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Cinq préludes, Op 74

composer
1914

 
With the five preludes of Op 74 (1914) we come to the last completed works of Scriabin before his sudden and unexpected death from blood-poisoning. At this period all his music was pointing towards the Mysterium project mentioned at the beginning of these notes, and in a public letter he welcomed the onset of war with naive idealism. But on Scriabin’s visit to London the previous year the practically minded Henry Wood observed that ‘he looked far from well and seemed to be a mass of nerves’. The unconscious mind, the wellspring of creation, is often wiser than the conscious, and these pieces impress us, not as millennial visions but as scarifying documents of individual and social catastrophe; not as tending towards some vast Gesamtkunstwerk but as returning to the improvisatory personal ‘miniature’ framework which had accompanied Scriabin throughout his career. This is, of course, an unprovable personal reaction, and Scriabin said of these last pieces that, as a crystal reflects many lights and colours, they could be played to express differing concepts.

The marking of No 1 can be translated as ‘painful, heart­rending’; repeatedly it returns to the same wrenching dissonance as if obsessively seeking out a source of pain or grief. Of No 2 (where the bass never leaves Scriabin’s tonal centre of F sharp) the composer said, ‘Here is fatigue, exhaustion … all eternity, millions of years …’. The vague tumult of No 3 rises to a ‘cry’ (Scriabin’s marking), like a shout in the night. The harmonic language is close to that of ‘Flammes sombres’ (‘Dark Flames’), Op 73 No 2. No 4 has the effect of a parenthesis: its style of strict four-part harmony and meandering ‘undecided’ harmony are unique in a composer who wrote so pianistically and always, as he said, ‘according to principle’. Does this signal what could have been a new point of departure for Scriabin? Unique, too, is the simultaneous major and minor third in the final harmony. Phrases from Wells and Shaw come to mind: ‘Mind at the end of its tether’, ‘As far as thought can reach’. No 5 connects with the end of No 3 and with the bellicose vein noted previously. The elements: two-note bass figures, tumultuous up-and-down arpeggiations, are familiar from Op 59 No 2, but the harmonic language and thematic development are taken incalculably further; and, as A E Hull pointed out long ago, the final great descent seems to end Scriabin’s output, intended to be so affirmative, with a tremendous question.

from notes by Simon Nicholls © 2001

Avec les cinq préludes de l’opus 74 (1914) nous atteignons les derniers ouvrages que Scriabine compléta avant de succomber à une septicémie foudroyante. A cette époque, toute sa musique était tournée vers son projet Mysterium que nous avons évoqué au début. Dans une lettre publique, il accueillit le début des hostilités avec un idéalisme naïf. Lors de sa visite à Londres l’année précédente, Henry Wood, doué d’un esprit pratique, notait que Scriabine «semblait loin d’être bien portant et donnait l’impression d’être une boule de nerfs». L’inconscient, les sources vives de la création, sont souvent bien plus avisés que l’être conscient: ces courtes pièces nous touchent non pour leurs visions du millenium, mais comme autant de documents terrifiants de catastrophes individuelles et sociales. Ce n’est pas vers le vaste Gesamtkunstwerk qu’elles tendent les bras, mais vers le cadre de la miniature personnelle et improvisée qui avait accompagné Scriabine durant toute sa carrière. Ceci est, bien entendu, une conviction intime difficile à prouver. Scriabine disait de ces œuvres qu’à la manière du cristal qui reflète une multitude de lumières et de couleurs, elles pouvaient être exécutées pour exprimer des points de vue différents.

Noté «Douloureux, déchirant», le no1 retrouve sempiternellement la même dissonance âpre, violente, comme s’il cherchait répétitivement à découvrir la source d’une douleur ou d’un chagrin. Du no2 (dont la basse ne quitte jamais fa dièse, le centre tonal de Scriabine), le compositeur disait: «il y a la fatigue, l’épuisement […] toute l’éternité, des millions d’années …». Le vague tumulte du no3 s’élève «comme un cri» dans la nuit. Le langage harmonique est proche de celui de Flammes sombres, opus 73 no2. Le no4 fait l’effet d’une parenthèse: écrit dans le style d’une stricte harmonie à quatre voix, d’une harmonie sinueuse et «indécise», il s’agit d’un cas unique chez Scriabine qui possédait une écriture tellement pianistique et créait toujours, disait-il, «selon le principe». Serait-ce l’indication qu’il était sur le point de s’embarquer dans une nouvelle voie? Autre cas unique, les tierces mineure et majeure énoncées simultanément dans l’harmonie finale. Des phrases de Wells et de Shaw viennent à l’esprit: «L’âme à fleur de peau», «Aux confins de la pensée». Le no5 rejoint la conclusion du Troisième Prélude ainsi que la veine belliqueuse notée précédemment. Si les éléments – un motif de deux notes à la basse, de tumultueux arpèges ascendants et descendants – sont familiers à l’opus 59 no2, le langage harmonique et le développement thématique sont poussés nettement plus loin. Comme A E Hull le faisait remarquer, il y a bien longtemps, le dernier trait descendant semble conclure la production de Scriabine, non pas sur l’assertion prévue, mais sur une question vertigineuse.

extrait des notes rédigées par Simon Nicholls © 2001
Français: Isabelle Battioni

Mit den fünf Préludes von op. 74 (1914) haben wir die letzten vollendeten Werke Skrjabins erreicht, ehe er plötzlich und unerwartet einer Blutvergiftung erlag. Um diese Zeit wiesen alle seine Kompositionen in Richtung des anfangs erwähnten Mysterium-Projekts, und in einem offenen Brief begrüßte er mit naivem Idealismus den Ausbruch des Krieges. Schon als Skrjabin im Jahr zuvor in London zu Gast gewesen war, hatte der praktisch gesinnte Dirigent Henry Wood bemerkt, daß er „keineswegs gesund aussah und ein Nervenbündel zu sein schien“. Das Unterbewußtsein, Urquell der Schöpferkraft, ist oft klüger als das Bewußtsein, und die vorliegenden Stücke beeindrucken uns nicht als epochale Visionen, sondern als erschreckende Dokumente einer individuellen und gesellschaftlichen Katastrophe, nicht als Hinwendung zu einem monumentalen Gesamtkunstwerk, sondern als Rückkehr in den improvisatorischen, persönlichen Rahmen der Miniatur, der Skrjabin durch seine gesamte Laufbahn begleitet hatte. Das ist natürlich eine nicht nachweisbare persönliche Reaktion, und Skrjabin selbst hat über diese letzten Stücke ausgesagt, daß sie – wie ein Kristall vielerlei Lichter und Farben widerspiegelt – verschiedene Vorstellungen zum Ausdruck zu bringen können, je nachdem, wie sie gespielt werden.

Die Bezeichnung von Nr. 1 läßt sich mit „qualvoll, herzzerreißend“ übersetzen; das Stück findet mehrfach zur gleichen schmerzlichen Dissonanz zurück, so als strebe es immer wieder zwanghaft den Ursprung eines Schmerzes oder einer Pein an. Über das Prélude Nr. 2 (das niemals Skrjabins tonales Zentrum Fis-Dur verläßt) hat der Komponist gesagt: „Hier ist Ermattung, Erschöpfung … alle Ewigkeit, Millionen von Jahren …“ Der vage Tumult von Nr. 3 erhebt sich zu einem „Schrei“ (Skrjabins Angabe), wie ein Ruf in der Nacht. Die Harmonik ist jener der „Flammes sombres“ op. 73 Nr. 2 ähnlich. Nr. 4 wirkt wie ein Einschub: Sein Stil, strenge vierstimmige Harmonik und verschlungene „unentschlossene“ Klanglichkeit, sind einzigartig bei einem Komponisten, der so pianistisch und, wie er selbst gesagt hat, „prinzipientreu“ geschrieben hat. Signalisiert dies einen möglichen Wendepunkt für Skrjabin, einen Aufbruch in neue Gefilde? Einzigartig ist auch die gleichzeitige große und kleine Terz im Schlußakkord. Dazu fallen einem Redewendungen von Wells und Shaw ein: „Verstand am Ende seiner Kraft“ und „Soweit das Denken reicht“. Nr. 5 knüpft am Ende von Nr. 3 und am oben erwähnten kriegslüsternen Gebaren an. Die Elemente – aus zwei Tönen bestehende Baßfiguren, turbulentes Arpeggieren nach oben und unten – sind uns aus op. 59 Nr. 2 vertraut, doch die Harmonik und die thematische Entwicklung werden unermeßlich viel weiter getrieben; und wie A.E. Hull vor langer Zeit dargelegt hat, scheint der letzte große Abstieg Skrjabins Schaffen, das dazu bestimmt war, so bejahend zu sein, mit einer gewaltigen Frage zu beschließen.

aus dem Begleittext von Simon Nicholls © 2001
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Scriabin: The Complete Préludes, Vol. 2
CDH554515 January 2015 Release

Details

No 1: Douloureux, déchirant
Track 44 on CDH55451 [1'11] 5 January 2015 Release
No 2: Très lent, contemplatif
Track 45 on CDH55451 [1'36] 5 January 2015 Release
No 3: Allegro drammatico
Track 46 on CDH55451 [0'42] 5 January 2015 Release
No 4: Lent, vague, indécis
Track 47 on CDH55451 [1'39] 5 January 2015 Release
No 5: Fier, belliqueux
Track 48 on CDH55451 [1'13] 5 January 2015 Release

Track-specific metadata for CDA67057/8 disc 2 track 44

Douloureux, déchirant
Artists
ISRC
GB-AJY-00-05844
Duration
1'11
Recording date
16 June 2000
Recording venue
Henry Wood Hall, London, United Kingdom
Recording producer
Amanda Hurton
Recording engineer
Tony Faulkner
Hyperion usage
  1. Scriabin: The Complete Préludes (CDA67057/8)
    Disc 2 Track 44
    Release date: February 2001
    Deletion date: December 2009
    2CDs Superseded by CDH55450
  2. Scriabin: The Complete Préludes, Vol. 2 (CDH55451)
    Disc 1 Track 44
    Release date: 5 January 2015
    5 January 2015 Release
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