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Prélude à l'après-midi d'un faune, L87

composer
1892

 
Stéphane Mallarmé wrote his original version of L’après-midi d’un faune (‘The Afternoon of a Faun’) in June 1865, calling it ‘a heroic intermezzo whose hero is a faun’. He had in mind a dramatic production—this first version ran to nearly 400 lines in three scenes—but failed to find a producer. The text we know, reduced to 110 lines, was published in 1876 with four woodcuts by Manet, and again in 1887 in the Symbolist journal La revue indépendante. This undoubtedly was where Debussy first read it.

He and Mallarmé shared tastes in literature—Baudelaire, Poe, Banville—and it was the publication in 1889 of Debussy’s Cinq poèmes de Charles Baudelaire that brought him to Mallarmé’s notice. He was impressed, and asked a mutual friend, ‘Do you think Debussy would write music for my poem?’ The next week Debussy was taken to Mallarmé’s famous Tuesday gathering. Plans in 1891 for a recitation of the poem with his music came to nothing, and Debussy lamented to a friend in a letter of 1893: ‘Here I am, already 31, still not sure of where I’m going and still with things to learn (like how to write masterpieces …)’. But after the first performance on 22 December 1894 Mallarmé wrote to Debussy, deeply moved ‘that your illustration of L’après-midi d’un faune should present no dissonance with my text, other than to venture further, truly, into nostalgia and light, with finesse, with uneasiness, with generosity …’

The poem charts the progress of the Faun’s erotic fantasies in the afternoon heat. Though Debussy insisted that his work gave only ‘a general impression’ of the poem, he admitted to a correspondence between the last five bars and the last line—‘Couple, adieu; je vais voir l’ombre que tu devins’ (‘Couple, farewell! I go to see the shadow you became’). The opening flute solo may credibly be related to a line in the middle of the poem, ‘Une sonore, vaine et monotone ligne’ (‘A sonorous, empty and monotonous line’): ‘sonore’ because the opening C sharp on the flute, although the instrument’s open note, was always naturally out of tune on French flutes of the period, and rectifying this produced a peculiarly veiled and distant colouring; ‘vaine et monotone’ because of the repetition of the opening phrase and the feeling, common to the whole piece and indeed to much of Debussy’s music, that movement from one idea to another is dictated not by stern logic but merely by a passing whim—‘mon plaisir’, as he once called it.

As to the music’s stature, we may choose for ourselves between Saint-Saëns’s pontification that it ‘contains not the slightest musical idea in the true sense of the word’ and Pierre Boulez’s claim that ‘modern music was awoken by it’.

from notes by Roger Nichols © 2020

Stéphane Mallarmé écrivit sa version originale de L’après-midi d’un faune en juin 1865, disant qu’il s’agissait d’un intermezzo héroïque ayant un faune pour héros. Il souhaitait en monter une production scénique (cette première version comptait près de quatre cents vers pour seulement trois scènes) mais ne parvint pas à trouver de producteur. Le texte que nous connaissons, réduit à 110 vers, fut publié en 1876 avec quatre gravures sur bois de Manet, puis une nouvelle fois en 1887 dans La revue indépendante. C’est très probablement là que Debussy le lut pour la première fois.

Mallarmé et Debussy avaient les mêmes goûts littéraires—Baudelaire, Poe, Banville—et c’est la publication en 1889 des Cinq poèmes de Baudelaire du compositeur qui lui valut d’attirer l’attention de Mallarmé. Impressionné, celui-ci demanda à un ami commun: «Pensez-vous que Debussy écrirait de la musique pour mon poème?» La semaine suivante, Debussy fut invité à l’un des célèbres «mardis de Mallarmé». Des projets faits en 1891 en vue d’une récitation du poème sur sa musique ne menèrent à rien, et en 1893, Debussy se plaignait dans une lettre à un ami qu’il était là, à 32 ans, toujours incertain de la direction à prendre et avec encore des choses à apprendre, comme par exemple écrire des chefs-d’œuvre. Pourtant, suite à la création du 22 décembre 1894, Mallarmé écrivit à Debussy: «Je sors du concert: très ému: la merveille! votre illustration de L’après-midi d’un faune, qui ne présenterait de dissonance avec mon texte, sinon qu’aller plus loin, vraiment, dans la nostalgie et dans la lumière, avec finesse, avec malaise, avec richesse …’

Le poème retrace les méandres des fantasmes érotiques du faune dans la chaleur de l’après-midi. Même si Debussy tenait à dire que son ouvrage ne donnait qu’une «impression générale» du poème, il reconnut qu’il existait une correspondance ente les cinq dernières mesures et le dernier vers: «Couple, adieu; je vais voir l’ombre que tu devins.» Le solo de flûte de l’ouverture peut vraisemblablement être associé à un vers du milieu du poème: «Une sonore, vaine et monotone ligne». «Sonore» car l’ut dièse initial, bien qu’il soit la note à vide de cet instrument, était toujours naturellement désaccordé sur les flûtes françaises de l’époque, et le fait de le rectifier produisait un coloris étrangement voilé et distant; «vaine et monotone» parce que la répétition de la phrase d’ouverture et l’impression, que l’on retrouve dans tout le morceau et d’ailleurs dans une grande part de la musique de Debussy, que le mouvement d’une idée à l’autre est dicté non pas par une logique austère mais par un caprice passager—«mon plaisir», ainsi qu’il le décrivit un jour.

Quant à la stature de l’ouvrage, libre à nous de choisir entre la déclaration pontifiante de Saint-Saëns l’accusant de ne pas contenir la moindre idée musicale au vrai sens du terme et l’affirmation de Pierre Boulez d’après qui «il réveilla la musique moderne».

extrait des notes rédigées par Roger Nichols © 2020
Français: David Ylla-Somers

Stéphane Mallarmé schrieb die Originalfassung des Gedichts L’après-midi d’un faune im Juni 1865 und bezeichnete es als „heroisches Intermezzo, dessen Held ein Faun ist“. Ihm schwebte eine Dramatisierung vor (die erste Fassung belief sich auf beinahe 400 Zeilen in drei Szenen), doch er fand keinen Produzenten. Die uns bekannte, auf 110 Zeilen gekürzte Fassung erschien 1876 mit vier Holzschnitten von Manet sowie 1887 in La revue indépendante. Zweifelsohne stieß Debussy dort auf das Gedicht.

Mit Mallarmé verbanden ihn literarische Vorlieben—Baudelaire, Poe, Banville—, und durch die Veröffentlichung seiner Cinq poèmes de Baudelaire im Jahr 1889 wurde wiederum Mallarmé auf ihn aufmerksam. Dieser war beeindruckt und fragte einen gemeinsamen Freund: „Ob Debussy wohl bereit wäre, Musik zu meinem Gedicht zu schreiben?“ Bereits in der darauffolgenden Woche wurde Debussy in den berühmten Dienstagssalon Mallarmés eingeführt. Im Jahr 1891 gefasste Pläne für eine Rezitation des Gedichts zu Debussys Musik trugen keine Früchte. Der Komponist klagte 1893 in einem Brief an einen Freund: „Hier bin ich also, mit nunmehr 31 Jahren, weiß immer noch nicht, wohin die Reise gehen soll, und habe noch so etliches zu lernen (etwa, wie man ein Meisterwerk erschafft …)“. Nach der ersten Aufführung am 22. Dezember 1894 indessen schrieb Mallarmé an Debussy, er sei tief bewegt darüber, „dass Ihre Illustration von L’après-midi d’un faune keinerlei Missklänge mit meinem Text erzeugt, sondern sich vielmehr weiter hinauswagt, hin zu Nostalgie und Licht, mit feinem Gespür, mit Unbehagen, mit Großzügigkeit …“

In dem Gedicht werden die erotischen Fantasien des Fauns in der Nachmittagshitze nachgezeichnet. Debussy betonte, dass das Werk nur „einen allgemeinen Eindruck“ des Gedichts liefere, räumte aber ein, dass die letzten fünf Takte der letzten Zeile entsprächen—„Lebt wohl, ihr zwei! Ich seh zu Schatten euch zerfließen“. Darüber hinaus kann das eröffnende Flötensolo glaubhaft mit einer Zeile in der Mitte des Gedichts in Verbindung gebracht werden—„Une sonore, vaine et monotone ligne“: „sonore“, da das erste Cis auf der Flöte, obschon ein offener Ton des Instruments, bei den französischen Flöten jener Zeit stets unsauber anmutete und durch die Korrektur einen seltsam verschleierten und fernen Charakter erhielt; „vaine et monotone“ aufgrund der Wiederholung der eröffnenden Phrase und des Gefühls, welches das gesamte Stück wie auch weite Teile von Debussys Musik durchdringt, des Übergangs von einer Idee zur nächsten, der nicht von strenger Logik diktiert wird, sondern einer flüchtigen Laune folgt—„mon plaisir“, wie er es einst ausdrückte.

Hinsichtlich des Stellenwerts der Musik klaffen die Meinungen auseinander—zwischen der Einlassung von Saint-Saëns, wonach „sie nicht die geringste musikalische Idee im eigentlichen Sinne des Wortes enthält“ bis hin zur Behauptung von Pierre Boulez, „sie brachte die moderne Musik zum Erwachen“.

aus dem Begleittext von Roger Nichols © 2020
Deutsch: Katja Klier

Recordings

Debussy: Images & other orchestral works
Studio Master: CDHLL7554Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Debussy: La mer, Jeux & Prélude à l'après-midi d'un faune
Studio Master: LSO0692Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Debussy: La mer; Ravel: Rapsodie espagnole
Studio Master: LSO0821-DDownload onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Debussy: The Complete Music for Two Pianos
CDH55014

Details

Track 4 on CDH55014 [9'14]
Track 8 on CDHLL7554 [10'40] Download only
Track 1 on LSO0692 [11'46] Download only
Track 5 on LSO0821-D [9'37] Download only

Track-specific metadata

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