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The Little Humpbacked Horse

composer
1955

 
«Que voulez-vous, il fallait bien commencer par quelque chose.» ('Well, you have to begin somewhere.') This was the 48-year old Debussy’s comment when he heard Stravinsky’s first ballet, The Firebird, written when he was 28. No doubt some of the 23-year old Shchedrin’s older colleagues were tempted to say something in the same vein about his first ballet, The Little Humpbacked Horse (1955). In both cases the condescending tone seems uncalled-for. Like Stravinsky, Shchedrin’s first ballet showed great confidence and his early success as a composer was richly deserved.

There is a nice parallel in that Shchedrin, when a student at the Conservatory, based his ballet on the famous tale in verse written in 1834 by Pyotr Yershov, when he himself was a student at St Petersburg University (under the supervision, and perhaps even with the participation, of the great Russian poet Pushkin). Almost a century had passed since the appearance on the Russian stage of Cesare Pugni’s ballet of the The Little Humpbacked Horse but the Bolshoi Theatre decided to commission new music from a young Russian composer, and was not disappointed with the results. The scenic presentation is vibrant and wide-ranging, drawn with crisp lines yet rich in colour. This work proved Shchedrin to be a master of the orchestra and, importantly, an original thinker able to bring many creative initiatives by earlier masters (particularly Stravinsky and Prokofiev) back to the contemporary ballet stage. He also introduced a completely new subject for compositional fantasia to the ballet repertoire—the Russian chastushka (humorous four-lined rhymes).

The four pieces from The Little Humpbacked Horse recorded here give a good overview of the young Shchedrin’s musical theatrical style. Through its buffoonish tones, the Introduction echoes the 'comic scenes' of Stravinsky’s Petrushka, but you can sense the new energy of Russian folklore that Shchedrin writes into the dance performance. In the Duettino of Ivan and the Tsar Maiden (from Act 2), the enchanting effect of Russian song is enriched with light, impressionist orchestral notes and the smoothness of the rhythmic motion, suggestive of Russian folk melodies, is held magnificently. The fiery spark of the Gypsy Dance (from Act 1) is compelling but the orchestra blends it in with great subtlety, and the timbre of the woodwind attains new resonances. And finally, in the Maidens’ Round Dance and Quadrille (also from Act 1), soft melodic patterns are spun into the Circle Dance while in the Quadrille the true feel of the 'chastushka rhyme' is woven in through the inventive percussion (which even employs an outlandish instrument like the ‘Kursk rattle’: Raganella).

Close study of The Little Humpbacked Horse is rewarding: it contains the seeds from which grew all the key features of Shchedrin’s compositional technique and his approach to melody, rhythm and genre. The seeds—the beginnings—were already in place and in this sense the ballet can be seen as the creativity of student years coming to fruition. The composer had discovered this peak quality, so to speak, and held fast to it.

This first ballet was dedicated 'To Maya Plisetskaya', the start of a series (the next four ballets were also dedicated to her). This is symbolic of the creative moment and endeavour of the composer’s future work for the ballet theatre and of the muse in his creative life. Who knows if this muse would have appeared so early had not Shchedrin written his Little Humpbacked Horse?

from notes by Leonid Gakkel © 2010
English: Eyvor Fogarty

«Que voulez-vous, il fallait bien commencer par quelque chose.» C’est la réflexion que fit Debussy, à quarante-huit ans, en entendant le premier ballet composé par Stravinski à vingt-huit ans, L’oiseau de feu. Certains des collègues plus âgés de Rodion Chtchedrine, qui avait alors vingt-trois ans, furent certainement tentés de dire ce type de chose de son premier ballet, Le petit cheval bossu (1955). Dans les deux cas, la condescendance semble aujourd’hui injustifiée. Les débuts de Chtchedrine, comme ceux de Stravinski, étaient très convaincants et ses premiers succès de compositeur parfaitement mérités.

Joli parallèle, Chtchedrine alors étudiant au Conservatoire a composé son ballet à partir du conte en vers écrit en 1834 par Piotr Yerchov lorsqu’il était lui-même étudiant à l’université de Saint-Pétersbourg (sous la supervision et peut-être même la participation du grand poète Pouchkine). Cela faisait presque un siècle que Le petit cheval bossu de Cesare Pugni avait été présenté en Russie, mais le Bolchoï décida de commander une nouvelle mise en musique à un jeune compositeur, russe cette fois, et ne fut pas déçu. Son adaptation scénique était brillante, variée, pointue et riche en couleurs. Cette œuvre prouvait que Chtchedrine était un maître de l’orchestration et, surtout, un penseur original capable d’adapter de nombreux projets de grands musiciens (particulièrement Stravinski et Prokofiev) pour les scènes du ballet contemporain. Il introduisait également dans le répertoire du ballet un objet complètement neuf pour les compositeurs—la tchastouchka russe (quatrain humoristique en vers).

Les quatre parties du Petit cheval bossu enregistrées ici donnent une bonne idée du style du jeune Chtchedrine en matière de théâtre musical. Par ses intonations bouffonnes, l’Ouverture fait écho aux «scènes comiques» du Petrouchka de Stravinski, mais l’on sent bien la nouvelle énergie du folklore russe insufflée par Chtchedrine dans le spectacle de danse. Dans le Duo d’Ivan et de la jeune tsarine (du deuxième acte), l’effet enchanteur du chant russe s’enrichit de notes orchestrales impressionnistes légères et l’harmonie du mouvement rythmique, qui évoque les mélodies populaires russes, est remarquablement maintenue. La fougue de la Danse tsigane (du premier acte) vous emporte, mais l’orchestre l’intègre avec une grande subtilité et le timbre des bois résonne d’un sens nouveau. Et pour finir, dans Ronde et Quadrille de la jeune fille (également du premier acte), de douces arabesques mélodiques sont tissées dans la Ronde, tandis que dans le Quadrille une percussion inventive, qui utilise même un instrument aussi étrange que la «crécelle de Koursk» (Raganella), donne exactement la sensation des rimes de la tchastouchka.

On trouve dans Le petit cheval bossu, en germe, toute la technique de composition de Chtchedrine, dans son approche de la mélodie, du rythme et du genre. Dès le début, tout était déjà en place et, en ce sens, cette oeuvre est la somme de ses années d’études. Le compositeur avait atteint l’excellence, une excellence qui ne s’est jamais démentie.

Ce premier ballet était dédicacé à Maïa Plissetskaïa, ce qui révélait d’emblée non seulement le thème et l’objectif de ses œuvres futures (ses quatre ballets suivants lui furent également dédiés), mais aussi la muse qui allait l’inspirer toute sa vie durant. Qui sait si cette muse serait apparue si tôt si Chtchedrine n’avait pas écrit son Petit cheval bossu?

extrait des notes rédigées par Leonid Gakkel © 2010
Français: Sylvie Finkelstein

«Que voulez-vous, il fallait bien commencer par quelque chose.» („Was wollen Sie, mit irgendetwas muss man ja anfangen.“) Diese Bemerkung machte der 48-jährige Debussy, als er Der Feuervogel hörte, das erste Ballett des 28-jährigen Strawinski. Sicher fühlten sich die älteren Kollegen des 23-jährigen Schtschedrin versucht, Ähnliches über dessen erstes Ballett Das bucklige Pferdchen (1955) zu äußern. In beiden Fällen ist die Herablassung mitnichten gerechtfertigt. Wie Strawinskis erstes Ballett, so bewies auch Schtschedrins große Zuversicht, und sein früher Erfolg als Komponist war durchaus verdient.

Es besteht eine hübsche Parallele, denn als Student am Konservatorium verwendete Schtschedrin als Ausgangsmaterial für sein Ballett die berühmte Versdichtung, die Pjotr Jerschow seinerseits als Student an der Universität St. Petersburg geschrieben hatte (unter der Aufsicht und möglicherweise auch mit der Mitwirkung Puschkins). Fast ein Jahrhundert war vergangen, seit Cesare Pugnis Ballett Das bucklige Pferdchen auf der russischen Bühne uraufgeführt worden war, und so beschloss das Bolschoi-Theater, bei einem jungen russischen Komponisten eine neue Musik in Auftrag zu geben. Das Theater wurde nicht enttäuscht: Die szenische Darbietung ist lebendig und vielschichtig und wird mit knappen, aber doch sehr farbigen Linien umrissen. Mit diesem Werk erwies sich Schtschedrin als Meister des Orchesters und, vielleicht wichtiger noch, als originärer Kopf, der viele kreative Ansätze früherer großer Komponisten (insbesondere Strawinskis und Prokofjews) auf die zeitgenössische Ballettbühne brachte. Zudem führte er ein völlig neues Thema der Kompositionsfantasie ins Ballettrepertoire ein: die russische Tschastuschka (witzige vierzeilige Reime).

Die vier hier vorliegenden Stücke aus Das bucklige Pferdchen vermitteln einen guten Einblick in den Musiktheater-Stil des jungen Schtschedrin. Mit ihren possenreißerischen Tönen greift die Ouvertüre die „komischen Szenen“ von Strawinskis Petruschka auf, doch man spürt auch die neue Energie der russischen Folklore, mit der Schtschedrin die Tanzdarbietung füllt. Im Duett von Iwan und dem Zarenmädchen (aus dem 2. Akt) wird die bezaubernde Wirkung des russischen Lieds wunderbar aufrechterhalten, jedoch ergänzt von leichten, impressionistischen Orchesternoten und fließenden rhythmischen Bewegungen, die russische Volksweisen heraufbeschwören. Das feurige Sprühen des Zigeunertanzes (aus dem 1. Akt) ist mitreißend, doch das Orchester verschmilzt es mit erstaunlicher Subtilität, das Timbre der Holzbläser nimmt neue Resonanzen der Semantik und der Farbe an. Und schließlich werden in Tanz und Quadrille des Mädchens (ebenfalls aus dem 1. Akt) zarte Melodiemuster zum Reigen gewoben, während in der Quadrille durch das einfallsreiche Schlagwerk (zu dem sogar ein ausgefallenes Instrument wie die „Kursker Rassel“ gehört: die Raganella) ein regelrechter Tschastuschka-Rhythmus eingeflochten wird.

Die intensive Auseinandersetzung mit Das bucklige Pferdchen macht sich bezahlt: Es enthält die Ansätze, aus denen sich alle Schlüsselelemente von Schtschedrins Kompositionstechnik entwickelten, ebenso sein Umgang mit Melodie, Rhythmus und Genre. Diese Ansätze waren bereits vorhanden, und so gesehen kann man das Ballett auch als die umgesetzte Kreativität der Studentenjahre begreifen. Nachdem Komponist diese ganz besondere Qualität einmal entdeckt hatte, hielt er an ihr fest.

Das Ballett war Maja Plissezkaja gewidmet, wie auch die vier folgenden Ballette—durchaus symbolisch für das kreative Moment und Trachten der künftigen Ballettwerke des Komponisten und der Muse seines Schaffens. Wer weiß, ob diese Muse so früh erschienen wäre, hätte Schtschedrin nicht sein Buckliges Pferdchen geschrieben?

aus dem Begleittext von Leonid Gakkel © 2010
Deutsch: Ursula Wulfekamp

«Que voulez-vous, il fallait bien commencer par quelque chose» («Что вы хотите, надо же с чего-то начинать»), – сказал сорокавосьмилетний Клод Дебюсси, услышав первый балет двадцативосьмилетнего Игоря Стравинского «Жар-Птица». Вероятно, у кого-то из старших коллег двадцатитрехлетнего Родиона Щедрина было желание изречь нечто подобное по поводу его первого балета «Конек-Горбунок» (1955). И в обоих случаях мы могли бы назвать снисходительную интонацию совершенно неуместной. Щедрин, как и его предшественник, дебютировал с большой убедительностью, и его ранний композиторский успех оказался вполне своевременным.

Славно, что Щедрин, будучи студентом консерватории, написал балет на основе знаменитой стихотворной сказки, сочиненной в 1834 году студентом университета Петром Ершовым (правда, под присмотром и даже при участии А.С. Пушкина). Почти век шел на российской сцене балет Цезаря Пуни на тот же сюжет, но дирекция Большого театра заказала новую музыку молодому отечественному композитору – и не прогадала. Получилось сценическое представление яркое, разнообразное, острое по рисунку и богатое по краскам; оно отрекомендовало Щедрина как мастера оркестра и, главное, как оригинально мыслящего творца, повернувшего на пользу современному балетному театру многие начинания старших мастеров (особенно Стравинского, Прокофьева) и принесшего в балет русскую частушку, то есть совсем новый предмет композиторской фантазии.

Четыре фрагмента из «Конька-Горбунка», записанные на нашем диске, дают полное понятие о музыкально-театральном стиле молодого Щедрина.

Вступление: по своему буффонному колориту этот номер перекликается с «потешными сценами» балета Стравинского «Петрушка», но чувствуется энергия нового русского фольклора, которую именно Щедрин сообщил танцевальному спектаклю в «Коньке-Горбунке». Дуэттино Ивана и Царь-девицы (из второго акта): обаяние русской песенности сочетается здесь с легким импрессионистическим флёром оркестрового звучания; замечательно выдержана плавность ритмического ага, присущая нашим народным мелодиям.

Цыганский танец (из первого акта): огненная пляска увлекает, но, вместе с тем, оркестр расцвечен очень тонко, тембр деревянных духовых приобретает важное смысловое и колористическое значение. И, наконец, Девичий хоровод и кадриль (из того же акта): мягкие мелодические узоры в хороводе – и настоящая «частушечная стихия» в кадрили с изобретательным использованием ударных, считая такой диковинный инструмент, как «курские трещотки» (Raganella).

При желании можно найти в «Коньке-Горбунке» те зерна, из которых выросла вся композиторская манера Щедрина в ее мелодических, ритмических, жанровых особенностях. Да, впрочем, многое состоялось уже и в «Коньке», и в этом смысле балет стал для композитора итогом ученических лет. Высокое качество, скажу так, было уже обретено, причем обретено раз и навсегда.

А если вспомнить, что первый балет Щедрина получил авторское посвящение: «Майе Плисецкой», то сразу обозначатся не только идея и цель дальнейшей работы композитора для балетного театра (следующие четыре балета имеют то же посвящение), но и стимул всей его жизни в искусстве. Кто знает, появился бы этот стимул так рано, не напиши Щедрин своего «Конька-Горбунка»?

Leonid Gakkel © 2010

Recordings

Shchedrin: The Enchanted Wanderer
Studio Master: MAR0504Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Fragment 1: Introduction
Fragment 2: Duettino of Ivan and the Tsar Maiden
Fragment 3: Gypsy dance
Fragment 4: Maiden's round dance and quadrille

Track-specific metadata for MAR0504 disc 2 track 11

Maiden's round dance and quadrille
Artists
ISRC
RU-A52-08-00420
Duration
5'40
Recording date
25 July 2008
Recording venue
Concert Hall of the Mariinsky Theatre, St Petersburg, Russia
Recording producer
James Mallinson
Recording engineer
John Newton & Dirk Sobotka
Hyperion usage
  1. Shchedrin: The Enchanted Wanderer (MAR0504)
    Disc 2 Track 11
    Release date: April 2010
    Download only
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