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Symphony No 6 'Sinfonia semplice'

composer
1924/1925

 
Nielsen began work on what was to be his last symphony in the summer of 1924, at the far-northern Danish seaside resort of Skagen. It was, he was soon telling his friends, to be ‘of a different character than my others: more charming, smooth’. Another comment appeared to connect it with his witty, prevailingly sunny Wind Quintet (1922), inspired by overhearing the members of the Copenhagen Wind Quintet talking and playing in rehearsal: ‘I think through the instruments—as though I had crept inside them’. The new symphony was to have a title, Sinfonia Semplice—‘Simple Symphony’—reflecting its ‘entirely idyllic character’.

Was Nielsen deluding himself—trying to look away from the darker side of his own life? There had been plenty of pain recently: physically in the series of heart attacks that had increasingly robbed him of his strength; mentally in the collapse of his marriage, and of his nationalist-humanist beliefs in the wake of the World War I, (Nationalism, he wrote, had become a ‘spiritual syphilis’). If that was the intention, it seems Nielsen’s creative intelligence had other ideas. The symphony’s opening, with its glockenspiel chimes and jog-trotting folk-like main theme lives up to Nielsen’s ‘idyllic’ promise; but very soon the note of anguish begins to be heard: little jabs on strings and woodwind, sadly falling violin lines as the glockenspiel tries to reanimate the jog-trotting theme. The element of anxiety grows throughout the first movement, until trumpets, trombones and tuba (silent up to now) storm in through tearing string figures, building to a ferociously dissonant climax.

Elegiac music closes the first movement. The ‘Humoreske’ that follows is in weird contrast: a kind of satiric tableau vivant of twenties modernist styles, punctuated by what sound like derisive yawns on solo trombone. The title of the third movement, ‘Proposta seria’ (A serious proposition), smacks of understatement. Here nobly tragic fugal writing from strings peters out into seemingly hopeless meandering figures on muted violins. Eventually soft horns and woodwind seem to bring rest, but it lasts only a moment. Then the finale’s black-hued fun and games begin: shrill woodwind introduce the main theme on bassoon—folk-tinged but with an underlying sardonic character. The variations on this theme present a kaleidoscope of crazed elation, vicious humour and desolation. Nielsen’s friend Thorvald Nielsen (no relation) recalled looking over the final variation and coda with the composer: ‘It is not difficult to interpret what each instrument represents: the big drum the knocking, the xylophone bony Death; the deep tuba the black void. Nielsen explained, “But I want to defy death—and then follows the flourish”.’ Somehow the spirit of humour survives—right through to the symphony’s very last note.

from notes by Stephen Johnson © 2012

Nielsen commença à travailler à ce qui serait sa dernière symphonie au cours de l’été 1924, dans une petite station de bord de mer du grand nord danois, Skagen. Elle aurait, confierait-il bientôt à ses amis, «un caractère différent de [s]es autres [symphonies]: plus charmeur, lus doux». un autre commentaire semble la rapprocher de son Quintette à vent (1922), une oeuvre pleine d’esprit et dans son ensemble lumineuse, dont il eut l’idée en entendant les membres du Quintette à vent de Copenhague discuter et répéter: «Je pense à travers les instruments—comme si je m’étais glissé à l’intérieur d’eux.» La nouvelle symphonie recevrait le titre de Sinfonia semplice (Symphonie simple), traduisant son «caractère totalement idyllique».

Nielsen se mentait-il à lui-même—essayant de détourner le regard du pan le plus sombre de sa propre existence? Récemment, il avait été affligé de nombreux maux: physiquement, avec une succession de crises cardiaques qui lui avaient peu à peu ôté ses forces; mentalement, avec l’écroulement de son mariage, et de ses convictions nationalistes et humanistes à la suite de la Première Guerre mondiale (le nationalisme, écrivit-il, était devenu «une syphilis de l’esprit»). Si telle était l’intention, il semble que le génie créatif de Nielsen avait d’autres idées. Le début de la symphonie, avec ses tintements de jeu de timbres et son thème principal trottinant, imprégné de l’esprit populaire, répond aux promesses «idylliques» de Nielsen; mais, très vite, une note d’angoisse commence à sourdre: de petits coups aiguisés aux cordes et aux bois, des lignes de violons qui s’effondrent tristement, tandis que le jeu de timbres tente de relancer le thème trottinant. L’élément anxieux croît tout au long du premier mouvement, jusqu’à ce que les trompettes, trombones et tuba (jusque-là muets) fassent une irruption brutale au ilieu de motifs déchirants des cordes, se déployant jusqu’à un sommet férocement dissonant.

Une musique élégiaque clôt le premier mouvement. L’«Humoreske» qui suit apporte un contraste étrange: c’est une sorte de tableau vivant satirique des styles modernistes des années vingt, ponctué par ce qui sonne comme des bâillements moqueurs du trombone solo. Le titre du troisième mouvement, «Proposta seria» («Proposition sérieuse»), est très en-dessous de la vérité. Ici, la noble et tragique écriture fuguée des cordes s’éteint sous la forme de motifs errant apparemment sans espoir aux violons avec sourdine. De doux cors et bois finissent par apporter un semblant d’apaisement, mais cela ne dure pas. Puis commence le finale, avec ses jeux et divertissements teintés de noir: des bois stridents introduisent le thème principal, joué au basson—qui, derrière ses couleurs populaires, révèle un caractère sardonique. Les variations sur ce thème consistent en un kaléidoscope d’euphorie démente, d’humour vicieux et de désolation. Thorvald Nielsen, un ami du compositeur (aucun lien de parenté), se rappelle avoir jeté un oeil sur la dernière variation et la coda avec lui: «Il n’est pas difficile d’interpréter ce que chaque instrument représente: la grosse caisse, la Mort qui frappe à la porte; le xylophone, les ossements; le profond tuba, le vide noir.» Nielsen expliqua: «Mais je voulais défier la mort—après cela, il y a le bouquet final.» D’une certaine manière, l’humour survit tout au long de la symphonie, et jusqu’à la toute dernière note.

extrait des notes rédigées par Stephen Johnson © 2012
Français: Claire Delamarche

Im Sommer 1924 begann Nielsen in der nördlichsten Stadt Dänemarks, dem Seebad Skagen, die Arbeit an der Sinfonie, die seine letzten werden sollte. Sie sei, wie er bald seinen Freunden erzählte, „von einem unterschiedlichen Charakter als meine anderen: charmanter, geschmeidiger“. [Alle Zitate sind Übersetzungen aus dem Englischen, d. Ü.] Ein weiterer Kommentar scheint die Sinfonie mit dem witzigen, überwiegend sonnigen Bläserquintett des Komponisten (1922) zu verbinden, dessen Anregung vom zufälligen Hören des Kopenhagener Bläserquintetts kam, als seine Mitglieder in einer Probe schwatzen und spielten: „Ich denke durch die Instrumente—als ob ich in sie hineingekrochen wäre“. Die neue Sinfonie bekam schließlich den Titel Sinfonia Semplice [Einfache Sinfonie], der ihren „völlig idyllischen Charakter“ beschreiben sollte.

Gab sich Nielsen einer Illusion hin—versuchte er, sich von der dunkleren Seite seines eigenen Lebens abzuwenden? Kurz zuvor hatte es reichlich Schmerzliches gegeben: körperlich gesehen in einer Reihe von Herzinfarkten, die den Komponisten zunehmend seiner Kräfte beraubten; seelisch gesehen durch den Zusammenbruch seiner Ehe sowie durch seine national-humanistischen Anschauungen im Gefolge des Ersten Weltkrieges (Nationalismus, schrieb Nielsen, sei zu einer „seelischen Syphilis“ geworden). Falls er sich tatsächlich einer Illusion hingab, verfolgte seine kreative Intelligenz ein anderes Ziel. Der Beginn der Sinfonie mit seinen Glockenspielklängen und seinem dahintrottenden volkstümlichen Hauptthema erfüllt Nielsens Versprechen von einer „Idylle“, doch sehr bald beginnen sich qualvolle Töne Gehör zu verschaffen: kleine Stiche in den Streichern und Holzbläsern, traurig fallende Violinlinien, wenn das Glockenspiel versucht, erneut das dahintrottende Thema zu animieren. Das Element der Angst nimmt im Verlauf des ersten Satzes zu, bis Trompeten, Posaunen und Tuba (die bis jetzt geschwiegen haben) durch rasende Streichergesten hindurchstürmen und einen fürchterlich dissonanten Höhepunkt anfeuern.

Elegische Musik beschließt den ersten Satz. Der darauf folgende Satz „Humoreske“ liefert dazu einen merkwürdigen Kontrast: eine Art satirisches Tableau vivant aus Stilen der Moderne der 1920er Jahre, unterbrochen von Soloposaunenklängen, die wie abschätziges Gähnen klingen. Der Titel des dritten Satzes „Proposta seria“ [Ein ernster Vorschlag] riecht nach Understatement. Hier verlaufen sich edel tragische Fugenpassagen in den Streichern in scheinbar hoffnungslos umherschweifenden Gesten der gedämpften Violinen. Schließlich scheinen weiche Hörner und Holzbläser eine Entspannung zu bewirken, aber sie dauert nur einen Moment. Dann beginnt das schwarz gefärbte Amüsement: Schrille Holzbläser stellen im Fagott das Hauptthema vor—volkstümlich angehaucht, aber mit einem unterschwelligen sardonischen Charakter. Die Variationen über dieses Thema präsentieren ein Kaleidoskop aus besessener Euphorie, gemeinem Humor und Verzweiflung. Nielsens Freund Thorvald Nielsen (kein Verwandter) erinnerte sich, wie er mit dem Komponisten die abschließende Variation und Koda studierte: „Es ist nicht schwer zu deuten, was jedes Instrument darstellt: die große Trommel das Schlagen, das Xylophon den knochigen Tod, die tiefe Tuba die schwarze Leere. Nielsen erklärte: ‚Aber ich möchte den Tod besiegen—und dann folgt das Blühen‘.“ Irgendwie überlebt der Sinn für Humor—hindurch bis zur allerletzten Note der Sinfonie.

aus dem Begleittext von Stephen Johnson © 2012
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Nielsen: Symphonies Nos 1 & 6
Studio Master: LSO0715Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Movement 1: Tempo giusto
Movement 2: Humoreske: Allegretto
Movement 3: Proposta seria: Adagio
Movement 4: Tema con variazioni: Allegro

Track-specific metadata for LSO0715 track 5

Tempo giusto
Artists
ISRC
GB-DGQ-11-21501
Duration
12'44
Recording date
4 October 2011
Recording venue
Barbican, London, United Kingdom
Recording producer
James Mallinson
Recording engineer
Neil Hutchinson & Jonathan Stokes
Hyperion usage
  1. Nielsen: Symphonies Nos 1 & 6 (LSO0715)
    Disc 1 Track 5
    Release date: February 2012
    Download only
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