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Christ unser Herr zum Jordan kam, BWV7

composer
1724

 
For the Feast of St John the Baptist in 1724, as the third chorale cantata in his second year cycle, Bach composed BWV7 Christ unser Herr zum Jordan kam. It is a monumental piece, especially its opening chorale fantasia, a stirring setting of Luther’s baptismal hymn with the melody in the tenors over a French overture for two oboes d’amore, solo violin and strings, replete with grandiloquent baroque gestures to suggest both the processional entrance of Jesus and the powerful flooding of the River Jordan. Getting the tempo right is just one of the many interpretative challenges—one that can accommodate the natural momentum for the violin barriolage representing the surging of the river, yet remain spacious enough for the rhetorical gestures to make maximum impact.

In No 2, an aria for bass and continuo (‘Mark and hear, ye children of men’) Bach does the preacher’s job for him to perfection, with varied inflection, lengths and stresses—and a dash of humour (was there a particular Leipzig cleric whose mannerisms and delivery were being parodied here?). A tenor recitative (No 3) prepares us for Christ’s teaching, in an aria (No 4) which describes, through its pair of soaring violins, the circling flight of the Holy Spirit as a dove. The bass returns with an accompagnato (No 5) to remind the listener that Christ’s passion and resurrection were the inspiration behind the conversion and baptism of the heathen. This leads to an unusual, terse aria (No 6) for alto (with the two oboes d’amore doubling the violins), exhorting mankind to be cleansed by faith and baptism and not to ‘perish in the pit of hell’. That seems to be the theological kernel of what is otherwise a rather depressing doctrinal dismissal of the benefits of good works and a blameless life. Johann Walther’s tune, heard in the opening chorale fantasia, then returns with Luther’s baptismal words about faith alone being capable of understanding ‘the power of the blood of Christ’.

from notes by Sir John Eliot Gardiner © 2004

L’an d’après, pour la même fête, troisième cantate chorale dans son cycle de deuxième année, Bach composa Christ unser Herr zum Jordan kam BWV7. C’est un ouvrage monumental, particulièrement le choral fantaisie d’introduction, stimulante version de l’hymne baptismal de Luther avec la mélodie dans les ténors au dessus d’une Ouverture française pour deux hautbois d’amour, violon solo et cordes, qui déborde de grands gestes baroques grandiloquents destinés à suggérer à la fois l’entrée en procession de Jésus et le cours puissant de la rivière Jourdain. Trouver le tempo juste est une des nombreuses difficultés d’interprétation ici—un tempo qui donne un mouvement naturel au bariolage des violons dépeignant l’ondulation des flots, mais demeure assez ample pour que les gestes rhétoriques produisent leur plein effet.

Dans le numéro 2, un air pour basse et continuo («Merkt und hört, ihr Menschenkinder»), Bach s’acquitte du travail du prédicateur à la perfection, variant les inflexions, les longueurs et les insistances—non sans des giclés d’humour. Se peut-il qu’il y ait eu à Leipzig un prédicateur dont il ait ici parodié ici les maniérismes et le débit? Un récitatif de ténor (nº 3) nous prépare à entendre l’enseignement du Christ, dans un aria (nº 4) qui décrit, avec sa paire de violons planants, le vol circulaire de l’Esprit Saint sous les espèces de la colombe. La basse revient avec un accompagnato pour rappeler aux auditeurs que seules la Passion et la Résurrection du Christ ont pu inspirer la conversion des païens et les mener au baptême. Ceci conduit à un air bref, surprenant (nº 6) pour alto, avec deux hautbois d’amour doublant les violons, qui exhorte l’homme à se régénérer par la foi et le baptême et à ne pas sombrer dans le gouffre de l’enfer («im Höllenpfuhl verderbt»). C’est sans doute là le grain de sénevé théologique dans ce qui est par ailleurs fait bon marché de façon plutôt déprimante des mérites qu’il croit s’être acquis à force de bonnes oeuvres et d’une vie sans faute. La mélodie de Johann Walther, entendue dans la Chorale Fantaisie d’introduction, réapparaît alors, avec les mots mêmes du baptême de Luther, sur la foi seule capable de comprendre le pouvoir du sang du Christ («die Kraft des Blutes Jesu Christi»).

extrait des notes rédigées par Sir John Eliot Gardiner © 2004
Français: Michel Roubinet

Für den gleichen Feiertag im 1724, als dritte Choralkantate seines zweiten Kantatenjahrgangs, komponierte Bach BWV7 Christ unser Herr zum Jordan kam. Sie ist ein monumentales Werk, vor allem die einleitende Choralfantasie, eine mitreißende Vertonung von Luthers Tauflied mit der Melodie in den Tenören über einer französischen Ouvertüre für zwei Oboen d’amore, Solovioline und Streicher, angefüllt mit großtönenden barocken Gesten, die das feierliche Einherschreiten Jesu und das mächtige Strömen des Jordans andeuten sollen. Zu den zahlreichen Herausforderungen der Interpretation gehört es, das Tempo richtig zu treffen—ein Tempo, das den Bariolagen der Violine, die das Wogen des Flusses darstellen, einen natürlichen Schwung gibt und doch breit genug angelegt ist, um die rhetorischen Gesten möglichst wirkungsvoll zur Geltung zu bringen.

In Nr. 2, einer Aria für Bass und Continuo („Merkt und hört, ihr Menschenkinder“) erledigt Bach die Arbeit des Predigers auf vortreffliche Weise, hebt und senkt die Stimme, variiert Längen und Betonungen—mit einem Anflug von Humor (gab es in Leipzig einen bestimmten Pfarrer, dessen Eigenheiten und Vortragsweise hier parodiert werden?). Ein Tenor-Rezitativ (Nr. 3) bereitet uns auf Christi Lehren vor, eine Aria (Nr. 4) schildert mit ihren beiden hoch aufsteigenden Violinen den kreisenden Flug des Heiligen Geistes als Taube. Der Bass kehrt mit einem Accompagnato (Nr. 5) zurück und erinnert den Hörer daran, dass Christi Leiden und Auferstehung der Grund sind für die Bekehrung und Taufe der Heiden. Dieses Stück führt zu einer ungewöhnlichen und knappen Aria (Nr. 6) für Alt (mit zwei Oboen d’amore zur Verdopplung der Violinen), in der die Menschen aufgefordert werden, sich durch die Taufe von der Sünde zu reinigen, und zu glauben, dass sie nicht „im Höllenpfuhl verderbt“ werden. Das scheint das theologische Körnchen Wahrheit in einer ansonsten recht deprimierenden Ablehnung des Nutzens guter Taten und eines tadellosen Lebens zu sein. Johann Walthers Melodie, die in der einleitenden Choralfantasie zu hören war, kehrt danach mit Luthers Text aus dem Tauflied wieder: „Der Glaub allein die Kraft versteht des Blutes Jesu Christi“.

aus dem Begleittext von Sir John Eliot Gardiner © 2004
Deutsch: Gudrun Meier

Recordings

Bach: Cantatas Nos 7, 20, 30, 39, 75 & 167
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Details

No 1. Coro: Christ unser Herr zum Jordan kam
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Track 6 on SDG101 CD1 [7'46] Download only
No 2. Aria: Merkt und hört, ihr Menschenkinder
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Track 7 on SDG101 CD1 [4'43] Download only
No 3. Recitativo: Dies hat Gott klar
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Track 8 on SDG101 CD1 [1'07] Download only
No 4. Aria: Des Vaters Stimme ließ sich hören
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Track 9 on SDG101 CD1 [3'56] Download only
No 5. Recitativo: Als Jesus dort nach seinen Leiden
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Track 10 on SDG101 CD1 [1'08] Download only
No 6. Aria: Menschen, glaubt doch dieser Gnade
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Track 11 on SDG101 CD1 [2'28] Download only
No 7. Choral: Das Aug allein das Wasser sieht
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Track 12 on SDG101 CD1 [1'18] Download only

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