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Symphony No 6 in B minor, Op 54

composer
1939

 
The unusual structure of the Sixth Symphony, in which a lengthy and sombre slow first movement is followed by a substantially shorter and more skittish Scherzo and Finale, was deemed unbalanced and perplexing. In some respects, Shostakovich had reverted to the schizophrenic character of the Fourth Symphony. But whereas in the earlier work the stark contrasts of mood are brutally juxtaposed within each movement, in the Sixth Symphony these are presented as incompatible opposites. Thus the opening emotionally introverted Largo bears no tangible connection with the febrile outdoor sounds explored in the Scherzo and Finale.

The first movement is undoubtedly one of Shostakovich’s most compelling achievements. A sense of doom-laden isolation, recalling the coda to the Fourth Symphony, pervades the musical argument, and this impression is further intensified by the unusually dark orchestral timbres and the anguished climaxes. Midway through the movement there is a strong suggestion of a funeral march, and at one remarkable moment, where a solo flute spins out a desolate improvisatory figure over shuddering trills, Shostakovich even intimates that all life has ebbed away.

The emotional disparity between the despairing lament of the closing bars in the Largo and the mischievous woodwind figurations that begin the Scherzo could not be more startling. Initially the music sounds playful, though the sudden explosion of brass and percussion presages a more sinister mood later in the movement, particularly when Shostakovich unleashes the full power of the orchestra. A similar emotional trajectory is presented in the Finale, the sparkling Rossini-like melody on the strings at the opening giving way to a more heavy-footed musical idea that builds up to an unexpectedly violent climax. There is a brief reprise of the opening theme on a solo violin before a further onrush of energy which leads directly into the rather boisterous coda. Even as late as the mid-1950s, when the symphony was firmly established in the repertoire, Shostakovich’s biographer Dmitri Rabinovich was concerned by the musical imagery presented here. He particularly regretted that Shostakovich had resorted to writing fairground music, declaring such a ‘brazen display of vulgarity’ to be an ideological miscalculation and a deplorable throwback to the ‘grotesqueries, buffoonery and eccentricities’ of his earlier style. But Shostakovich’s intention was perfectly clear. The jollification is forced and hollow. It’s a gesture of defiance in the face of the authoritarian and oppressive environment that threatened to stifle creative expression in the Soviet Union of the late 1930s.

from notes by Erik Levi © 2014

La Symphonie nº 6 comporte un premier mouvement long et morbide suivi d’un scherzo et d’un finale considérablement plus courts et enjoués, structure inhabituelle qui, à l’époque, semble déséquilibrée et difficile à comprendre. D’une certaine manière, Chostakovitch a renoué ici avec les paradoxes de la Symphonie nº 4. Mais, alors que dans l’oeuvre précédente les extrêmes coexistaient au sein de chacun des mouvements, dans la Symphonie nº 6 ces contraires paraissent irréconciliables. Ainsi, il est difficile de faire le lien entre le largo inaugural plutôt introverti et l’activité sonore fébrile et ouverte sur l’extérieur qui caractérise le scherzo et le finale.

Le premier mouvement est sans doute l’une des réussites les plus convaincantes de Chostakovitch. Le sentiment d’isolement morbide omniprésent, rappelant la coda de la Symphonie nº 4, est renforcé par une orchestration particulièrement sombre et des moments d’angoisse extrême. Le milieu du mouvement ressemble presque à une marche funèbre et, à un moment particulier, alors que la flûte entonne un solo plaintif sur fond de trilles frissonnantes, Chostakovitch va jusqu’à suggérer que toute vie s’est éteinte.

L’écart entre la plainte désespérée des dernières mesures du largo et la désinvolture malicieuse des motifs entonnés par les bois au début du scherzo est on ne peut plus surprenant. Au début, on a le sentiment d’un jeu, bien que l’intervention intempestive des cuivres et des percussions laisse présager un assombrissement du mouvement, notamment lorsque Chostakovitch fait se déchaîner l’orchestre. Un parcours émotionnel semblable se retrouve dans le finale, où les cordes exposent une mélodie éclatante à la Rossini pour céder ensuite la place à un thème musical plus lourd qui culmine avec une violence inattendue. Un violon reprend brièvement le thème initial avant une nouvelle ruée d’énergie qui conduit directement aux turbulences de la coda. Vers le milieu des années 1950, alors que symphonie faisait déjà partie intégrale du répertoire, le biographe de Chostakovitch, Dimitri Rabinovitch, s’est interrogé sur l’imagination musicale don’t témoigne ces passages en regrettant tout particulièrement le recours au thème de la fête foraine, «manifestation effrontée de vulgarité» qui représente, selon lui, un mauvais calcul idéologique et un retour déplorable «au grotesque, à la bouffonnerie et autres excentricités» de son style antérieur. Les intentions de Chostakovitch sont pourtant parfaitement claires. Les réjouissances sont forcées et creuses. En Union soviétique, vers la fin des années 1930, ces passages opposent un défi à la dictature oppressive qui menace d’étouffer la créativité.

extrait des notes rédigées par Erik Levi © 2014
Français: Marie Rivière

Die ungewöhnliche Struktur der Sechste Sinfonie, in der auf einen längeren, etwas düsteren ersten Satz ein wesentlich kürzeres und zügelloseres Scherzo und Finale folgen, kan man als unausgewogen und verwirrend sehen. In gewisser Hinsicht kehrte Schostakowitsch damit zum schizophrenen Wesen der Vierten Sinfonie zurück, doch während er dort die krassen Stimmungswidersprüche in jedem einzelnen Satz gewaltsam nebeneinander stellte, werden sie in der Sechsten als unvereinbare Gegensätze geschildert. Das einleitende, emotional introvertierte Largo steht also in keiner nachvollziehbaren Verbindung zu den fiebrigen Außengeräuschen, die das Scherzo und Finale prägen.

Der erste Satz ist zweifellos eine der bezwingendsten Musiken Schostakowitschs. Ein Gefühl schicksalsschwerer Isolation, das an die Koda der Vierten Sinfonie erinnert, erfüllt den musikalischen Diskurs, und dieser Eindruck wird noch unterstrichen durch die ungewöhnlich dunklen Orchesterfarben und die gequälten Höhepunkte. In der Mitte des Satzes sind deutliche Anklänge eines Trauermarschs zu hören, und in einem denkwürdigen Moment, in dem eine Soloflöte vor schaudernden Trillern eine trostlose improvisatorische Figur spielt, legt Schostakowitsch sogar nahe, alles Leben sei erloschen.

Der emotionale Gegensatz zwischen der verzweifelten Klage in den letzten Takten des Largos und den kecken Figurationen in den Holzbläsern, mit denen das Scherzo beginnt, könnte erschreckender nicht sein. Zunächst klingt die Musik spielerisch, bis unvermittelt eine Explosion in den Blechbläsern und den Schlaginstrumenten eine dunklere Stimmung vorwegnimmt, die später im Satz aufscheint, insbesondere wenn die gesamte Wucht des Orchesters freigesetzt wird. Einen ähnlichen emotionalen Verlauf nimmt das Finale, die anfängliche funkelnde Rossini-artige Melodie in den Streichern geht in einen gewichtigeren musikalischen Gedanken über, der sich zu einem überraschend heftigen Höhepunkt aufb aut. Auf eine kurze Reprise des einleitenden Themas in der Solovioline folgt eine weitere Woge der Energie, die direkt zur recht ausgelassenen Koda führt. Selbst Mitte der 1950er-Jahre, als die Sinfonie bereits ihren festen Platz im Repertoire hatte, war Schostakowitschs Biograf Dmitri Rabinowitsch unglücklich mit ihrer Bildersprache. Insbesondere bedauerte er, dass der Komponist erneut auf Jahrmarktmusik zurückgegriff en habe, und erklärte, eine derartig „dreiste Zurschaustellung von Vulgarität“ sei ideologisch ein Missgriff und eine bedauerliche Rückkehr zu den „Grotesken, Possen und Überspanntheiten“ seines früheren Stils. Doch Schostakowitschs Absicht liegt klar auf der Hand: Die Munterkeit ist gezwungen und schal, eine trotzige Geste angesichts einer grausamen und autoritären Umwelt, die Ende der dreißiger Jahre die kreative Ausdruckskraft in der Sowjetunion zu ersticken drohte.

aus dem Begleittext von ©

Recordings

Shostakovich: Symphonies Nos 1 & 6
CDHLL7506Download only
Shostakovich: Symphonies Nos 4, 5 & 6
Studio Master: MAR0545Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

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