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Samson et Dalila, Op 47

composer

 
In 1883 Tchaikovsky, knowing Samson et Dalila and two other Saint-Saëns operas from the scores, was convinced that the French composer ‘will never write a great dramatic work’. Twenty years later Debussy laid into Saint-Saëns’s Henry VIII and Les Barbares with marked enthusiasm. One hears the occasional lone voice like that of César Franck pleading the beauties of Samson et Dalila, but otherwise Tchaikovsky’s view was for many years the accepted one in French circles.

During this long, hard road the only lifeline Saint-Saëns had to hold on to was a promise made by Liszt in 1870 to have the opera performed in Weimar, where he was music director: and the premiere, in German, duly took place at the Grand Ducal Theatre on 2 December 1877, to a rapturous reception. Unfortunately, in the climate following the Franco-Prussian War a German premiere was not exactly a recommendation in French eyes and the work did not reach the stage in France until 1890, when it appeared first in Rouen, largely through the efforts of Fauré and Chabrier, and then at the Éden-Théâtre in Paris. The director of the Opéra, a successor to the one who had turned it down sixteen years earlier, now conceded that the work might have something and it was played there for the first time on 23 November 1892, after which it was given in that theatre over 950 times by 1976, making it the Opéra’s most popular offering after Faust and Rigoletto.

The ‘Bacchanale’ in the third act takes place inside the temple of Dagon, where the Philistines are celebrating their victory over the Hebrews. In the words of the British scholar Hugh Macdonald, it is ‘a fine specimen of the kind of divertissement favoured by Meyerbeer and most French opera composers, with prominent augmented 2nds to suggest a Near-Eastern locale and much use of percussion to evoke the barbarism of the Philistines’. The composer took great trouble over its performance at the Opéra, supervising the manufacture of special cymbals for the dancers and, when one of them found his instructions incomprehensible, leaping on to the stage and demonstrating the desired steps with the aid of his umbrella.

from notes by Roger Nichols © 2019

En 1883, Tchaïkovski, qui connaissait les partitions de Samson et Dalila et de deux autres opéras de Saint-Saëns, était convaincu que le compositeur français «n’écrira jamais une grande œuvre dramatique». Vingt ans plus tard, Debussy tombait à bras raccourcis sur Henry VIII et sur Les Barbares de Saint-Saëns. Si une voix isolée comme celle de César Franck s’est fait entendre occasionnellement pour souligner les beautés de Samson et Dalila, le point de vue de Tchaïkovski fut des années durant celui qui domina dans les milieux français.

Au cours de cette route longue et difficile, la seule bouée de sauvetage à laquelle Saint-Saëns put se tenir fut une promesse faite par Liszt en 1870 de faire représenter cet opéra à Weimar, où il était directeur musical: et la première, en allemand, eut bien lieu au Théâtre Grand-ducal, le 2 décembre 1877, où il reçut un accueil enthousiaste. Malheureusement, dans l’atmosphère qui suivit la Guerre franco-allemande, une première représentation en allemand n’était pas la meilleure référence aux yeux des Français et l’ouvrage ne fut monté sur une scène française qu’en 1890, tout d’abord à Rouen, grâce surtout aux efforts de Fauré et de Chabrier, puis à l’Éden-Théâtre à Paris. Le directeur de l’Opéra, un successeur de celui qui l’avait refusé seize ans plus tôt, reconnut alors que l’ouvrage avait peut-être quelque chose et il y fut représenté pour la première fois le 23 novembre 1892. Il fut ensuite donné dans ce théâtre plus de neuf cent cinquante fois jusqu’en 1976, en faisant le spectacle le plus populaire de l’Opéra après Faust et Rigoletto.

La «Bacchanale» du troisième acte se déroule dans le temple de Dagon, où les Philistins célèbrent leur victoire sur les Hébreux. Selon le musicologue britannique Hugh Macdonald, c’est «un beau spécimen du genre de divertissement que privilégiaient Meyerbeer et la plupart des compositeurs d’opéra français, avec des secondes augmentées omniprésentes pour donner une touche moyenne-orientale et une grande utilisation des percussions pour évoquer la barbarie des Philistins». Le compositeur se donna beaucoup de mal pour cette représentation à l’Opéra, supervisant la facture de cymbales spéciales pour les danseurs et, lorsque l’un d’entre eux trouvait ses instructions incompréhensibles, il sautait sur la scène et montrait les pas désirés avec l’aide de son parapluie.

extrait des notes rédigées par Roger Nichols © 2019
Français: Marie-Stella Pâris

Im Jahr 1883 erklärte Tschaikowsky, der Samson et Dalila sowie zwei weitere Opern von Saint-Saëns von den Partituren her kannte, dass der französische Komponist „nie ein großes dramatisches Werk schreiben“ würde. Zwanzig Jahre später fiel Debussy mit Genuss über Saint-Saëns’ Henry VIII und Les Barbares her. Gelegentlich sind vereinzelte Stimmen—wie etwa die von César Franck—zu vernehmen, die die Schönheit von Samson et Dalila verteidigen; davon abgesehen war Tschaikowskys Einschätzung in den französischen Zirkeln jedoch die allgemein verbreitete Ansicht.

Auf diesem langen, steinigen Weg hatte Saint-Saëns nur einen Rettungspfahl, an dem er sich festhalten konnte—das Versprechen von Liszt, der ihm 1870 eine Aufführung der Oper in Weimar zugesagt hatte. Die Premiere fand dann auch am Weimarer Hoftheater (dessen künstlerischer Direktor Liszt war) am 2. Dezember 1877 in deutscher Sprache statt und wurde mit Begeisterung aufgenommen. Leider war jedoch in dem politischen Klima nach dem Deutsch-Französischen Krieg eine deutsche Premiere aus französischer Sicht nicht gerade eine Empfehlung. So kam das Werk in Frankreich erst 1890 auf die Bühne, hauptsächlich dank den Bemühungen Faurés und Chabriers, und zwar zunächst in Rouen, und etwas später in Paris, wo es am Éden-Théâtre gegeben wurde. Der Direktor der Opéra—ein Nachfolger desjenigen, der das Werk 16 Jahre zuvor abgelehnt hatte—gab zu, dass es möglicherweise doch von Interesse sein könnte. Am 23. November 1892 wurde das Werk schließlich zum ersten Mal dort aufgeführt. Bis 1976 sollten an jenem Haus über 950 Aufführungen von Samson et Dalila folgen, womit es nach Faust und Rigoletto zum beliebtesten Werk der Pariser Opéra wurde.

Das „Bacchanal“ im dritten Akt findet im Dagon-Tempel statt, wo die Philister ihren Sieg über die Hebräer feiern. Dem britischen Musikwissenschaftler Hugh Macdonald zufolge handelt es sich hierbei um „ein mustergültiges Beispiel der Art von Divertissement, wie Meyerbeer und viele andere französische Opernkomponisten es bevorzugten, mit markanten übermäßigen Sekunden, die ein nahöstliches Kolorit andeuten, und mit verstärktem Einsatz von Schlaginstrumenten, um die Barbarei der Philister zu illustrieren“. Der Komponist scheute für die Aufführung an der Opéra keinen Aufwand—so betreute er die Anfertigung spezieller Becken für die Tänzer und als einer von ihnen seine Anweisungen nicht verstand, sprang er auf die Bühne und demonstrierte die gewünschten Tanzschritte mithilfe seines Regenschirms.

aus dem Begleittext von Roger Nichols © 2019
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Saint-Saëns: Symphony No 3 & other works
Studio Master: CDA68201Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Act 3 Scene 2: Bacchanale

Track-specific metadata for CDA68201 track 4

Act 3 Scene 2: Bacchanale
Artists
ISRC
GB-AJY-18-20104
Duration
7'14
Recording date
2 December 2017
Recording venue
Abravanel Hall, Salt Lake City, Utah, USA
Recording producer
Tim Handley
Recording engineer
Tim Handley
Hyperion usage
  1. Saint-Saëns: Symphony No 3 & other works (CDA68201)
    Disc 1 Track 4
    Release date: January 2019
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