Piano Concerto No 1 in D flat major, Op 10

composer
1911-12

 
The First Concerto, in D flat major, was written in l911/2. Despite the ‘influences’ we have noted, which place the composition in its historical perspective, it is a brilliantly individual work which proclaimed a new voice in Russian music. The Concerto’s single-movement structure is easy to follow, and Prokofiev’s individual use of tonality (familiar from later compositions) is already in evidence. Prokofiev’s music is essentially additive – first one idea, then another, his skill best shown in his ability to fuse these elements coherently. In this, Prokofiev was a great master whose music throughout his career was founded upon a secure tonal basis, however individually he applied it. In the First Piano Concerto this is shown by a tonal side-step of a semitone, allied to keys a third apart – the latter a Romantic legacy. Such a harmonic pattern also informs the Fourth and Fifth Concertos.

In the First Concerto, the vigorous opening fortissimo theme in piano octaves and full orchestra – occurring three times in the work – is always anchored to D flat. A brilliant toccata for the soloist, with light orchestral accompaniment follows, the tonality having slipped to C major. This is succeeded by a lugubrious third theme in E minor from the lower orchestra alone (at first) which gradually gathers pace as it falls to A minor. Another slip, to A flat, and we are momentarily in the dominant of D flat, which returns with a sturdy reprise of the opening theme. The central slow section of the work, Andante assai, now unfolds in an appealing mixture of B major and its related G sharp (A flat) minor, through a beautiful theme on muted first violins and solo clarinet. This is variedly repeated twice until, after a climax, the music subsides onto A flat. The finale of the Concerto opens by continuing the development of material from the first part, but – and here Prokofiev’s harmonic genius is at its most subtle – the keys are now heard in reverse order, so that the semitonal falls now rise, encapsulating the growing excitement of the music as it reaches for, and achieves, the home tonality of D flat in a blaze of extended power from soloist and full orchestra.

The first public performance was at Sokolniki Park, Moscow, on 7 August 1912, with Konstantin Sarajev conducting and Prokofiev as soloist. The Concerto’s dedicatee, Nicholas Tcherepnin, had conducted a student performance the previous May.

from notes by Robert Matthew-Walker © 1998

Le Premier Concerto, en ré bémol majeur, fut écrit en 1911/2. Nonobstant les «influences» susmentionnées, qui situent la composition dans son contexte historique, il s’agit d’une œuvre brillamment individuelle, faisant entendre une voix nouvelle dans la musique russe. La structure en un mouvement de ce concerto est facile à suivre, et l’usage de la tonalité propre à Prokofiev (comme l’attesteront ses œuvres ultérieures) est déjà manifeste. La musique de ce compositeur fonctionne essentiellement par ajouts – d’abord une idée, puis une autre, son talent prenant toute sa dimension dans sa capacité à fusionner ces éléments de manière cohérente. Prokofiev fut, à cet égard, un grand maître, dont la musique reposa, tout au long de sa carrière, sur une ferme base tonale, quel que fût le degré d’idiomatisme avec lequel il l’appliqua. Ainsi dans ce Premier Concerto pour piano, où il recourt à un détour tonal d’un demi-ton, allié à des tonalités distantes d’une tierce (un héritage romantique). Ce schéma harmonique imprègne également les Quatrième et Cinquième Concertos.

Dans le Premier Concerto, le vigoureux thème initial fortissimo (qui survient trois fois dans l’œuvre), exécuté et en octaves pianistiques et par le grand orchestre, est toujours ancré en ré bémol. S’ensuit une brillante toccata pour le soliste, avec un léger accompagnement orchestral, la tonalité ayant glissé jusqu’à ut majeur. Un troisième thème lugubre lui succède, en mi mineur, joué (d’abord) par l’orchestre inférieur seul, qui prend de la vitesse à mesure qu’il tombe jusqu’à la mineur. Un autre glissement, jusqu’à la bémol, nous conduit momentanément à la dominante de ré bémol, qui revient avec une robuste reprise du thème d’ouverture. L’Andante assai, la section lente centrale de l’œuvre, se déploie en un séduisant mélange de si majeur et de son relatif sol dièse (la bémol) mineur, via un splendide thème joué par les premiers violons con sordini et une clarinette solo – et répété deux fois, sous une forme variée, jusqu’à ce que, passé un apogée, la musique s’éloigne en la bémol. Le finale du Concerto commence en poursuivant le développement du matériau de la première partie, mais – et le génie harmonique de Prokofiev est ici au comble de sa subtilité – les tonalités sont désormais entendues en ordre inverse, de sorte que les chutes semi-tonales s’élèvent, résumant l’animation croissante de la musique à mesure qu’elle cherche à atteindre, et atteint, la tonalité principale de ré bémol, dans un torrent de puissance élargie, rendu par le soliste et le grand orchestre.

La première publique se déroula au parc Sokolniki de Moscou, le 7 août 1912, avec Prokofiev en soliste, sous la direction de Konstantin Sarajev. Nikolaï Tchérepnine, dédicataire de l’œuvre, en avait dirigé une interprétation estudiantine, au mois de mai précédent.

extrait des notes rédigées par Robert Matthew-Walker © 1998
Français: Hypérion

Das Erste Konzert in Des-Dur wurde im Jahre 1911/2 geschrieben. Trotz der von uns festgestellten ‘Einflüsse’, welche die Komposition geschichtlich in Perspektive setzen, handelt es sich hierbei um ein brillantes individuelles Werk, das der russischen Musik eine neue Stimme gab. Die einsätzige Struktur des Konzerts läßt sich leicht verfolgen und Prokofjews individuelle Verwendung der Tonalität (die von späteren Kompositionen her bekannt ist) ist erkennbar. Prokofjews Musik zeichnet sich im Wesentlichen durch Zusätze aus – zuerst eine Idee, dann eine andere, sein Geschick wird durch seine Fähigkeit, diese Elemente miteinander kohärent zu verbinden, deutlich. Hierbei war Prokofjew ein großer Meister; seine Musik gründete sich während seiner Karriere auf eine sichere tonale Grundlage, wie auch immer er diese individuell anwandte. In seinem Ersten Klavierkonzert zeigt sich dieses durch eine tonale Abweichung um einen Halbton, angelehnt an um eine Terz auseinander liegende Tonarten – was später in der Romantik übernommen wurde. Solch ein harmonisches Muster durchzieht auch das Vierte und Fünfte Konzert.

Im Ersten Konzert ist das dynamische fortissimo des Eröffnungsthemas in Klavieroktaven und dem gesamten Orchester – das dreimal im Werk vorkommt – stets in Des verankert. Es folgt eine brillante Toccata für den Solisten mit einer spielerischen Orchesterbegleitung und einem Übergang der Tonart auf C-Dur. Diesem folgt vom tieferen Orchester (zuerst) alleine ein schwermütiges drittes Thema in E-Moll, welches allmählich schneller wird und in A-Moll übergeht. Ein weiterer Übergang nach As, und wir befinden uns einen Augenblick lang in der Dominante zu Des, die mit einer kräftigen Reprise des Eröffnungsthemas zurückkehrt. Der langsame zentrale Teil des Werks, Andante assai, geht jetzt trotz des wunderbaren Themas auf gedämpften ersten Geigen und Soloklarinetten in eine bezaubernde Verbindung aus H-Dur und seiner verwandten Gis- (As-) Moll Tonart über. Dieses wird zweimal verschiedenartig wiederholt bis die Musik nach dem Höhepunkt in As übergeht. Das Finale des Konzerts wird mit einer weiteren Entwicklung des Materials aus dem ersten Teil eingeleitet – und hier ist das harmonische Genie Prokofjews am subtilsten – die Tonarten können jetzt in umgekehrter Reihenfolge gehört werden, so daß die halbtonmäßig fallenden Melodien jetzt steigen und beim Streben nach und Erreichen der Grundtonart von Des die zunehmende Spannung der Musik in einem Feuerwerk der Solisten und des gesamten Orchesters einfangen.

Der erste öffentliche Auftritt fand im Sokolniki Park, Moskau, am 7. August 1912 mit Konstantin Sarajew als Dirigent und Prokofjew als Solist statt. Nikolaj Tscherepnin, dem das Konzert gewidmet war, hatte im Mai davor ein Studentenkonzert geleitet.

aus dem Begleittext von Robert Matthew-Walker © 1998
Deutsch: Wendy Geddert

Recordings

Prokofiev: Piano Concertos Nos 1, 4 & 5
CDA67029