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České tance I 'Czech Dances', JB 1:107

composer
1877; published by Urbánek in August 1879 with the subtitle Four Polkas for piano

 
On 3 April 1841, Bedřich Smetana, who had just turned seventeen, wrote a list of his compositions, excluding his ‘childish efforts’. Among the works he mentioned are two polkas for string quartet and several solo piano pieces, including the Louisina Polka: ‘Polka for Louise, for piano. Written in Nové Město. Without flattery to myself I can say that this polka has hardly its equal. Each bar of it is charming and lovely, and all those in Plzenv who have heard it cannot praise it enough or hear it often enough. I am unable to play any of the pieces I have written up to now repeatedly, because I get sick of them, but I can play this polka over and over again and I never tire of it.’

In 1840, the year in which Smetana composed this early polka, it was still a new dance form. With its origins in the Bohemian countryside, this dance in duple time, usually in a quick tempo, had first appeared in Prague ballrooms in the mid-1830s. A craze for the dance developed in the 1840s (in Paris it was inspired by the visit of a Czech dancing master in 1840), and it was quickly taken up by Viennese composers such as Joseph Lanner and Johann Strauss I.

For Smetana, the polka always held a special place, and reinventing the form became a lifelong enthusiasm. Four decades after his Louisina Polka, Smetana wrote to his publisher Urbánek on 2 March 1879 about his latest piano pieces: ‘I should not like the title “Polkas” to be changed to the general term “Dances”! My title, “Polkas”, is important, for my efforts are directed towards idealizing the polka in particular, as Chopin did with the mazurka. These polkas are a continuation of those published years ago in four books. Whoever knows them will be able to judge the progress made in this genre. I would ask that the title “Polkas” be kept.’

Smetana didn’t quite get his way, but at least ‘polkas’ were mentioned in the subtitle: in August 1879, Urbánek announced the publication of Smetana’s Czech Dances: Four Polkas for piano. They were completed in 1877 while the composer was staying at the home of his friend Josef Jiránek in Prague. Jiránek, a distinguished pianist and composer, recalled that ‘it was in 1877, when in my room, at my writing desk, he wrote four polkas which [two] years later were published … as part of the Czech Dances. He wrote the manuscript in ink right away and then played them on the piano.’ Smetana had in fact started to sketch the dances a few weeks’ earlier, at Jabkenice in April 1877, before setting off for Prague.

For Smetana, performing music had become a poignant experience by this time. Though he had made considerable efforts to revive his piano technique in the early 1870s, his health was deteriorating alarmingly. From 1874—in the midst of composing the tone poems that became Má vlast—he began to lose his hearing, and by 1876 he was completely deaf. In January 1877, he wrote to his friend and pupil Charlotte Valentin in Gothenburg, telling her about the recent triumph of his opera The Kiss (Hubička): ‘I am deaf, and shall probably remain so for ever. No treatment, no doctors have helped … I have been called the founder of national music and all kinds of distinctions have been conferred on me. Unfortunately I was the only one in the packed house who did not hear a single note of the music, my own music into the bargain!’

The four polkas published as Czech Dances in 1879 demonstrate how serious Smetana was about ‘idealizing the polka’, in a way that parallels Chopin’s treatment of the mazurka. There’s a strong sense of exploring every possibility of the form in order to create concert works that nonetheless remain true to the spirit of their folk-dance origins. The first polka, marked Non molto allegro, begins with a theme in running semiquavers that seems reluctant to settle in a key until the final cadence of the first section, which establishes F sharp minor. The central section, in D major, is underpinned by an accompaniment derived from the semiquaver theme, but with an alluring chordal melody over the top. After a return to the opening, a short coda reintroduces the D major theme, then shifts unobtrusively into F sharp major, the key in which the piece ends.

The second polka, marked Moderato, begins in A minor and is based almost entirely on a rhythmic figure that is one of the most familiar polka fingerprints: two semiquavers followed by a quaver. Smetana takes this motif as the starting point for all the thematic material in the piece, including the central section in C major. Overlaid on the top are several delicate virtuoso passages of rapid decoration, before the music subsides to a quiet close in the home key, the persistent rhythm present to the end.

The third polka is completely different in mood, and it is a sign of Smetana’s inventiveness that the same rhythm that dominated the second polka is used to create such a sharply contrasted piece. Based in F major (with a central section in D flat major), this begins as an archetypal polka: lively, genial and in duple time; but from this ostensibly simple start, Smetana develops these ideas into a dazzling étude.

The final polka is perhaps the most unusual of the four. Marked Lento, it begins with a broad, wistful theme in sixths. The contrasting section is based on the same material, treated quite differently: faster, and agitated. The set closes with a return to the opening, and a mood of gentle nostalgia.

from notes by Nigel Simeone © 2016

Le 3 avril 1841, Bedřich Smetana, qui venait d’avoir dix-sept ans, coucha sur le papier une liste de ses œuvres, sans y inclure ses «essais d’enfance». Parmi les œuvres mentionnées figurent deux polkas pour quatuor à cordes et plusieurs pièces pour piano seul, notamment la Louisina Polka: «Polka pour Louise, pour piano. Écrite à Nové Mevsto. Sans me flatter, je peux dire que cette polka est presque sans égal. Chaque mesure est charmante et magnifique, et tous ceux qui l’ont entendue à Plzenv ne sauraient trop en chanter les louanges ou trop l’écouter. Je suis incapable de jouer plusieurs fois les pièces que j’ai écrites jusqu’à ce jour, car j’en ai assez de tous ces morceaux, mais je peux jouer et rejouer cette polka sans jamais m’en lasser.»

En 1840, l’année où Smetana composa cette polka de jeunesse, c’était encore une nouvelle forme de danse. Avec ses origines rurales bohémiennes, cette danse de rythme binaire, en général dans un tempo rapide, avait fait son apparition dans les salles de bal de Prague au milieu des années 1830. Cette danse fit de plus en plus fureur dans les années 1840 (à Paris, elle fut inspirée par la visite d’un maître de danse tchèque en 1840) et elle fut vite reprise par des compositeurs viennois tels Joseph Lanner et Johann Strauss I.

Pour Smetana, la polka occupa toujours une place particulière et réinventer cette forme l’enthousiasma toute sa vie durant. Quatre décennies après sa Louisina Polka, Smetana écrivit à son éditeur Urbánek le 2 mars 1879 à propos de ses dernières pièces pour piano: «Je n’aimerais pas que le titre “Polkas” soit remplacé par le terme générique “Danses”! Mon titre, “Polkas”, est important, car je m’efforce d’idéaliser la polka en particulier, comme Chopin l’a fait pour la mazurka. Ces polkas sont une suite de celles publiées il y a des années en quatre livres. Celui qui les connaît pourra juger de l’évolution qui s’est opérée dans ce genre. Je demande que le titre “Polkas” soit conservé.»

Smetana n’arriva pas totalement à ses fins, mais au moins le mot «polkas» fut mentionné dans le sous-titre: en août 1879, Urbánek annonça la publication des Danses tchèques: Quatre Polkas pour piano de Smetana. Elles furent achevées en 1877 quand le compositeur séjournait chez son ami Josef Jiránek à Prague. Jiránek, éminent pianiste et compositeur, se souvint: «C’est en 1877 que, dans ma chambre, à mon bureau, il écrivit quatre polkas qui [deux] ans plus tard furent publiées … faisant partie des Danses tchèques. Il écrivit le manuscrit directement à l’encre, puis les joua au piano.» En fait, Smetana avait commencé à esquisser ces danses quelques semaines plus tôt, à Jabkenice, en avril 1877, avant de partir pour Prague.

Pour Smetana, jouer de la musique était alors devenu quelque chose de poignant. Bien qu’il ait fait des efforts considérables pour ranimer sa technique pianistique au début des années 1870, sa santé se détériorait de façon alarmante. À partir de 1874—au milieu de la composition des poèmes symphoniques qui allaient devenir Má vlast («Ma patrie»)—il commença à perdre l’audition et, en 1876, il était complètement sourd. En janvier 1877, il écrivit à son amie et élève Charlotte Valentin à Göteborg, pour lui raconter le récent triomphe de son opéra Le Baiser (Hubička): «Je suis sourd et le resterai sans doute toujours. Aucun traitement, aucun médecin n’y ont rien fait … On m’a surnommé le fondateur de la musique nationale et toute sorte de distinctions m’ont été conférées. Malheureusement, j’ai été le seul dans cette salle bondée à ne pas entendre une seule note de la musique, ma propre musique par-dessus le marché!»

Les quatre polkas publiées sous le titre Danses tchèques en 1879 montrent à quel point Smetana était sérieux à propos de «l’idéalisation de la polka», d’une manière qui trouve son équivalent dans le traitement de la mazurka par Chopin. On sent vraiment qu’il explore toutes les possibilités de la forme afin de créer des œuvres de concert qui restent néanmoins fidèles à l’esprit de leurs origines de danses traditionnelles. La première polka, marquée Non molto allegro, commence par un thème en doubles croches ininterrompues qui semble peu disposé à s’installer dans une tonalité avant la cadence finale de la première section, qui établit fa dièse mineur. La section centrale, en ré majeur, est étayée par un accompagnement dérivé du thème en doubles croches, mais couronné par une mélodie attrayante en accords. Après un retour au début, une courte coda réintroduit le thème en ré majeur, puis passe discrètement en fa dièse majeur, la tonalité dans laquelle s’achève ce morceau.

La deuxième polka, marquée Moderato, commence en la mineur et repose presque entièrement sur une figure rythmique qui est l’une des empreintes les plus connues de la polka: deux doubles croches suivies d’une croche. Smetana prend ce motif comme point de départ de tout le matériel thématique du morceau, y compris la section centrale en ut majeur. Plusieurs passages délicats de virtuosité, des éléments de décoration rapide, sont recouverts dans l’aigu. Puis la musique s’apaise dans une calme conclusion dans la tonalité d’origine, le rythme persistant jusqu’à la fin.

L’atmosphère de la troisième polka est totalement différente et c’est un signe de la créativité de Smetana que le même rythme qui dominait la deuxième polka soit utilisé pour créer une pièce aussi fortement contrastée. Basée en fa majeur (avec une section centrale en ré bémol majeur), elle commence comme l’archétype d’une polka: animée, engageante et de rythme binaire; mais à partir de ce début apparemment simple, Smetana développe son idée en une étude éblouissante.

La quatrième polka est peut-être la plus inhabituelle des quatre. Marquée Lento, elle commence par un large thème mélancolique en sixtes. La section contrastante est basée sur le même matériel, traité de manière très différente: plus rapide et agitée. Le recueil se referme sur un retour au début et une atmosphère de douce nostalgie.

extrait des notes rédigées par Nigel Simeone © 2016
Français: Marie-Stella Pâris

Am 3. April 1841 schrieb Bedřich Smetana, gerade 17 Jahre alt geworden, ein Verzeichnis seiner Kompositionen; „kindische Versuche“ schloss er dabei aus. Zu den verzeichneten Werken zählten zwei Polkas für Streichquartett und einige Klavierstücke, darunter die Louisina Polka („Polka für Louise“): „Geschrieben in Nové Mevsto. Ohne mir selbst zu schmeicheln, darf ich sagen, dass diese Polka kaum ihresgleichen hat. Jeder Takt ist charmant und schön, und alle in Pilsen, die sie gehört haben, können sie nicht genug loben oder oft genug hören. Keines der Stücke, die ich bis heute geschrieben habe, kann ich erneut spielen, weil mir dann übel wird, aber diese Polka kann ich wieder und wieder spielen, ohne ihrer überdrüssig zu werden.“

Als Smetana diese frühe Polka 1840 komponierte, handelte es sich immer noch um eine neuartige Tanzform. Aus dem ländlichen Böhmen stammend, hatte dieser geradtaktige Tanz in den 1830er-Jahren in den Tanzsälen Prags Einzug gehalten. Große Mode wurde er im folgenden Jahrzehnt (nach Paris kam er 1840 mit einem tschechischen Tanzmeister), und auch Wiener Komponisten wie Joseph Lanner und Johann Strauss Vater griffen ihn rasch auf.

Für Smetana hatte die Polka stets besondere Bedeutung; mit Begeisterung erfand er ihre Form immer wieder neu. Vier Jahrzehnte nach seiner Polka Louisina schrieb Smetana am 2. März 1879 an seinen Verleger Urbánek über seine neusten Klavierstücke: „Es gefällt mir nicht, den Titel ‚Polkas‘ in den Allgemeinbegriff ‚Tänze‘ zu ändern! Mein Titel ‚Polkas‘ ist wichtig, denn es geht mir darum, besonders die Polka zu idealisieren, so wie Chopin es mit der Mazurka getan hat. Diese Polkas knüpfen an jene an, die vor Jahren in vier Bänden erschienen. Wer sie kennt, wird den Fortschritt bemerken, den die Gattung gemacht hat. Ich möchte bitten, den Titel ‚Polkas‘ beizubehalten.“

Smetanas Wunsch wurde nicht zur Gänze erfüllt, doch immerhin tauchte „Polkas“ im Untertitel auf. Im August 1879 zeigte Urbánek ihr Erscheinen so an: Böhmische Tänze: Vier Polkas für Klavier. 1877 hatte Smetana sie im Haus seines Freundes Josef Jiránek in Prag vollendet. Jiránek, selber ein berühmter Pianist und Komponist, erinnerte sich: „Es war 1877, als er in meinem Zimmer, an meinem Schreibtisch vier Polkas schrieb, die [zwei] Jahre darauf veröffentlicht wurden … als Teil der Böhmischen Tänze. Er schrieb das Manuskript gleich mit Tinte nieder und spielte sie dann am Klavier.“ Tatsächlich hatte Smetana die Tänze ein paar Wochen zuvor, im April 1877, in Jabkenice skizziert, bevor er nach Prag abreiste.

Auftritte waren zu dieser Zeit für Smetana bereits zur Qual geworden. Zwar hatte er sich zu Beginn der 1870er-Jahre bemüht, seine Klaviertechnik wiederzuerlangen, doch sein Gesundheitszustand verschlechterte sich rapide. Seit 1874—mitten in der Arbeit an den Tondichtungen, die später Má vlast bilden sollten—begann sein Gehör zu schwinden; 1876 war er vollständig taub. Im Januar 1877 erzählte er seiner Göteborger Freundin und Schülerin Charlotte Valentin vom Erfolg seiner Oper Der Kuss: „Ich bin taub, und werde es wahrscheinlich schon immer bleiben. Alle möglichen Kuren und Doktoren halfen—nichts … Man nennt mich den Begründer der nationalen Musik und erweist mir alle mögliche Auszeichnung.—Leider war ich in dem gesteckt vollen Hause der Einzige, der von der ganzen Musik, und dazu meiner eigenen, nicht einen Ton gehört hat.“

Die vier 1879 als Böhmische Tänze veröffentlichten Polkas zeigen, wie ernst es Smetana damit war, die Polka in jener Weise zu „idealisieren“, wie Chopin es mit der Mazurka getan hatte. Es entsteht der Eindruck, sie nutzten jede erdenkliche Möglichkeit der Form, um Konzertstücke zu schaffen, die gleichwohl ihrem volkstümlichen Ursprung treu bleiben. Die erste Polka mit der Tempobezeichnung „Non molto allegro“ beginnt mit einem Sechzehntelthema, das sich nicht recht für eine Tonart entscheiden zu können scheint, bis es am Ende des ersten Teils nach fis-Moll kadenziert. Der Mittelteil in D-Dur wird von einer Begleitung getragen, die aus dem Sechzehntelthema abgeleitet ist; darüber erklingt akkordisch eine liebliche Melodie. Nach der Wiederkehr des Beginns bringt die kurze Coda das D-Dur-Thema erneut und moduliert dann unauffällig in die Endtonart Fis-Dur.

Die zweite Polka, „Moderato“, beginnt in a-Moll und basiert fast vollständig auf einer rhythmischen Figur, die eines der vertrautesten Kennzeichen einer Polka ist: zwei Sechzehntel, gefolgt von einer Achtel. Smetana macht dieses Motiv zum Ausganspunkt des gesamten thematischen Materials, auch des Mittelteils in C-Dur. Darüber erklingen unterschiedliche zarte, virtuose Passagen aus raschen Verzierungen, bevor die Musik sich zu einem ruhigen Schluss in der Grundtonart hin beruhigt. Stets präsent ist dabei der beharrliche Rhythmus.

Eine ganz andere Stimmung liegt der dritten Polka zugrunde. Smetanas Erfindungskraft erweist sich daran, dass der Rhythmus, der schon die zweite Polka dominierte, hier für ein Stück gänzlich anderen Charakters verwendet wird. Komponiert in F-Dur mit einem Des-Dur-Mittelteil, beginnt es als gleichsam archetypische Polka: lebhaft, gesellig, im Zweivierteltakt. Doch von dem gewollt schlichten Anfang aus entwickelt Smetana diesen Einfall zu einer glanzvoll virtuosen Etüde.

Die vierte Polka ist vielleicht die ungewöhnlichste der Vierergruppe. Der Beginn, „Lento“, bringt ein breites, klagendes Thema in Sexten. Der Kontrastteil beruht auf dem selben Material, behandelt es jedoch ganz anders: schneller, erregter. Das Stück schließt mit der Wiederkehr des Anfangs in zarter Melancholie.

aus dem Begleittext von Nigel Simeone © 2016
Deutsch: Friedrich Sprondel

Recordings

Smetana: Czech Dances & On the seashore
Studio Master: CDA68062Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

No 1. Polka in F minor: Non molto allegro
No 2. Polka in A minor: Moderato
No 3. Polka in F major: Allegro
No 4. Polka in B flat major: Lento

Track-specific metadata

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