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Piano Concerto No 1 in F major

composer
1784

 
With Mozart setting the concerto gold standard, invidious comparisons are hard to avoid. Modestly scored for oboes, horns and strings (and thus suitable for small-scale performances), Kozeluch’s concertos conspicuously lack the melodic abundance, rich woodwind colouring and operatic-style dialogues of Mozart’s great Viennese concertos. Outside the tuttis, the orchestra tends to be used merely as a discreet backdrop to the soloist. There are few formal or harmonic surprises. Yet in their unassuming way, the Bohemian’s galant concertos—more akin to Mozart’s earlier Salzburg works, K238 and K246—beguile with their limpid grace, their sparkling keyboard writing (often in just two parts), and their sense of proportion. Kozeluch never becomes garrulous. In his lifetime he was noted for a thematic economy that often out-Haydns Haydn himself.

The opening Allegro of the Concerto No 1 in F major is a prime example of his knack for making a little go a long way. Virtually the whole movement grows from the suave opening melody, intoned by violins over a long-sustained viola note and a harmonically static ‘drum’ bass. In the orchestral tutti it turns up, gently embellished, as a ‘second subject’, before being transferred to the lower parts beneath the first violins’ excited tremolandos. When the piano enters, it varies and decorates the melody but adds no significant new theme of its own. While Kozeluch’s harmonic language remains pleasurably predictable, the long central episode—more a bravura fantasia, à la Mozart, than a thematic working-out—introduces a more impassioned note as it sweeps through a series of neighbouring minor keys.

The epitome of gracious galanterie, the B flat major Adagio is more generous melodically, with two distinct themes in the orchestral introduction, and a restlessly modulating idea that remains the soloist’s personal property. As in the other two concertos, the orchestra is here reduced to strings alone. For his finale Kozeluch writes a bounding 6/8 rondo with distant hunting associations that become more palpable when the piano’s opening theme morphs into a fanfare for oboes and horns. Amid the dancing bravura, there is a fetching, chromatically inflected new theme, introduced by the soloist. The more dramatic central episode sets out in an agitated D minor, with a variant of the opening theme, before the orchestra bluntly asserts B flat major. Characteristically, the finale ends with a full statement of the main theme from the orchestra alone rather than, as in Mozart’s and Beethoven’s concertos, a display of vote-catching bravura for the soloist.

from notes by Richard Wigmore © 2017

L’étalon or du concerto ayant été établi par Mozart, il est difficile d’éviter des comparaisons délicates. Orchestrés modestement pour hautbois, cors et cordes (et convenant ainsi à des exécutions à petite échelle), les concertos de Kozeluch ne possèdent pas l’abondance mélodique, les riches couleurs des bois et les dialogues de style lyrique des grands concertos viennois de Mozart. En dehors des tuttis, l’orchestre a tendance à être simplement utilisé comme une discrète toile de fond pour le soliste. Les surprises formelles ou harmoniques sont rares. Pourtant, à leur manière modeste, les concertos «galants» du Bohémien—qui ressemblent davantage aux œuvres salzbourgeoises antérieures de Mozart, K 238 et K 246—séduisent par leur grâce limpide, leur écriture étincelante pour le clavier (souvent à deux voix seulement) et leur sens de la proportion. Kozeluch n’est jamais babillard. De son vivant, il était réputé pour son économie thématique qui dépasse souvent Haydn lui-même en la matière.

L’Allegro initial du Concerto nº 1 en fa majeur est un parfait exemple de cette faculté qu’il avait de faire beaucoup de choses avec peu. Presque tout le mouvement naît de la suave mélodie initiale, entonnée par les violons sur une note longtemps soutenue des altos et une basse à la manière des timbales, statique sur le plan harmonique. Dans le tutti orchestral, elle se transforme, joliment embellie, en «second sujet», avant d’émigrer vers les parties inférieures sous les tremolandos excités des premiers violons. Lorsque le piano fait son entrée, il varie et décore la mélodie mais sans ajouter de nouveau thème important qui lui soit propre. Si le langage harmonique de Kozeluch reste agréablement prévisible, le long épisode central—qui tient davantage de la «bravura fantasia» à la Mozart que d’une élaboration thématique—introduit une note plus passionnée lorsqu’il explore une série de tonalités mineures voisines.

Quintessence de la galanterie courtoise, l’Adagio en si bémol majeur est plus généreux sur le plan mélodique, avec deux thèmes distincts dans l’introduction orchestrale et une idée qui module nerveusement et reste la propriété personnelle du soliste. Comme dans les deux autres concertos, l’orchestre est ici réduit aux cordes seules. Pour son finale, Kozeluch écrit un rondo bondissant à 6/8 avec des connotations éloignées de chasse qui deviennent plus palpables lorsque le thème initial du piano se transforme en fanfare pour hautbois et cors. Au milieu de la bravoure dansante, on trouve un nouveau thème ravissant et infléchi sur le plan chromatique, introduit par le soliste. L’épisode central plus dramatique survient dans un ré mineur agité, avec une variante du thème initial, avant que l’orchestre affirme franchement la tonalité de si bémol majeur. Comme on pouvait s’y attendre, le finale s’achève sur une exposition complète du thème principal confié à l’orchestre seul plutôt que, comme dans les concertos de Mozart et de Beethoven, sur un étalage de bravoure destiné à valoriser le soliste.

extrait des notes rédigées par Richard Wigmore © 2017
Français: Marie-Stella Pâris

Nimmt man Mozart als Goldstandard des Solokonzerts an, so ist es schwer, abwertende Vergleiche zu vermeiden. Den Konzerten Kozeluchs, besetzt mit einem kleinen Orchester aus Oboen, Hörnern und Streichern und damit auch für kleine Verhältnisse geeignet, fehlt es klar an der melodischen Eleganz, dem vollen Holzbläsersatz und den opernhaften Dialogen der großen Wiener Konzerte Mozarts. Außerhalb der Tuttis dient das Orchester bloß als diskreter Hintergrund für den Solisten; formale und harmonische Überraschungen sind rar. Doch bezaubern die galanten Konzerte des Böhmen auf ihre schlichte Art—in der sie Mozarts früheren Salzburger Konzerten nahestehen—durch Grazie, funkelnden, oft nur zweistimmigen Klaviersatz und ihre gelungenen Proportionen. Nie wird Kozeluch geschwätzig. Zu seiner Zeit war er für eine thematische Ökonomie bekannt, die selbst jene Haydns in den Schatten stellte.

Der Allegro-Kopfsatz des Konzerts Nr. 1 F-Dur ist ein Musterbeispiel für seine Kunst, aus wenigem viel zu machen. Im Wesentlichen erwächst der ganze Satz aus der lieblichen Melodie des Anfangs, von den Violinen über einem Halteton der Bratschen und einem statisch pochenden Bass angestimmt. Im Orchestertutti erscheint sie, leicht verziert, als „zweites Thema“, bevor sie unter erregten Violin-Tremoli in tiefere Regionen versetzt wird. Das Klavier variiert bei seinem Eintritt die Melodie und ziert sie aus, führt aber kein eigenes Thema ein. Kozeluchs gefällige Harmonik birgt zwar keine Überraschungen, doch schlägt die zentrale Episode—eher eine virtuose Fantasie à la Mozart als thematische Arbeit—einen gefühlvolleren Ton an und streift dabei eine Reihen von Moll-Nebentonarten.

Als Inbegriff galanter Grazie ist das Adagio B-Dur melodisch reicher: In der Einleitung erklingen zwei kontrastierende Themen und ein ruhelos modulierendes Motiv, das ganz beim Solisten bleibt. Das Orchester beschränkt sich, wie in den beiden anderen Konzerten, allein auf die Streicher. Als Finale schreibt Kozeluch ein fröhliches 6/8-Rondo mit Anklängen an Jagdmusik, die noch greifbarer werden, als sich das Anfangsthema des Klaviers in eine Fanfare für Oboen und Hörner verwandelt. Mitten in den tänzerischen Schwung hinein erklingt ein zartes, chromatisch gefärbtes neues Thema, vorgestellt vom Solisten. Dramatischer wirkt der Mittelteil in erregtem d-Moll über eine Variante des Anfangsthemas, bevor das Orchester ein schlichtes B-Dur behauptet. Typischerweise endet das Finale mit dem Hauptthema im Orchester, nicht etwa mit beifallheischenden Passagen des Solisten, wie sie für die Konzerte Mozarts und Beethovens charakteristisch sind.

aus dem Begleittext von Richard Wigmore © 2017
Deutsch: Friedrich Sprondel

Recordings

Kozeluch: Piano Concertos Nos 1, 5 & 6
Studio Master: CDA68154Studio Master FLAC & ALAC downloads available

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