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Symphony No 1 in G minor, Op 7

composer
1891/1892

 
Nielsen was in his mid-twenties when he began work on his First Symphony. His studies at the Copenhagen Conservatory complete, he took up posts in the second violins of, first, the Danish Theatre Orchestra and then, in 1889, the Royal Danish Orchestra. There he learned about symphonic music, and orchestration, ‘from the inside’. Not surprisingly one can hear influences of some of the music he played there in his First Symphony: Brahms, Dvořak and the Norwegian Johan Svendsen—who conducted the symphony’s premiere in 1894 (Nielsen standing up from his desk in the orchestra to acknowledge the applause at the end). But this is emphatically not an apprentice work. So many of Nielsen’s mature characteristics can be heard here: the lilting, sometime folk-inflected, but often delightfully unpredictable melodies, and the quick-witted, concise thinking that seems determined to keep listeners—and performers—on their toes. Such refreshing freedom from any kind of romantic excess is unusual for a composer of the late-Romantic era. One might conclude that this was a composer who had never heard Wagner, still less Mahler or Richard Strauss.

In fact Nielsen was far from close-minded: it was simply that he knew very clearly where his path lay—and where it didn’t. This independence of thinking is evident on a structural level too, especially in the way this symphony, nominally ‘in G minor’, eventually finds its way to a new key, C major. This dynamic attitude to tonality lies at the heart of Nielsen’s intensely dramatic approach to symphonic writing. Talk of tonality can sound dauntingly abstract to non-musicians; but even listeners with no knowledge of music theory can still feel its operation on an elemental, visceral level. It is fundamental to what we sense is the music’s emotional ‘journey’.

The first movement has a typically unusual tempo marking: Allegro orgoglioso (a ‘proud allegro’). This expertly contrasts a vigorous, driven main theme with a gentle, slightly wistful second theme, first heard on oboe, full of characteristic, delicious, chromatic kinks. The Andante is a beguiling example of tender sentiment without sentimentality. At first the Scherzo lives up to its marking ‘comodo’ (‘leisurely’), as though developing the Andante’s lyricism at a livelier tempo, but the first movement’s bracing energy gradually returns. The slower central trio section again brings contrast, this time with a reflective melody derived from an idea in the Scherzo, and introduced—again highly originally—by full brass.

The Finale lives up to its marking ‘con fuoco’ (‘fiery’) from the start. The music seems to be striving to dance its way free of any possible tragic associations with the original home key of G minor. Eventually full liberation is achieved as the tempo notches up to Allegro moderato and the symphony swerves magnificently into a joyous C major. Nielsen allows himself a brief triumphant flourish on the trumpets, but it is only brief. Danes have always had an aversion to boasting, and in this ending Nielsen shows himself absolutely true to national form.

from notes by Stephen Johnson © 2012

Nielsen avait vingt-cinq ans lorsqu’il commença à travailler à sa Première Symphonie. Une fois achevées ses études au Conservatoire de Copenhague, il occupa un poste de second violon tout d’abord à l’Orchestre du Théâtre danois puis, à partir de 1889, à l’Orchestre royal danois. C’est là qu’il découvrit le répertoire symphonique et l’orchestration, «de l’intérieur». Sans surprise, on peut reconnaître dans la Première Symphonie l’influence de certaines musiques qu’il eut l’occasion d’y jouer: Brahms, Dvořák et le Norvégien Johan Svendsen—qui dirigea la première audition de la symphonie en 1894 (Nielsen se levant de son pupitre, au milieu de l’orchestre, pour recueillir les applaudissements finaux). Mais il ne s’agit aucunement une oeuvre d’apprentissage. On y découvre tant des traits caractéristiques du Nielsen de maturité: les mélodies chantantes, parfois teintées d’un parfum populaire mais souvent d’une délicieuse imprévisibilité, et la pensée vive, concise, qui semble déterminée à ne laisser aucun répit aux auditeurs—ni aux interprètes. Une liberté si rafraîchissante par rapport à tout excès romantique était inhabituelle de la part d’un compositeur postromantique. On pourrait en conclure qu’il n’avait jamais écouté Wagner, et encore moins Mahler ou Richard Strauss.

En fait, Nielsen était tout sauf un esprit étroit; c’est juste qu’il avait une conscience aiguë du chemin qu’il devait emprunter—et de celui dont il devait s’écarter. Cette indépendance d’esprit est évidente également sur le plan de la structure, notamment dans la manière dont cette symphonie, annoncée «en sol mineur», finit par aboutir à une nouvelle tonalité, ut majeur. Cette attitude dynamique par rapport à la tonalité figure au coeur de la conception intensément dramatique qu’a Nielsen de l’écriture symphonique. Parler de tonalité peut sembler intimidant et abstrait pour des non musiciens; mais même des auditeurs dépourvu de connaissances théoriques en musique peuvent ressentir ce phénomène à un niveau basique, viscéral. Ce qui est fondamental dans notre ressenti, c’est le «voyage» émotionnel de la musique.

Typiquement, le premier mouvement présente une indication de tempo inusitée: Allegro orgoglioso («Allegro orgueilleux»). Il fait habilement contraster un thème principal vigoureux, passionné, avec un second thème doux, teinté d’une pointe de mélancolie, empli de figures chromatiques délicieusement entortillées, caractéristiques de Nielsen. L’Andante est un exemple séduisant de sentiments tendres dépourvus de sentimentalité. Au début, le Scherzo correspond à son indication de tempo «comodo» («nonchalant»), comme s’il développait le lyrisme de l’Andante à un tempo plus alerte, mais l’énergie vivifiante du premier mouvement revient peu à peu. La section centrale (trio), plus lente, apporte un nouveau contraste, cette fois avec une mélodie pensive dérivée d’une idée du Scherzo, et introduite—à nouveau avec beaucoup d’originalité—par l’ensemble des cuivres.

Le Finale rend justice dès le début à son indication de tempo, «con fuoco» («avec flamme»). La musique semble s’efforcer de balayer toute possible association tragique avec la tonalité d’origine, sol mineur. La libération totale est atteinte lorsque le tempo s’élève jusqu’à Allegro moderato et que la symphonie fait un détour tonal par un joyeux ut majeur. Nielsen se permet un bref embrasement aux trompettes, mais cela ne dure pas. Les Danois ont toujours eu les fanfaronnades en horreur, et en terminant de la sorte Nielsen se montre absolument fidèle au tempérament national.

extrait des notes rédigées par Stephen Johnson © 2012
Français: Claire Delamarche

Nielsen war Mitte zwanzig, als er mit der Arbeit an seiner 1. Sinfonie begann. Nach Abschluss seiner Studien am Kopenhagener Konservatorium trat er eine Stellung unter den zweiten Violinen an, zuerst im Dänischen Theaterorchester und dann 1889 im Dänischen Hoforchester [Det Kongelige Kapel]. Dort lernte er sinfonische Musik und Orchestrierung „von innen heraus“ kennen. Es überrascht nicht, dass man in seiner 1. Sinfonie Einflüsse von Musik hört, die er dort gespielt hat: von Brahms, Dvořák und dem Norweger Johan Svendsen—der 1894 die Uraufführung von Nielsens 1. Sinfonie dirigierte (Nielsen stand am Ende hinter seinem Pult im Orchester auf, um den Beifall entgegenzunehmen). Hier dreht es sich aber unbedingt nicht um das Werk eines Anfängers. Viele Kennzeichen des reifen Nielsens lassen sich schon nachweisen: die wiegenden, bisweilen volkstümlichen, jedoch häufig reizend unvorhersehbaren Melodien sowie der clevere, präzise Ansatz, der entschlossen scheint, Hörern—und Interpreten—ständig Aufmerksamkeit abzuverlangen. Diese erfrischende Freiheit von jeder Form romantischer Übertreibung ist für einen Komponisten der spätromantischen Epoche ungewöhnlich. Man könnte meinen, dieser Komponist habe niemals etwas von Wagner und noch weniger von Mahler oder Richard Strauss gehört.

Tatsächlich war Nielsen alles andere als Neuem unaufgeschlossen gegenüber: Er wusste nur ganz einfach sehr genau, welchen Weg er verfolgen sollte—und welchen nicht. Diese intellektuelle Unabhängigkeit wird auch auf einer strukturellen Ebene deutlich, besonders in der Art, wie diese offiziell in g-Moll stehende Sinfonie schließlich ihren Weg zu einer neuen Tonart, C-Dur, findet. Diese dynamische Haltung zur Tonalität bildet den Kern von Nielsens äußerst dramatischem Konzept sinfonischer Komposition. Das Gerede um Tonalität mag für einen nicht musikalisch Gebildeten entmutigend abstrakt klingen, aber selbst Hörer ohne musiktheoretische Kenntnissen können die Wirkung von Tonalität auf einem elementaren, intuitiven Niveau spüren. Tonalität ist für unsere Wahrnehmung der Musik als eine „emotionale Reise“ entscheidend.

Der erste Satz weist eine typisch ungewöhnliche Tempobezeichnung auf: Allegro orgoglioso („stolzes Allegro“). Dieses Allegro stellt meisterhaft ein lebhaftes, getriebenes Hauptthema einem sanften und leicht nachdenklichen zweiten Thema gegenüber, das zuerst in der Oboe erklingt, voller charakteristischer, köstlicher, chromatischer Schrullen. Das Andante ist ein bezauberndes Beispiel für ein sanftes Gemüt ohne Sentimentalität. Zu Beginn wird das Scherzo seiner Anweisung comodo (gemächlich) gerecht, als ob es die lyrische Stimmung des Andantes in einem beschwingteren Tempo weiterentwickelt. Doch allmählich kehrt die kämpferische Energie des ersten Satzes wieder zurück. Der langsamere, in der Mitte befindliche Trioabschnitt liefert wiederum einen Kontrast, diesmal mit einer nachdenklichen Melodie, die auf einem musikalischen Gedanken des Scherzos beruht und—abermals äußerst originell—vom gesamten Blechbläserensemble vorgestellt wird.

Der Schlusssatz Finale erfüllt von Anfang an die durch die Anweisung con fuoco geschürten Erwartungen. Die Musik scheint sich von allen potenziellen tragischen Assoziationen mit der ursprünglichen Grundtonart g-Moll freitanzen zu wollen. Schließlich wird die volle Befreiung erreicht, wenn das Tempo zu einem Allegro moderato anzieht und die Sinfonie großartig zu einem freudvollen C-Dur umschwenkt. Nielsen gestattet sich einen kurzen triumphierenden Trompetentusch, wenn auch nur flüchtig. Die Dänen haben immer das Angeben gescheut, und in diesem Abschluss bleibt Nielsen seiner nationalen Eigenheit unbedingt treu.

aus dem Begleittext von Stephen Johnson © 2012
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Nielsen: Symphonies Nos 1 & 6
Studio Master: LSO0715Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Movement 1: Andante orgoglioso
Movement 2: Andante
Movement 3: Allegro comodo – Andante sostenuto – Tempo I
Movement 4: Finale: Allegro con fuoco

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