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Night on Bare Mountain

composer
1867; alternative title Night on Bald Mountain

 
In 1860, the twenty-one-year-old Mussorgsky received a commission to compose the music for a play entitled The Witches by the amateur playwright Georgiy Mengden. Here is what the libretto the composer was following looked like: ‘1. A gathering of witches, with their chattering and gossip; 2. Circling Satan; 3. The wicked adulation of Satan; and 4. The Sabbath.’ The work remained in progress for six years, culminating in the symphonic fantasy Night on Bare Mountain. There are earlier and later versions of it (four in total), but in contemporary performances the composer’s final version is the one most commonly used.

In composing Night on Bare Mountain, Mussorgsky, who did not have even the semblance of a conservatoire education, had produced what he described as his ‘first major independent work’. The key motifs in his creative life as a composer were immediately revealed: romantic fantasy in a Slavic vein and death in the sense of a key spiritual event; it was no coincidence that Mussorgsky found Liszt’s “Dance of Death” a source of inspiration in the 1860s.

Night on Bare Mountain displays an astonishing freedom of form. Several sections that accord with the contents of the libretto can be clearly discerned, but these sections are tightly conjoined and are essentially variations of one another. The composer took pride in the work as the epitome of something “Russian and indigenous”, as he wrote in a letter. A remarkable feature of the music is the cohesion between the brief, intense themes and the sheer originality of the modulations.

The composer was not wrong in sensing that this was his first major opus as “a faithful reproduction of the people’s imagination” (in his own appraisal), but the heights of artistry achieved came as a surprise even for him, and perhaps that was why he worried about the fate of this score: hence the many revisions. Mussorgsky never had the chance to hear it; the work had to wait twenty years before it was first performed (and in someone else’s redaction). Ever since, Night on Bare Mountain has been appearing on the Russian and world stage, and now the turn has come for the finest of the composer’s versions. An outstanding work has acquired the life it deserves.

from notes by Leonid Gakkel © 2014
English: Anna Gunin

En 1860, Moussorgski, alors âgé de vingt-et-un ans, est invité à composer la musique d’une pièce du dramaturge amateur Georges Mengden intitulée Les Sorcières. Le livret se compose ainsi: “1. Une congrégation de sorcières et leur commérages; 2. Satan approche; 3. L’adoration de Satan; et 4. Le Sabbat.” En chantier pendant six ans, cette partition donnera naissance au poème symphonique Une nuit sur le Mont-Chauve. Il en existe en tout quatre versions, antérieures ou postérieures à la version définitive de Moussorgski, mais c’est cette dernière qui est le plus souvent jouée aujourd’hui.

En composant Une nuit sur le Mont-Chauve, Moussorgski, qui n’avait pas fait d’études musicales au conservatoire, dit avoir produit sa “première grande oeuvre indépendante.” On y discerne immédiatement les éléments clés de sa vie créative: romantisme et imagination fantastique dans la tradition slave, et traitement spirituel du thème de la mort; le fait que dans les années 1860 Moussorgski ait considéré la Danse macabre de Liszt comme une source d’inspiration ne saurait être une coïncidence.

Une nuit sur le Mont-Chauve témoigne d’une étonnante liberté de forme. Certaines parties correspondent clairement aux épisodes évoqués dans le livret, mais elles se trouvent étroitement liées entre elles, comme autant de variations. Dans sa correspondance, le compositeur se dit fier de cette oeuvre qui représentait à ses yeux une quintessence de la russianité authentique. L’un des aspects remarquables de cette musique est la cohésion manifeste entre les thèmes brefs d’une grande intensité et l’originalité des modulations.

Le compositeur sentit très justement qu’il avait produit pour la première fois une grande oeuvre capable, disait-il, de “reproduire fidèlement l’imagination du peuple”, mais l’extraordinaire qualité artistique du résultat le surprit lui-même, ce qui explique peut-être ses inquiétudes concernant le destin de la partition, et ses révisions multiples. Moussorgski n’eut jamais l’occasion de l’entendre en concert; vingt ans s’écoulèrent avant sa première exécution—dans la version de quelqu’un d’autre. Une nuit sur le Mont-Chauve a été, depuis, jouée en Russie et ailleurs dans le monde, et l’heure est venue de découvrir la version la plus achevée que Moussorgski ait signée. Cette oeuvre exceptionnelle connaît enfi n le destin qu’elle mérite.

extrait des notes rédigées par Leonid Gakkel © 2014
Français: Marie Rivière

1860 erhielt der 21-jährige Mussorgski den Auft rag, Musik für ein Stück des Amateurdramatikers Georgi Mengden mit dem Titel Die Hexen zu komponieren. Dabei arbeitete der Komponist nach dem folgenden Libretto: „1. Versammlung der Hexen und ihr klatschhaft es Geschwätz. 2. Satans Zug. 3. Verherrlichung Satans. 4. Hexensabbat.“ Die Arbeit an dem Werk zog sich über sechs Jahre hin und gipfelte in der Sinfonischen Dichtung Eine Nacht auf dem kahlen Berge. Es gibt frühere und spätere Fassungen, insgesamt vier, doch in heutigen Auff ührungen wird gemeinhin die letzte Version gespielt.

Mit dieser Komposition schrieb Mussorgski, der nie ein Konservatorium besucht hatte, sein „erstes großes unabhängiges Werk“, wie er selbst es nannte. Zudem off enbart es die Schlüsselmotive seines Schaff ens als Komponist: eine romantische Fantasie in slawischer Stimmung sowie der Tod im Sinne eines ergreifenden spirituellen Ereignisses. Nicht von ungefähr stellte Liszts „Totentanz“ in den 1860er-Jahren für Mussorgski eine wesentliche Inspirationsquelle dar.

Eine Nacht auf dem kahlen Berge ist formal erstaunlich frei gehalten. Zwar lassen sich mehrere Abschnitte erkennen, die der Gliederung des Librettos entsprechen, doch sind sie eng miteinander verwoben und stellen letztlich Variationen über einander dar. Mit Stolz bezeichnete der Komponist das Werk in einem Brief als den Inbegriff von etwas „Russischem und Heimatlichem.“ Bemerkenswert sind die enge Verbindung der kurzen, intensiven Th emen und die erstaunliche Individualität der Modulationen.

Der Komponist täuschte sich nicht in seiner Einschätzung, die Nacht auf dem kahlen Berge sei sein erstes großes Werk, das „die Phantasie der Menschen getreu widerspiegelt“, doch welch kreative Höhen er damit tatsächlich erreichte, überraschte auch ihn. Vielleicht war das der Grund für seine Sorgen um die Zukunft der Partitur, welche die vielen Überarbeitungen erklären könnten. Mussorgski selbst war es nie vergönnt, das Stück zu hören, die Premiere ließ zwanzig Jahre auf sich warten (und wurde dann in der Bearbeitung eines Anderen dargeboten). Seitdem wird Eine Nacht auf dem kahlen Berge auf den Bühnen Russlands und in aller Welt gespielt, und nun ist die Zeit für die beste Fassung des Komponisten gekommen: Ein herausragendes Werk beginnt das ihm gebührende Leben.

aus dem Begleittext von Leonid Gakkel © 2014
Deutsch: Ursula Wulfekamp

В 1860 году 21-летний Мусоргский получил заказ на музыку к пьесе драматурга-любителя Георгия Менгдена «Ведьмы». Вот как выглядело либретто, которому следовал композитор: «1. Сбор ведьм, их толки и сплетни, 2. Поезд Сатаны, 3. Поганая слава Сатане и 4. Шабаш». В течение шести лет шла работа, итогом которой стала симфоническая фантазия «Ночь на Лысой горе». Есть ранние и поздние ее редакции (всего—четыре), но в современной концертной практике чаще всего используется завершенная авторская версия.

Сочинив «Ночь на Лысой горе», Мусоргский, не получивший даже видимости консерваторского образования, «впервые выступил самостоятельно в крупной вещи» (его слова). Сразу же обнаружились важнейшие мотивы творческой жизни композитора: романтическая фантастика на славянский лад и Смерть в значении решающего духовного события, недаром «Пляска смерти» Листа была для Мусоргского источником вдохновения именно в 1860-е годы.

Поразительна свобода формы в «Ночи на Лысой горе». Разумеется, там ясно различаются несколько разделов в соответствии с содержанием либретто, но эти разделы плотно соединены и по существу представляют собой вариации. Автор гордился этим как воплощением «российского и самобытного» (из письма Мусоргского). Замечательными особенностями музыки было сцепление кратких, ярких тем и совершенная необычность модуляций.

Композитор не ошибся в ощущении своего первого крупного опуса как «верного воспроизведения народной фантазии» (автохарактеристика), но высота творческого достижения была неожиданной для него самого и, может быть, поэтому он тревожился за судьбу этой партитуры: отсюда—несколько версий. Мусоргский ее так и не услышал; она ждала своего первого исполнения двадцать лет (и это была чужая редакция). С тех пор «Ночь на Лысой горе» играют на российских и мировых эстрадах; очередь давно дошла и до лучшей авторской версии. Выдающееся творение обрело свою достойную жизнь.

Leonid Gakkel © 2014

Recordings

Musorgsky: Pictures from an exhibition & other works
Studio Master: MAR0553Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Scriabin: Piano Sonata No 3; Musorgsky: Pictures from an exhibition
Studio Master: SIGCD426Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

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