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Cello Concerto No 1 in A minor, Op 46

composer
piano and cello score completed in January 1876, the full score in March and dedicated to William III of the Netherlands

 
Vieuxtemps’s playing career ended in September 1873 when he suffered the first of a series of debilitating strokes, leaving him partially paralysed down his left side. Unable to play, he turned to composition with renewed vigour. He completed the cello and piano version of the Cello Concerto No 1 in A minor in January 1876—apparently without having a specific player in mind—and tried it out with an old friend, the cellist Joseph Van der Heyden. Vieuxtemps was clearly delighted by Van der Heyden’s prediction that it would be ‘a big success with cellists’.

A month later, Vieuxtemps went to the town of Hal (in Flemish Brabant) to visit the cellist Joseph Servais (1850–1885). Among the other guests was François-Antoine Gevaert, Director of the Brussels Conservatoire. Vieuxtemps’s recollection of this visit were reported in Jean-Théodore Radoux’s Vieuxtemps: sa vie, ses œuvres (Liège, 1891):

It was with childlike joy that he told a friend about the events of this day, which he counted among the best of his life. Joseph [Servais] was superb, he said. ‘He played like an angel! The concerto made an impression on all the artists present, and above all on Gevaert, who asked me if I could finish the orchestration by the middle of March. That would let him perform it at the big inaugural concert for the new Conservatoire, which was to take place then. I said yes, naturally.’

Fired with enthusiasm, Vieuxtemps quickly completed the orchestration: Radoux quotes a letter dated 30 March: ‘I have finished my Cello Concerto. A point to note: this work didn’t tire me in the least; what’s more I put all my soul into it!’

The published score had a dedication to King William III of the Netherlands—a capricious despot, but a monarch with a genuine love of the arts. In May 1876 he invited several leading figures in music and painting to stay at his magnificent palace (Paleis Het Loo) in Apeldoorn. As well as Vieuxtemps, the guests included Gevaert and Liszt from the world of music, and three artists: Gérôme, Cabanel and Bouguereau. Dogged by ill health, Vieuxtemps had to leave suddenly, but a note from the king assured him that he would always be welcome back at the palace.

A few months later, on 23 September 1876, William III was present to hear the Cello Concerto at a concert in the vast Palace of Industry (Paleis voor Volksvlijt) in Amsterdam, modelled on London’s Crystal Palace. Each work was conducted by its composer (the others included Gounod, Reyer and Gevaert), and the soloist in the Vieuxtemps concerto was Joseph Hollman (dedicatee of Saint-Saëns’s Cello Concerto No 2). The Revue et Gazette musicale de Paris published an enthusiastic review: ‘The Cello Concerto … is a masterpiece in which the solo instrument is treated in such as way as to highlight the riches of its range and its sonority … As for Vieuxtemps, he was given a veritable ovation when he took his place on the podium to conduct this beautiful and ingenious composition.’

An earlier private performance had been given in Paris, while Vieuxtemps was completing the orchestration, and this attracted a long and favourable notice in the Revue et Gazette musicale of 26 March 1876:

We made the acquaintance of this new work last Thursday, played at the composer’s house for an audience of friends by Joseph Servais. Let us say at once that virtuoso players, above all those who know how to make their instrument sing and who are not afraid to draw a big sound from it, will be indebted to the great artist who has augmented their limited repertoire with a work whose effects are sure, brilliant, outgoing … The character of this concerto (in A minor) is, above all, melodic … Song abounds in it, in the motifs, the episodes (there are some charming ones), the development: all, or nearly all, is song-like, but a song that is noble and broad … It is precisely because of this abundance of lyricism that the first and second movements are perhaps insufficiently different from each other. That, at least, was the abiding impression of a first hearing, and the only criticism that is worth making … The work will certainly make its way rapidly as soon as it has been played in public.

So what, we may wonder, went wrong? The reviewer predicted a great future for the work, but it quickly faded from the repertoire, until its rediscovery by enterprising soloists, including Heinrich Schiff. One obvious reason for this century of neglect was Vieuxtemps’s untimely death in 1881, but another was the early death (in 1885) of Joseph Servais—the concerto’s most enthusiastic advocate.

The first movement, Allegro moderato, begins with a short orchestral introduction—essentially a long dominant pedal—before the soloist enters with an arching theme in A minor, followed by a second, more restrained melody in C major. These are the main components of a movement in which the soloist’s technique is tested with some high-lying double-stopping before the cadenza, and a quieter reprise of the opening.

The Andante is another song-like movement in F major, opening with a long-breathed melody that gives way to a more agitated idea. The soloist plays throughout. The final Allegro is dominated by the trenchant theme introduced by the cello near the start. Less overtly lyrical than the other movements, the solo-writing is more varied here, with some energetic passagework, and virtuoso demands increase towards the flamboyant close.

from notes by Nigel Simeone © 2015

Vieuxtemps mit un terme à sa carrière d’interprète en septembre 1873, au lendemain de la première d’une série d’attaques débilitantes qui le laissèrent partiellement paralysé du côté gauche. Incapable de jouer, il se tourna, dans un regain de vigueur, vers la composition: en janvier 1876, il acheva la version pour violoncelle et piano de son Concerto pour violoncelle nº 1 en la mineur—apparemment sans penser à un interprète précis—et l’essaya avec un vieil ami, le violoncelliste Joseph Van der Heyden, dont la prédiction, à l’évidence, l’enchanta: «il aura grand succès auprès des violoncellistes».

Un mois plus tard, Vieuxtemps se rendit chez le violoncelliste Joseph Servais (1850–1885), à Hal, dans le Brabant flamand. Parmi les autres invités figurait François-Antoine Gevaert, directeur du Conservatoire de Bruxelles. Dans Vieuxtemps: sa vie, ses œuvres (Liège, 1891), Jean-Théodore Radoux nous dit quel souvenir le compositeur garda de cette visite:

C’est avec une joie d’enfant qu’il raconte à un ami les péripéties de cette journée qui comptera dans les meilleures de sa vie. Joseph a été superbe, dit-il; «il a joué comme un ange! Le concerto a fait son effet sur les artistes présents, et surtout sur Gevaert, qui m’a demandé si je pourrais être prêt avec l’orchestration pour le milieu de mars, ce qui lui permettrait de le faire exécuter au grand concert d’inauguration officielle des nouveaux locaux du Conservatoire, qui aura lieu à cette époque. J’ai dit oui, naturellement.»

Rempli d’enthousiasme, Vieuxtemps termina promptement l’orchestration, et Radoux de citer une lettre du 30 mars: «J’ai terminé l’orchestration de mon concerto de violoncelle; chose à remarquer, ce travail ne m’a pas fatigué du tout; cependant j’y ai mis toute mon âme!»

La partition parut avec une dédicace au roi Guillaume III des Pays-Bas, despote fantasque mais monarque authentiquement amoureux des arts. En mai 1876, il convia plusieurs grandes figures de la musique et de la peinture dans son magnifique palais (Paleis Het Loo) d’Apeldoorn. Vieuxtemps y retrouva Gevaert, Liszt, et trois peintres: Gérôme, Cabanel et Bouguereau. Harcelé par sa mauvaise santé, il dut partir précipitamment, mais un mot réconfortant du roi l’assura qu’il serait toujours le bienvenu au palais.

Quelques mois plus tard, le 23 septembre 1876, Guillaume III entendit le Concerto pour violoncelle lors d’un concert donné dans le vaste Palais de l’Industrie (Paleis voor Volksvlijt) d’Amsterdam, imité du Crystal Palace londonien. Chaque œuvre fut dirigée par son compositeur (Gounod, Reyer et Gevaert étaient du nombre) et le soliste du concerto fut Joseph Hollman, dédicataire du Concerto pour violoncelle nº 2 de Saint-Saëns. La Revue et Gazette musicale de Paris publia une critique enflammée: «Le concerto de violoncelle de Vieuxtemps … est une œuvre magistrale dans laquelle l’instrument principal est traité de façon à mettre en relief toutes les richesses de son étendue et de sa sonorité … Quant à Vieuxtemps, on lui a fait une véritable ovation lorsqu’il est venu prendre place au pupitre pour diriger lui-même sa belle et savante composition.»

Tandis que Vieuxtemps finissait l’orchestration, une exécution privée s’était déjà tenue à Paris, objet d’un long article favorable dans la Revue et Gazette musicale du 26 mars 1876:

Nous avons fait, jeudi dernier, connaissance avec l’œuvre nouvelle, interprétée chez l’auteur pour un public d’amis par Joseph Servais. Disons de suite que les virtuoses, ceux surtout qui savent faire chanter l’instrument et qui ne craignent pas d’en tirer du son, sauront gré au grand artiste d’avoir augmenté leur répertoire assez pauvre d’une œuvre dont les moyens d’effets sont sûrs, brillants, en dehors. Le caractère de ce concerto (en la mineur) est avant tout mélodique; le trait y est relativement rare, le chant y abonde: les motifs, les épisodes (il y en a de charmants), le développement, tout ou presque tout, est du chant, mais du chant noble et large … On pourrait peut-être trouver, précisément à cause de cette abondance mélodique, que le premier et le second morceaux ne sont pas assez différenciés l’un de l’autre. C’est là, du moins, l’impression dominante d’une première audition, et la seule critique qui vaille la peine d’être formulée … L’œuvre fera certainement et rapidement son chemin lorsqu’elle aura été jouée en public.

Alors, peut-on se demander, qu’est-ce qui clocha? La critique prédisait un bel avenir à cette œuvre, qui disparut pourtant bien vite du répertoire jusqu’à sa redécouverte par d’audacieux solistes, tel Heinrich Schiff. Ce siècle d’éclipse tint, à l’évidence, à la mort de Vieuxtemps, en 1881, mais aussi à celle, prématurée (en 1885), de Joseph Servais, son plus fervent apôtre.

Le premier mouvement, Allegro moderato, s’ouvre sur une courte introduction orchestrale—foncièrement, une longue pédale de dominante—, puis le soliste entre avec un thème en arche, en la mineur, suivi d’une seconde mélodie davantage retenue, en ut majeur. Ce sont les grandes composantes d’un mouvement qui éprouve la technique du soliste par des doubles cordes haut perchées, avant la cadence et une reprise apaisée de l’ouverture.

Autre mouvement cantabile en fa majeur, l’Andante part sur une mélodie qui a du souffle, cédant la place à une idée plus agitée. Le soliste joue de bout en bout. L’Allegro final est dominé par le thème incisif introduit au violoncelle, non loin du début. Moins franchement lyrique que les autres mouvements, il présente une écriture solo davantage variée, avec quelques passages énergiques, et les exigences virtuoses s’accroissent aux abords de la conclusion flamboyante.

extrait des notes rédigées par Nigel Simeone © 2015
Français: Hypérion

Vieuxtemps’ Solistenkarriere endete im September 1873, als er den ersten einer Reihe von schwächenden Schlaganfällen erlitt, nach denen er linksseitig teilweise gelähmt blieb. Da er nicht mehr spielen konnte, wandte er sich mit erneuter Kraft der Komposition zu. Im Januar 1876 beendete er das Cellokonzert Nr. 1 in a-Moll in einer Fassung für Cello und Klavier—anscheinend ohne dabei an einen bestimmten Solisten zu denken—und spielte es mit einem alten Freund durch, dem Cellisten Joseph Van der Heyden. Vieuxtemps war offenkundig über Van der Heydens Vorhersage erfreut, dass „es bei Cellisten sehr erfolgreich sein werde“.

Einen Monat später besuchte Vieuxtemps den Cellisten Joseph Servais (1850–1885) in Halle, einem Ort in Flämisch-Brabant. Ein weiterer Gast dort war François-Antoine Gevaert, der Direktor des Brüsseler Konservatoriums. Vieuxtemps’ Erinnerung an diesen Besuch wird von Jean-Théodore Radoux in Vieuxtemps: sa vie, ses œuvres (Liège, 1891) wiedergegeben:

Mit kindlicher Freude erzählte er einem Freund von den Ereignissen dieses Tages, den er zu den besten seines Lebens zählte. Joseph [Servais] war großartig, meinte er. „Er spielte wie ein Engel! Das Konzert hat auf alle anwesenden Künstler Eindruck gemacht, und besonders auf Gevaert, der mich fragte, ob ich die Orchestrierung bis Mitte März abschließen könne; so wäre es möglich, das Werk beim demnächst stattfindenden großen Konzert anläßlich der offiziellen Einweihung des neuerbauten Conservatoire aufzuführung. Ich sagte, ja, natürlich.“

Mit Feuereifer beendete Vieuxtemps rasch die Orchestrierung: Radoux zitiert aus einem Brief vom 30. März: „Ich habe die Orchestrierung meines Cellokonzertes abgeschlossen. Bemerkenswerterweise hat diese Arbeit mich überhaupt nicht ermüdet; freilich habe ich meine ganze Seele hineingelegt!“

Die gedruckte Partitur enthielt eine Widmung an König Wilhelm III. der Niederlande—ein unberechenbarer Despot, doch ein Monarch mit einer echten Liebe zu den Künsten. Im Mai 1876 lud er einige führende Musiker und Maler zu einem Aufenthalt in sein großartiges Schloß (Paleis Het Loo) in Apeldoorn ein. Zu den Gästen gehörten außer Vieuxtemps noch Gevaert und Liszt aus der Welt der Musik sowie drei Künstler: Gérôme, Cabanel und Bouguereau. Der von Krankheit gezeichnete Vieuxtemps mußte plötzlich abreisen, doch der König versicherte ihm in einem beruhigenden Schreiben, dass er immer im Schloß willkommen sei.

Einige Monate später, am 23. September 1876, hörte Wilhelm III. das Cellokonzert in einem Konzert im riesigen Industriepalast (Paleis voor Volksvlijt) in Amsterdam, dessen Vorbild der Londoner Kristallpalast war. Jeder Komponist dirigierte sein eigenes Werk (die anderen waren Gounod, Reyer und Gevaert), und der Solist des Konzertes war Joseph Hollman (dem Saint-Saëns’ Cellokonzert Nr. 2 gewidmet war). In der Revue et Gazette musicale de Paris erschien eine begeisterte Kritik: „Das Cellokonzert von Vieuxtemps … ist ein Meisterwerk, in dem das Soloinstrument so behandelt ist, dass seine ganze Bandbreite und Klangfülle hervortreten … Vieuxtemps erhielt wahre Ovationen, als er ans Pult trat, um sein schönes und geistreiches Werk zu dirigieren.“

Zuvor hatte bereits eine private Aufführung in Paris stattgefunden, während Vieuxtemps noch an der Orchestrierung arbeitete; und in der Revue et Gazette musicale vom 26. März 1876 erschien dazu ein langer und positiver Artikel:

Am letzten Donnerstag haben wir die Bekanntschaft eines neuen Werkes gemacht, das im Haus des Komponisten vor Freunden von Joseph Servais gespielt wurde. Zunächst sei gesagt, dass Virtuosen, besonders jene, die ihr Instrument singen lassen können und die sich nicht scheuen, ihm einen vollen Klang zu entlocken, dem großen Künstler dankbar sein werden, der ihr begrenztes Repertoire mit einem Werk bereichert hat, das überdies sichere, glänzende Effekte bietet … Dieses Konzert (in a-Moll) ist vor allem melodisch … Es hat eine Fülle von Melodien: die Motive, die Episoden (es gibt einige reizvolle), die Durchführung—sie alle (oder fast alle) sind liedhaft, doch wie ein nobles, ausgedehntes Lied … Gerade wegen dieser Melodienseligkeit könnte man meinen, dass der erste und der zweite Satz sich nicht genügend voneinander unterscheiden. Das war zumindest der vorherrschende Eindruck beim erstmaligen Hören, und die einzige Kritik, die man vorbringen könnte … Das Werk wird mit Sicherheit schnell seinen Weg machen, sobald es öffentlich gespielt wird.

Was war, so könnte man fragen, da fehlgelaufen? Der Kritiker sagte dem Werk eine große Zukunft voraus, doch es verschwand bald aus dem Repertoire, bis es von rührigen Solisten, darunter Heinrich Schiff, wiederentdeckt wurde. Ein offensichtlicher Grund für diese ein Jahrhundert währende Nichtbeachtung war Vieuxtemps’ Tod im Jahre 1881, ein weiterer Grund jedoch der frühe Tod von Joseph Servais im Jahre 1885; dieser hatte sich besonders engagiert für das Konzert eingesetzt.

Der erste Satz, Allegro moderato, beginnt mit einer kurzen Orchesterintroduktion—im wesentlichen ein langer dominanter Orgelpunkt—, bevor der Solist mit einem bogenförmigen Thema in a-Moll einsetzt, auf das eine zweite verhaltenere Melodie in C-Dur folgt. Dies sind die Hauptbestandteile eines Satzes, in dem die Technik des Solisten mit einigen hochliegenden Doppelgriffen vor der Kadenz und einer ruhigeren Reprise des Anfangsthemas auf die Probe gestellt wird.

Das Andante in F-Dur ist ein weiterer liedhafter Satz, der mit einer langgezogenen Melodie beginnt, auf die ein lebhafterer Gedanke folgt. Der Solist spielt durchgehend. Im Finalsatz, Allegro, dominiert das pointierte Thema, das vom Cello gleich zu Beginn eingeführt wird. Der Solo-Schreibweise tritt nicht so offen lyrisch hervor wie in den anderen Sätzen und ist hier mit seinem lebhaften Passagenwerk abwechslungsreicher; die Anforderungen an die Virtuosität steigen bis zum glänzenden Schluß.

aus dem Begleittext von Nigel Simeone © 2015
Deutsch: Christiane Frobenius

Recordings

Vieuxtemps: Cello Concertos
Studio Master: CDA67790Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Track-specific metadata for CDA67790 track 3

Allegro
Artists
ISRC
GB-AJY-14-79003
Duration
7'04
Recording date
5 April 2013
Recording venue
deSingel, Antwerp, Belgium
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Simon Eadon & Dave Rowell
Hyperion usage
  1. Vieuxtemps: Cello Concertos (CDA67790)
    Disc 1 Track 3
    Release date: February 2015
  2. Hyperion sampler - February 2015 (HYP201502)
    Disc 1 Track 5
    Release date: February 2015
    Download-only sampler
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