Meditations on a Byzantine Hymn, Op 117

composer
1962; first performed on 20 December 1962 in a morning recital on the BBC Home Service by Maurice Loban

 
For a decade and more Rubbra gave the title ‘Meditation’, with its religious connotations, to various works and passages within works, not all of them slow. The last, Meditations on a Byzantine Hymn, Op 117, was one of two pieces from the 1960s for solo stringed instruments, the other being a set of variations for violin ‘on a Phrygian theme’. The viola work bases itself on the opening of a melody quoted in a volume of the History of Music in Sound edited by Rubbra’s Oxford colleague Egon Wellesz, and was written for Maurice Loban, not the most prominent violist of the day but one warmly remembered by those who knew his playing well. The first performance was on 20 December 1962 in a morning recital on the BBC Home Service—scarcely a prestigious engagement. So obscure a setting for a new work by a major composer (an important contribution, indeed, to the less-than-copious modern repertoire for solo viola) epitomized the change coming over music in Britain—imagine a new piece by Birtwistle, Maxwell Davies or Goehr tucked away in a morning recital.

This is not quite a set of variations, as we soon hear in the opening seconds of what might otherwise be taken for the first variation, but here the meditations do have ‘a central theme’, referred to many times in the course of the piece, as are the ideas heard in that ‘Meditation I’. The music covers a well-contrasted range of moods including a medieval-sounding dance and, shortly before the end, an Elizabethan-sounding one, and closes with a quiet last look at the theme. Rubbra later recomposed Meditations for two violas, published as Op 117a, transforming it from a virtuoso piece to a substantial work of chamber music. This the first recording of the solo version of this work.

from notes by Leo Black © 2007

Pendant une bonne décennie, Rubbra intitula «Méditation» (avec toutes les connotations religieuses que cela implique) divers morceaux et passages d’œuvres pas toujours lents. La dernière de ces pièces, Meditations on a Byzantine Hymn, op. 117 fut l’une des deux compositions pour instruments à cordes solo écrites dans les années 1960, l’autre étant une série de variations pour violon «sur un thème phrygien». Les pages pour alto reposent sur l’ouverture d’une mélodie citée dans un volume de l’History of Music in Sound (éditée par Egon Wellesz, collègue de Rubbra à Oxford); elles furent composées pour Maurice Loban, altiste le plus en vue de l’époque, dont le jeu éveille, chez ceux qui le connurent, des souvenirs enthousiastes. L’œuvre fut créée le 20 décembre 1962 au matin, lors d’un récital donné dans le cadre du BBC Home Service—rien de vraiment prestigieux. Que l’œuvre d’un grand compositeur (contribuant de manière non négligeable au répertoire moderne pour alto solo, tout sauf fourni) ait connu des débuts aussi obscurs symbolise bien les changements qui affectaient alors la musique en Grande-Bretagne—imaginez une nouvelle pièce de Birtwistle, de Maxwell Davies ou de Goehr perdue dans un récital matinal.

Ce n’est pas tout à fait une série de variations, comme nous l’entendons assez vite dans les premières secondes de ce que l’on pourrait prendre, autrement, pour la première variation; mais ici, les méditations ont un vrai «thème central», auquel il est souvent fait référence au cours de la pièce—tout comme il est fait référence aux idées entendues dans cette «Méditation I». La musique couvre un éventail de climats ben contrastés, avec notamment deux danses: une aux accents médiévaux et, peu avant la fin, une autre aux accents élisabéthains; l’œuvre s’achève en posant un dernier regard paisible sur le thème. Par la suite, Rubbra recomposera ces méditations pour deux alots (117a), faisant d’une œuvre virtuose une substantielle page de musique de chambre. La version solo de cette pièce est enregistrée ici pour la première fois.

extrait des notes rédigées par Leo Black © 2007
Français: Hypérion

Etwas über ein Jahrzehnt lang in seiner Laufbahn gab Rubbra mehreren Werken und Passagen innerhalb seiner Werke den Titel „Meditation“ mit all seinen religiösen Assoziationen. Die letzte, Meditations on a Byzantine Hymn („Meditationen über eine byzantinische Hymne“), op. 117 4, war eines von zwei Stücken für Solostreichinstrumente aus den 1960er Jahren; das andere ist eine Folge von Variationen über „ein phrygisches Thema“. Das Bratschenstück basiert auf einer Melodie, die in einem Band der History of Music in Sound veröffentlicht wurde, die Egon Wellesz, Rubbras Kollege in Oxford, edierte. Es wurde für Maurice Loban geschrieben, der zwar nicht zu den berühmtesten Bratschern seiner Zeit zählte, an den sich jedoch viele, die mit seinem Spiel vertraut waren, mit Wärme erinnern. Die Uraufführung fand am 20. Dezember 1962 in einem Morgenkonzert des BBC Home Service statt—kaum ein renommiertes Engagement. Ein solch obskures Ambiente für ein neues Werk eines prominenten Komponisten (und einen bedeutenden Beitrag zum nicht gerade umfangreichen modernen Repertoire für Bratsche) versinnbildlicht den Umschwung, den Musik in Großbritannien erleben sollte—man stelle sich vor, dass ein neues Stück von Birtwistle, Maxwell Davies oder Goehr in einem Morgenkonzert vergraben würde!

Es ist nicht ganz eine Serie von Variationen, wie wir gleich in den ersten Sekunden der Passage hören, die sonst für die erste Variation gehalten werden könnte, aber die Meditationen hier besitzen „ein zentrales Thema“, auf das im Verlauf des Werkes häufig angespielt wird—wie auch auf die Ideen, die in dieser „Meditation I“ zu hören sind. Die Musik erfasst eine gut kontrastierte Stimmungsvielfalt einschließlich eines mittelalterlich klingenden und—kurz vor Ende—elisabethanisch angehauchten Tanzes, und das Werk schließt mit einer letzten, leisen Betrachtung des Themas. Rubbra schrieb die Meditationen später für zwei Bratschen um (als op. 117a veröffentlicht) und verwandelte ein virtuoses Stück in ein beachtliches Kammermusikwerk. Dies ist die erste Aufnahme der Solofassung dieses Werks.

aus dem Begleittext von Leo Black © 2007
Deutsch: Renate Wendel

Recordings

Rubbra & Walton: Viola Concertos
CDA67587

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