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Fantasia on Christmas Carols

First line:
This is the truth sent from above
composer
1912
author of text
Various carols

 
Like the Mystical Songs, the Fantasia on Christmas Carols was introduced by the composer at a Three Choirs Festival, this time at Hereford in 1912. It was the first of several works inspired by the idea of Christmas, others being the masque On Christmas Night, the Nativity play The First Nowell, the great cantata Hodie (which includes a George Herbert setting). The Fantasia is notable both for its restraint (it is by far the least showy of Vaughan Williams’s Christmas pieces, but I’m sure the composer wasn’t intentionally setting out to please the high-minded), and also for the fact that it avoids the most familiar carols. This undoubtedly was intentional: Vaughan Williams wanted to give a wider lease of life to beautiful tunes like ‘On Christmas night’, which he himself had collected in Sussex. Beginning with an introductory cello solo which has a narrative quality (‘Once upon a time’—or should it be ‘In the beginning was the Word’?), the piece falls into four linked sections:

I ‘This is the truth sent from above’ (baritone solo with wordless choral accompaniment)
II ‘Come all you worthy gentlemen’ (chorus and orchestra)
III ‘On Christmas night’ (solo baritone)
IV The last verses of parts II and III combined, words and music: final apotheosis with prominent chimes and repeated references to ‘A Virgin most Pure’. (Earlier in the work there is a fleeting reference to ‘The First Nowell’ but quite sharp ears are needed to spot it.) Then ‘the wassailers’ voices vanish into the distance, across the snow-covered fields and away into the night’. (Michael Kennedy).

from notes by Christopher Palmer © 1990

À l’instar des Mystical Songs, la Fantasia on Christmas Carols fut présentée par le compositeur dans le cadre d’un Three Choirs Festival—en l’occurrence à Hereford, en 1912. Ce fut la première d’une série d’œuvres inspirées par le thème de Noël—et comprenant le masque On Christmas Night, la pièce de la Nativité The First Nowell, la grande cantate Hodie (où figure une mise en musique d’un texte de George Herbert). La Fantasia est remarquable pour sa retenue (elle est, de loin, la moins ostentatoire des pièces de Noël de Vaughan Williams, mais je suis persuadé que le compositeur ne voulut pas délibérément plaire aux âmes élevées) et son évitement des carols les plus connus. Ce qui fut indubitablement intentionnel: Vaughan Williams souhaita donner une nouvelle jeunesse à de superbes mélodies, telle «On Christmas night», qu’il avait lui-même recueillie dans le Sussex. S’ouvrant sur un solo pour violoncelle doué d’une vertu narrative («Il était une fois»—ou devrait-ce être «Au commencement était le Verbe»?), la pièce est découpée en quatre sections étroitement liées:

I «This is the truth sent from above» (baryton solo avec accompagnement choral sine littera)
II «Come all you worthy gentlemen» (chœur et orchestre)
III «On Christmas night» (baryton solo)
IV Les derniers vers de 2 et 3 combinés, paroles et musique: apothéose finale, avec proéminents carillons et références répétées à «A Virgin most Pure». (Auparavant dans l’œuvre, on aura noté une référence fugitive à «The First Nowell», que seules des oreilles fines peuvent repérer.) Puis les voix des «wassailers [littéralement, ceux qui chantent des chants de Noël dehors – N.d.T.] s’évanouissent dans le lointain, par-delà les champs recouverts de neige, dans la nuit» (Michael Kennedy).

extrait des notes rédigées par Christopher Palmer © 1990
Français: Hypérion

Wie die Mystical Songs wurde auch die Fantasia on Christmas Carols vom Komponisten bei einem Three Choirs Festival vorgestellt, diesmal 1912 in Hereford. Sie war das erste von mehreren Werken, die vom Begriff Weihnachten inspiriert sind: das Maskenspiel On Christmas Night, das Krippenspiel The First Nowell, die großartige Kantate Hodie (mit der Vertonung eines Gedichts von George Herbert). Die Fantasia besticht erstens durch ihre Zurückhaltung (sie ist das mit Abstand am wenigsten spektakuläre von Vaughan Williams’ Weihnachtsstücken) und zweitens durch die Tatsache, daß sie die bekanntesten Lieder ausläßt. Das war zweifellos so beabsichtigt: Vaughan Williams wollte schönen Melodien wie „On Christmas Night“, das er selbst in Sussex entdeckt und seiner Sammlung einverleibt hatte, neuen Auftrieb geben. Das Stück, das mit einem einleitenden Cellosolo mit erzählerischem Charakter beginnt („Es war einmal“—oder sollte es „Am Anfang war das Wort“ heißen?), teilt sich in vier miteinander verknüpfte Abschnitte:

I Baritonsolo mit wortloser Chorbegleitung („This is the truth sent from above“)
II „Come all you worthy gentlemen“ (Chor und Orchester)
III „On Christmas night“ (Solobariton)
IV Die letzten Zeilen von 2 und 3 kombiniert, in Text und Musik; Schlußformel mit hervorstechendem Glockenklang und wiederholten Verweisen auf „A Virgin most Pure“—eine reine Jungfrau. (Zuvor hat es einen flüchtigen Verweis auf „The First Nowell“ gegeben, aber man braucht ein ausgezeichnetes Gehör, um ihn zu entdecken.) Dann „verlieren sich die Stimmen der Zecher in der Ferne, über die schneebedeckten Felder und hinaus in die Nacht“ (zit. Michael Kennedy).

aus dem Begleittext von Christopher Palmer © 1990
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Christmas with The King's Singers
SIGCD502Download only
Vaughan Williams: Choral Works
CDS44321/44CDs Boxed set (at a special price)
Vaughan Williams: Serenade to Music, Flos Campi, Mystical Songs
CDA30025Hyperion 30th Anniversary series
Vaughan Williams: Serenade to Music, Flos Campi, Mystical Songs
CDA66420

Details

Track 7 on CDA30025 [12'26] Hyperion 30th Anniversary series
Track 7 on CDA66420 [12'26]
Track 7 on CDS44321/4 CD1 [12'26] 4CDs Boxed set (at a special price)
Track 3 on SIGCD502 [2'39] Download only

Track-specific metadata for CDA66420 track 7

Artists
ISRC
GB-AJY-90-42007
Duration
12'26
Recording date
19 February 1990
Recording venue
St Jude-on-the-Hill, Hampstead Garden Suburb, London, United Kingdom
Recording producer
Mark Brown
Recording engineer
Antony Howell
Hyperion usage
  1. Vaughan Williams: Serenade to Music, Flos Campi, Mystical Songs (CDA30025)
    Disc 1 Track 7
    Release date: October 2010
    Hyperion 30th Anniversary series
  2. Vaughan Williams: Choral Works (CDS44321/4)
    Disc 1 Track 7
    Release date: June 2008
    4CDs Boxed set (at a special price)
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