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Sonata for cello and piano left hand 'Les adieux'

composer
first performed by Steven Isserlis and Stephen Hough at the Kronberg Festival in October 2013

 
Stephen Hough’s sonata came into being in rather a curious fashion. During the course of an otherwise rather disastrous evening—for which I had booked theatre tickets for Stephen and myself, and our respective partners, but, as it turned out, had booked them for the wrong performance, which we had already missed—I mentioned to Stephen the plight of a mutual pianist friend who was unable to play with his right hand. I asked Stephen whether he might consider writing a sonata for cello and piano left hand. Stephen’s face took on the sort of thoughtful expression he normally reserves for studying menus of the day or wine-lists at restaurants; and I knew that the idea had struck home. Several months later, the sonata arrived, kindly co-commissioned by the Tetbury Music Festival in Gloucestershire, and by the Kronberg Festival in Germany, where Stephen and I first performed it in October 2013. (Rather ironically, our friend’s right hand improved shortly after I’d had my brilliant idea, and he chose not to learn the sonata, not wanting to be reminded of difficult times!)

The use of left hand only in the piano gives the sonata a distinctive range of dark textures, which perhaps suggested its subtitle ‘Les adieux’. Stephen explains this: ‘The subtitle is non-programmatic but it underlines the melancholy spirit of the piece as well as conjuring up ghosts of Beethoven and Dussek.’ (Perhaps Dussek’s ghost is quite grateful to receive a comparatively rare summons from the grave?)

The work is in one continuous movement, but separated into three discrete, although related, sections. The first opens with the cello’s A-string (the highest of the four), played pizzicato—i.e. with the right hand only—echoed by the piano. The simple motif that evolves from this is steadily expanded, growing in intensity until a passionate climax gradually melts into the second section, marked with the Schumannesque title ‘Im Legendenton’. This evokes very different textures, somewhat Eastern in feel, the two instruments blending mystically in a forest of lyrical semi-quavers. As subtle hints of this ostensibly new material were heard in the first section, so references to the opening material appear throughout ‘Im Legendenton’. Increasingly, they disturb the calm, leading to a fiery cello cadenza, urgently reprising the opening of the sonata; this in turn melts into a gentle, consoling coda. The sonata ends peacefully, the cello, again pizzicato, at rest on its lowest note, the open C-string—as if resolving its own opening question.

from notes by Steven Isserlis © 2015

La sonate de Stephen Hough vit le jour d’une façon plutôt curieuse au cours d’une soirée par ailleurs assez catastrophique—pour laquelle j’avais réservé des billets de théâtre pour Stephen et moi-même, ainsi que pour nos partenaires respectifs; mais, je les avais réservés pour la mauvaise représentation, que nous avions déjà ratée. Au cours de cette soirée, j’ai parlé à Stephen de la détresse d’un de nos amis pianistes, incapable de jouer avec sa main droite. J’ai demandé à Stephen s’il pourrait envisager d’écrire une sonate pour violoncelle et la main gauche du piano. Le visage de Stephen prit le genre d’expression pensive qu’il réserve généralement à l’étude des menus du jour ou de la carte des vins dans les restaurants; et je savais que l’idée avait touché juste. Plusieurs mois plus tard, la sonate arriva, fruit d’une commande bienveillante et conjointe du Festival de musique de Tetbury, dans le Gloucestershire, et du Festival de Kronberg, en Allemagne, où je la créai avec Stephen en octobre 2013 (ironie du sort, l’état de la main droite de notre ami s’améliora peu après ma brillante idée et il préféra ne pas l’apprendre pour ne pas se rappeler cette période difficile!).

L’utilisation de la main gauche seule au piano donne à cette sonate un éventail caractéristique de textures sombres, ce qui suggéra peut-être son sous-titre «Les adieux». Stephen donne cette explication: «Le sous-titre n’est pas un programme mais il souligne la mélancolie du morceau et évoque les fantômes de Beethoven et de Dussek» (peut-être le fantôme de Dussek est-il très reconnaissant de recevoir d’outre-tombe une telle assignation à comparaître ce qui doit être assez rare?).

L’œuvre est écrite en un seul mouvement continu, mais séparé en trois sections discrètes tout en étant apparentées. La première débute sur la corde de la du violoncelle (la plus aiguë des quatre), jouée pizzicato—c’est-à-dire de la seule main droite—reprise par le piano. Le motif simple qui évolue à partir de là se développe progressivement, prenant de l’intensité jusqu’à ce qu’un sommet passionné se fonde peu à peu dans la deuxième section, marquée du titre schumanien «Im Legendenton». Cette section contient des textures très différentes, un peu orientales, les deux instruments se fondant mystiquement dans une forêt de doubles croches lyriques. On a entendu des allusions subtiles à ce matériel apparemment nouveau dans la première section et des références au matériel initial apparaissent donc d’un bout à l’autre d’«Im Legendenton»; elles troublent de plus en plus le calme, menant à une cadence passionnée du violoncelle, qui reprend instamment le début de la sonate. Elle se fond à son tour dans une douce et consolante coda. Cette sonate s’achève paisiblement, le violoncelle, à nouveau pizzicato, se repose sur sa note la plus grave, la corde de do à vide—comme s’il résolvait sa propre question initiale.

extrait des notes rédigées par Steven Isserlis © 2015
Français: Marie-Stella Pâris

Die Entstehung von Stephen Houghs Sonate ist recht eigenartig. Im Verlauf eines sonst ziemlich katastrophalen Abends—für den ich Theaterkarten für Stephen und mich und unsere jeweiligen Partner besorgt hatte, allerdings, wie sich herausstellte, für die falsche Aufführung, die wir bereits verpaßt hatten—hatte ich Stephen von der Notlage eines gemeinsamen Freundes erzählt, eines Pianisten, der mit seiner rechten Hand nicht spielen konnte. Ich fragte Stephen, ob er nicht eine Sonate für Cello und Klavier, linke Hand, schreiben wolle. Stephens Miene nahm den nachdenklichen Ausdruck an, den er gewöhnlich dem Studium des Tagesmenus oder der Weinkarte in Restaurants vorbehält; und ich wußte, dass der Gedanke angekommen war. Einige Monate später traf die Sonate ein, freundlicherweise ein Auftragswerk des Tetbury Music Festival in Gloucestershire sowie des Kronberg Festivals in Deutschland, wo Stephen und ich sie im Oktober 2013 erstmals spielten. (Ironischerweise besserte sich die rechte Hand unseres Freundes kurz, nachdem ich diesen brillanten Einfall gehabt hatte, und er wollte die Sonate lieber nicht mehr einstudieren, um nicht an schwierige Zeiten erinnert zu werden!)

Die Verwendung nur der linken Hand im Klavier verleiht der Sonate ausgeprägte dunkle Texturen, was zu dem Untertitel „Les adieux“ angeregt hat. Stephen erklärt dazu: „Der Untertitel ist nicht programmatisch, betont aber die Melancholie des Stückes und beschwört die Geister von Beethoven und Dussek herauf.“ (Könnte Dusseks Geist nicht ganz dankbar sein, auch einmal aus dem Grab aufgerufen zu werden, was selten vorkommt?)

Das Werk besteht aus einem fortlaufenden Satz, der sich jedoch in drei zwar eigenständige, aber dennoch aufeinander bezogene Abschnitte teilt. Der erste beginnt mit einem Pizzicato auf der A-Saite des Cellos (der höchsten der vier Saiten), d. h. nur mit der rechten Hand, wiederholt vom Klavier. Das sich daraus entwickelnde einfache Motiv erweitert sich stetig, gewinnt an Intensität, bis eine leidenschaftliche Klimax allmählich in den zweiten Abschnitt übergeht, der den an Schumann erinnernden Titel „Im Legendenton“ trägt. Dieser Teil enthält ganz unterschiedliche Texturen, die etwas orientalisch anmuten; die beiden Instrumente verbinden sich geheimnisvoll in einem Geflecht lyrischer Sechzehntel. Ebenso wie subtile Hinweise auf dieses scheinbar neue Material im ersten Teil zu hören waren, gibt es überall „Im Legendenton“ Bezüge zum Anfangsmaterial; zunehmend stören sie die Ruhe und führen zu einer feurigen Cellokadenz, wobei der Beginn der Sonate eindringlich wiederholt wird. Dieser geht wiederum in eine sanfte, tröstliche Coda über. Die Sonate endet friedlich: das Cello ruht, wieder Pizzicato, auf dem tiefsten Ton der leeren C-Saite—gleichsam als Antwort auf seine Frage vom Anfang.

aus dem Begleittext von Steven Isserlis © 2015
Deutsch: Christiane Frobenius

Recordings

Mendelssohn, Grieg & Hough: Cello Sonatas
Studio Master: CDA68079Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Section 1: Moderato mesto –
Section 2: Allegretto placido (Im Legendenton)
Section 3: Adagio sereno

Track-specific metadata

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