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Four Impromptus, D899 Op 90

composer
1827

 
From 1827 are Schubert’s two sets of Impromptus, the first of them composed between the two halves of Winterreise. The title ‘Impromptu’ was not initially Schubert’s own: it was the Viennese publisher Tobias Haslinger who labelled the first two pieces from D899 as such when he issued them in December 1827. (The remaining pair of pieces from this set did not appear for a further thirty years, when Haslinger’s son Carl published them, transposing No 3 from G flat major into the less ‘awkward’ key of G major – a gross misrepresentation which remained in widespread use for more than a hundred years.) Haslinger may perhaps have been prompted by the Impromptus of the Bohemian composer Jan Václav Vorísek which had become popular in the early 1820s. One of Vorísek’s Impromptus – an individually-published piece in B flat major – is in a rapid constant motion not dissimilar to that of Schubert’s second Impromptu. Schubert almost certainly knew Vorísek’s Impromptus, and was happy enough to use the same title when he composed his second set, which he offered to Schott & Co in February 1828, as ‘Four Impromptus which can appear singly or all four together’. Once again, however, there was a delay in publication, and this second set did not appear in print until 1839, when Anton Diabelli issued it with a dedication to Liszt.

The first of the D899 Impromptus has the breadth of a Schubertian sonata movement, though it is not in fact in sonata form. The entire piece grows out of the unaccompanied march-like melody with which it begins. The stark march rhythm eventually gives way to a new version of the same theme over a smoothly rippling accompaniment; and by a stroke of genius Schubert expands the tiny turn-like closing phrase of this section into a floating melody, before getting down to the business of developing the main subject in earnest.

The second Impromptu, in E flat major, contrasts its rapidly flowing outer sections with an explosive middle section in the key of B minor. The coda juxtaposes the same two tonalities in an attempt to reconcile them; but since it is dominated throughout by the material of the dramatic middle section, Schubert takes the bold and highly unorthodox step of allowing the piece to come to a violent close in the minor. The effect was not lost on Brahms, whose last piano piece, the Rhapsody, Op 119 No 4, in the same key of E flat major, also reaches a despairing conclusion in the minor.

Carl Haslinger’s insensitivity in transposing the third Impromptu up a semitone into G major is thrown into greater relief when Nos 2 and 3 are played, as they should be, in succession: G flat is the relative major of E flat minor, the key in which the preceding piece comes to rest, and this song without words can thus be heard, at least in part, as a resolution of that uneasy conclusion.

While the second Impromptu had progressed from the airy major to the dark minor, the final piece of the set undergoes the reverse process. It takes a full thirty bars before its rippling minor-mode beginning is transformed into the major; and a further sixteen before the music’s latent melody at last emerges in the left hand. As for the trio section, with its pulsating accompaniment, it consists of a single long-spun theme of aching expressiveness.

from notes by Misha Donat © 1996

Les deux séries d’Impromptus, dont le premier fut composé entre les deux parties du Winterreise, datent de 1827. Le titre ‘Impromptu’ ne fut pas originellement de Schubert lui-même: ce fut l’éditeur viennois Tobias Haslinger qui, publiant les deux premiers morceaux du D899 en décembre 1827, les étiqueta comme tels. (Les deux autres pièces de cet ensemble ne parurent pas avant trente ans, lorsque Carl, le fils de Haslinger, les publia en faisant passer le no3 du sol bémol majeur au ton, moins ardu, du sol majeur – une grossière déformation qui demeura répandue durant plus d’un siècle.) Haslinger s’inspira peut-être des Impromptus du compositeur bohémien Jan Vàclav Vorísek, populaires au début des années 1820. Un de ces Impromptus – une pièce publiée, à part, en si bémol majeur – se tient dans un mouvement rapide constant, qui n’est pas sans rappeler celui du deuxième Impromptu de Schubert. Ce dernier, qui connaissait presque certainement les Impromptus de Vorísek, reprit volontiers ce titre lorsqu’il composa son second corpus, proposé à Schott & Co en février 1828 comme ‘Quatre Impromptus qui peuvent paraître séparément ou ensemble’. Mais la publication subit, une nouvelle fois, un retard, et l’ensemble ne parut qu’en 1839, lorsqu’Anton Diabelli l’édita, accompagné d’une dédicace à Liszt.

Le premier des Impromptus D899 présente le jeu large d’un mouvement de sonate schubertien, bien qu’il ne soit en réalité pas sis dans une forme sonate. Tout le morceau se construit dans la mélodie sans accompagnement alla marcia, par laquelle il débute. Le battant rythme de marche cède finalement la place à une nouvelle version du même thème sur un accompagnement doucement murmurant; et par un coup de génie, Schubert élargie la minuscule phrase finale, de type ‘doublé’, de cette section à une mélodie flottante, avant de se mettre à sérieusement développer le thème principal.

Le deuxième Impromptu, en mi bémol majeur, offre un contraste entre ses rapides sections extrêmes et son explosive section centrale, en si mineur. La coda juxtapose ces deux tonalités, dans une tentative de réconciliation; mais, comme elle est sans arrêt dominée par le matériau de la section centrale dramatique, Schubert prend le parti osé et extrêmement peu orthodoxe de laisser le morceau s’achever dans un violent final en mineur. Brahms n’oublia pas cet effet, lui dont le dernier morceau pour piano (la Rhapsodie no4, Op 119), également en mi bémol majeur, atteint aussi à une conclusion désespérée, en mineur.

L’insensibilité de Carl Haslinger, qui transposa le troisième Impromptu un demi-ton plus haut (sol majeur), est encore plus évidente lorsque les Impromptus no2 et no3 sont joués successivement, comme ils devraient l’être: le sol bémol est le majeur relatif du mi bémol mineur, tonalité dans laquelle le morceau précédent s’arrête. Ainsi ce lied sans paroles peut-il être entendu, au moins en partie, comme une résolution de cette conclusion précaire.

Alors que le deuxième Impromptu était passé du majeur aérien au mineur sombre, le morceau final de l’ensemble subit le processus inverse. Trente mesures pleines sont nécessaires avant que son murmurant début en mineur soit transformé en majeur. Et ce n’est qu’au terme de seize autres mesures que la mélodie latente émerge enfin dans la main gauche. Quant à la section en trio, avec son accompagnement vibrant, elle consiste en un seul long theme d’expressivité endolorie.

extrait des notes rédigées par Misha Donat © 1996
Français: Hypérion

Auch die beiden Sammlungen von Schuberts Impromptus stammen dem Jahr 1827, die erste davon zwischen den beiden Hälften der Winterreise komponiert. Der Titel ‘Impromptu’ war ursprünglich nicht von Schubert: der Wiener Herausgeber Tobias Haslinger wählte diese Bezeichnung für die beiden ersten Stücke des D899, als er sie im Dezember 1827 veröffentlichte. (Das letzte Paar dieser Sammlung erschien erst dreißig Jahre später, als Haslingers Sohn Carl sie herausgab, in einer Transposition der Nr. 3 von Ges-Dur in die weniger ‘sonderbare’ Tonart G-Dur – eine grobe Fehlinterpretation, die über hundert Jahre hinweg weitverbreitete Anwendung fand.) Haslinger mag womöglich durch die Impromptus des böhmischen Komponisten Jan Václav VoÚíÛek angeregt worden sein, der in den frühen 1820ern berühmt geworden war. Eines von VoÚíÛeks Impromptus – ein allein veröffentlichtes Stück in B-Dur – ist von seinem schnellen gleichmäßigen Rhythmus her Schuberts zweitem Impromptu nicht unähnlich. Schubert kannte mit beinaher Wahrscheinlichkeit VoÚíÛeks Impromptus, und benutzte gern denselben Titel für die zweite Sammlung, die er komponierte und im Februar 1828 dem Herausgeber Schott & Co. als ‘Vier Impromptu’s fürs Pianoforte allein, welche jedes einzeln oder alle vier zusammen erscheinen können’ anbot. Es gab jedoch nochmals Verzögerungen in der Veröffentlichung, und diese zweite Sammlung erschien gedruckt erst 1839, als Anton Diabelli sie mit einer Widmung für Liszt herausgab.

Das erste der Impromptus D899 besitzt die Vielseitigkeit eines schubertschen Sonatensatzes, obwohl es tatsächlich nicht die Form einer Sonate hat. Das Stück wächst in seiner Gesamtheit aus einer unbegleiteten marschähnlichen einleitenden Melodie. Der krasse Marschrhythmus weicht schließlich einer neuen Version derselben Melodie mit einer sanft plätschernden Begeitung; und durch den Zug des schubertschen Genies wird die winzige doppelschlägige Phrase dieses Abschnitts zu einer fließenden Melodie erweitert, bevor das Hauptthema ernsthaft weiter erforscht wird.

Im zweiten Impromptu in Es-Dur stehen die schnell fließenden äußeren Abschnitte im Kontrast zum explosiven mittleren Abschnitt in H-Moll. Die Koda gliedert dieselben zwei Tonalitäten in einem Versuch, diese miteinander zu vereinen, nebeneinander an; da sie jedoch durch und durch vom Material des dramatischen mittleren Abschnitts dominiert wird, unternimmt Schubert den kühnen und unkonventionellen Schritt, das Stück in einem ungestümen Schluß in Moll zu beenden. Die Wirkung ging nicht spurlos an Brahms vorüber, dessen letztes Klavierstück, die Rhapsodie, Op 119 Nr. 4, in der gleichen Tonart Es-Dur gehalten ist und auch einen verzweifelten Abschluß in Moll erreicht.

Der Unverstand von Carl Haslingers Transposition des dritten Impromptu um einen halben Ton auf G-Dur tritt beim Spiel der Nummern 2 und 3 noch stärker hervor, die in ihrer originalen Tonart nacheinander gespielt werden: Ges ist die verwandte Durtonart von Es- Moll, die Tonart, in der das vorherige Stück abschließt, und dieses Lied ohne Worte kann somit zumindest teilweise als eine Lösung dieses unruhigen, beklommenen Abschlusses wahrgenommen werden.

Während das zweite Impromptu vom nonchalanten Dur zum düsteren Moll fortgeschritten war, erlebt das letzte Stück eine umgekehrte Bearbeitung. Es dauert ganze dreißig Takte, bis sein plätschernder Beginn in Moll in eine Durtonart transformiert wird; und nach weiteren Sechzehn kommt die verborgene Melodie schließlich im Spiel der linken Hand hervor. Der Trio-Abschnitt, mit seiner rhytmisch klingenden Begleitung, besteht aus einer einzelnen weitverschlungenen Melodie sehnsüchtiger Ausdruckskraft.

aus dem Begleittext von Misha Donat © 1996
Deutsch: Ute Mansfeldt

Recordings

Schubert: Impromptus & 'Wanderer' Fantasy
APR5515Download only
Schubert: Impromptus
CDH88034Archive Service
Schubert: Impromptus & other piano music
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Eileen Joyce – The complete Parlophone & Columbia solo recordings
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Sviatoslav Richter – Schubert Sonatas
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Details

No 1 in C minor: Allegro molto moderato
Track 1 on CDH88034 [8'57] Archive Service
Track 8 on CDA67091/2 CD1 [7'58] 2CDs Archive Service
Track 1 on APR5515 [8'19] Download only
No 2 in E flat major: Allegro
Track 2 on CDH88034 [4'19] Archive Service
Track 9 on CDA67091/2 CD1 [4'28] 2CDs Archive Service
Track 9 on APR5669 [3'55] Download only
Track 10 on APR7502 CD1 [4'09] Download only
Track 2 on APR5515 [4'12] Download only
No 3 in G flat major: Andante
Track 3 on CDH88034 [5'40] Archive Service
Track 10 on CDA67091/2 CD1 [5'53] 2CDs Archive Service
Track 3 on APR5515 [4'59] Download only
No 4 in A flat major: Allegretto
Track 4 on CDH88034 [7'30] Archive Service
Track 12 on CDD22024 CD2 [5'43] 2CDs Dyad (2 for the price of 1)
Track 11 on CDA67091/2 CD1 [6'06] 2CDs Archive Service
Track 1 on APR7302 CD1 [4'01] Download only
Track 11 on APR7502 CD1 [7'34] Download only
Track 9 on APR6014 CD1 [5'50] for the price of 1 — Download only
Track 4 on APR5515 [7'29] Download only

Track-specific metadata for CDA67091/2 disc 1 track 11

No 4 in A flat major: Allegretto
Artists
ISRC
GB-AJY-96-09111
Duration
6'06
Recording date
10 May 1995
Recording venue
Snape Maltings, Suffolk, United Kingdom
Recording producer
Ates Orga
Recording engineer
Ken Blair
Hyperion usage
  1. Schubert: Impromptus & other piano music (CDA67091/2)
    Disc 1 Track 11
    Release date: May 1996
    Deletion date: April 2004
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