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Jeux 'Poème dansé'

composer
1913

 
One of Debussy’s most enticingly scored, light-footed, quick-moving creations, Jeux belongs to the select group of early 20th-century orchestral masterpieces that began their life with the Ballets Russes of Sergei Diaghilev. It followed the company’s version of his Prélude à l’après-midi d’un faune, choreographed and danced by Vaclav Nijinsky with designs by Leon Bakst, and was assigned to the same artists. The theme was a fleeting encounter between three tennis players, intended by Diaghilev to have symbolic overtones: in his mind it represented a sexual meeting between himself and two young men, although for the public scenario the cast became a man and two women. The action, which began and ended with a tennis ball dropping onto the stage, took in various danced permutations and culminated in a once-notorious triple kiss. Otherwise, however, the audience at the May 1913 première in Paris found the ballet forgettable, while the music’s half-lights and subtleties made little impression. Debussy himself, despite his admiration for Nijinsky, called the choreography ‘barbaric’. The event was overshadowed a fortnight later by a genuinely world-shaking Ballets Russes production, Igor Stravinsky’s The Rite of Spring.

It is as a concert work, then, that Jeux has eventually come into its own. Other composers immediately found it fascinating, and conductors soon began to agree. The music is like a successor to ‘Jeux de vagues’ (‘play of the waves’), the fleeting, luminous central part of La mer. Behind it from time to time is the radiant sound of the Flower Maidens’ music in Richard Wagner’s Parsifal, a work that Debussy admired, for all his reservations about its composer. The beginning, with its quiet repeated sequence of ear-catching chords, also recalls Paul Dukas, whose La Peri, another poème dansé, was premièred by the Ballets Russes in 1912. But the harmonies are fresh and distinctive, and the way Jeux grows as a maze of short, interconnected, constantly changing musical phrases sounds so spontaneous that its originality only sinks in after a while. Although mainly in a fairly agile triple time, the music is constantly shifting in pace and colour. So continuously does it evolve from one moment to the next that the literal return of music from the opening, right at the end, comes as a slight shock. One thing has stayed the same while all around it has changed, in a voyage of discovery that takes place as much in the music as in the storyline.

from notes by Robert Maycock © 2010

Jeux, l’une des partitions de Debussy les plus légères, vives, séduisantes par l’orchestration, appartient à la poignée d’œuvres privilégiées du début du XXe siècle dont l’existence commença sous les auspices des Ballets russes de Serge Diaghilev. Sa production par la troupe suivit celle du Prélude à l’après-midi d’un faune, chorégraphiée et dansée par Vaclav Nijinski dans des décors de Léon Bakst, et fut confiée aux mêmes artistes. Le sujet était la rencontre fugace ente trois joueurs de tennis, à laquelle Diaghilev voulait prêter des résonances symboliques: dans son esprit, cela représentait la rencontre sexuelle entre lui-même et deux jeunes gens, même si, dans le scenario présenté au public, la distribution se transformait en un homme et deux femmes. L’action, qui s’ouvre et se referme par une balle rebondissant sur la scène, combinait diverses permutations dansées et culminait dans un triple baiser qui fit grand bruit. Pour le reste, le public de la création, en mai 1913 à Paris, ne trouva pas le ballet impérissable; les lumières tamisées et les subtilités de la musique firent maigre impression. Malgré l’admiration qu’il vouait à Nijinski, Debussy qualifia la chorégraphie de «barbare». L’événement fut éclipsé quinze jours plus tard par une nouvelle production des Ballets russes, qui connut, elle, un retentissement mondial: Le Sacre du Printemps d’Igor Stravinsky.

C’est donc au concert que Jeux a fini par s’imposer. Les compositeurs ne tardèrent pas à trouver la partition fascinante, et les chefs d’orchestres se laissèrent bientôt convaincre à leur tour. La musique est dans la lignée de «Jeux de vagues», le lumineux et furtif volet central de La mer. On entend en toile de fond, de temps en temps, les sonorités radieuses des Filles-Fleurs dans Parsifal de Richard Wagner, un ouvrage que Debussy admirait en dépit de toutes ses réserves à l’égard du compositeur. Le début, où se répète tranquillement une série d’accords agrippant l’oreille, rappelle également Paul Dukas, dont La Péri, un autre «poème dansé», avait été créé par les Ballets russes en 1912. Mais les harmonies ont une fraîcheur caractéristique, et l’enchevêtrement de phrases musicales liées entre elles et changeant constamment qui constitue la partition sonne avec une telle spontanéité que son originalité ne se révèle qu’après coup. Bien qu’écrite principalement dans une mesure à trois temps assez vive, la musique présente une pulsation et des couleurs variant sans cesse. Les passages s’enchaînent si continûment l’un à l’autre que le retour littéral de la musique initiale, tout à la fin, cause un léger choc. Quelque chose est resté à l’identique, dans un environnement en perpétuelle mutation, dans un voyage de découverte englobant la musique autant que le scénario.

extrait des notes rédigées par Robert Maycock © 2010
Français: Claire Delamarche

Jeux ist eines der am verführerischsten orchestrierten, leichtfüßigsten und agilsten Schöpfungen Debussys und gehört zur ausgewählten Gruppe orchestraler Meisterwerke des frühen 20. Jahrhunderts, die ihre Existenz den Ballets Russe von Sergei Djaghilew verdanken. Die Komposition orientierte sich an dem von jener Truppe inszenierten Prélude à l’après-midi d’un faune, choreographiert und getanzt von Vaclav Nijinsky mit Bühnenbildern von Leon Bakst, und wurde den gleichen Künstlern anvertraut. Das Sujet dreht sich um ein flüchtiges Treffen zwischen drei Tennisspielern, die nach Djaghilew gewisse symbolische Funktionen erfüllen sollten: Nach seiner Vorstellung ging es hier um eine sexuelle Begegnung zwischen ihm selbst und zwei jungen Männern. Aber für die öffentliche Inszenierung entschied man sich für eine Besetzung mit einem Mann und zwei Frauen. Die Handlung, die damit beginnt und endet, dass ein Tennisball auf die Bühne aufschlägt, enthielt diverse choreographierte Permutationen und erreichte ihren Höhepunkt in einem einst berüchtigten Dreierkuss. Ansonsten fand das Publikum bei der Uraufführung im Mai 1913 in Paris allerdings, dass man das Ballett getrost vergessen konnte. Die Schattierungen und Spitzfindigkeiten der Musik hinterließen offenbar keinen großen Eindruck. Debussy nannte die Choreographie „barbarisch“ trotz seiner Bewunderung für Nijinsky. Das Ereignis wurde zwei Wochen später von einer wirklich umwälzenden Inszenierung der Ballets Russes überschattet, der Uraufführung von Igor Strawinskys Le sacre du printemps [Das Frühlingsopfer].

Erst als Konzertstück sollte Jeux schließlich zur Geltung kommen. Andere Komponisten fanden es sofort faszinierend, und Dirigenten pflichteten bald bei. Die Musik ist wie ein Nachfolger zu „Jeux de vagues“ („Spiel der Wellen“), dem flüchtigen, schimmernden Mittelteil von La mer. Dahinter steht gelegentlich der leuchtende Klang der Blumenmädchen aus Richard Wagners Parsifal, ein Werk, das Debussy bei allen Vorbehalten gegen diesen Komponisten bewunderte. Der Anfang erinnert mit seiner leisen, wiederholten, einprägsamen Akkordfolge zudem an Paul Dukas, dessen Werk La Peri, ein weiteres Poème dansé, von den Ballets Russes 1912 uraufgeführt worden war. Die Harmonien in Jeux sind jedoch neu und charakteristisch, und die Art, mit der sich Debussys Komposition wie ein Labyrinth aus kurzen, verwandten, ständig variierten musikalischen Phrasen entfaltet, klingt so spontan, dass man seine Originalität erst nach einer Weile begreift. Obwohl die Musik überwiegend in einem ziemlich forschen Dreiertakt steht, ändert sie ihr Tempo und ihre Klangfarbe ständig. Das geschieht von einem Moment zum nächsten so geschmeidig, dass die ganz am Ende erfolgende notengetreue Wiederholung von Musik des Anfangs einen kleinen Schock auslöst. Eine Sache ist unverändert geblieben, während sich auf dieser Entdeckungsreise, die sowohl in der Musik als auch in der Handlung stattfindet, alles rund herum gewandelt hat.

aus dem Begleittext von Robert Maycock © 2010
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Debussy: Jeux & Préludes
CDHLL7518Download only
Debussy: La mer, Jeux & Prélude à l'après-midi d'un faune
Studio Master: LSO0692Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

Track-specific metadata for CDHLL7518 track 1

Artists
ISRC
GB-XSY-09-00008
Duration
19'22
Recording date
21 June 2007
Recording venue
Bridgewater Hall, Manchester, United Kingdom
Recording producer
Colin Matthews
Recording engineer
Steve Portnoi
Hyperion usage
  1. Debussy: Jeux & Préludes (CDHLL7518)
    Disc 1 Track 1
    Release date: February 2009
    Download only
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