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Piano Concerto No 3 in C major, Op 26

composer
1917-21; first performed by the composer in Chicago on 16 December 1921, Frederick Stock conducting

 
Between 1917 and 1921, Prokofiev wrote his third concerto, which he performed for the first time in Chicago under Frederick Stock on 16 December 1921. Sketches for this work date back as far as 1911 and in the intervening years the composer worked at it from time to time. He included a passage from an uncompleted ‘large virtuoso concerto’—evidently not the second—and the theme for the set of variations which makes up the second movement was written down in 1913. In 1916 he wrote two variations for the second movement and added themes for the first, at the same time including a passage from a projected string quartet (a diatonic work in two movements, the whole material playable using only the white keys of the piano). The material was eventually used in the finale of the third concerto. Thus when Prokofiev needed a suitable work to perform with orchestra and decided to write the third concerto, virtually the whole of the thematic material was already assembled.

In 1911 Prokofiev had found himself wrestling with ideas for three piano concertos at the same time; almost inevitably one finds thematic inter-relationships. This is clearly shown in the opening themes of the second and third concertos (virtually the same in contour). The theme of the third concerto is the same idea from which all later material is derived, notably the theme which opens the variations and the ‘white-keys’ theme of the finale. One can also trace this in the more chromatic elements: the second subjects of both the first and third movements, and the descending phrases in the variation theme of the second movement. It is, perhaps, this thematic integration that gives the work a tight coherence, but the harmonic daring and the subtle relationships of various keys to the tonic C major add a spicy, quirky element which is endearingly timeless.

The concerto was none too well received at its premiere in 1921 and in 1924 Prokofiev chose to offer Koussevitsky his revised second concerto. Neither was published as quickly as the first had been in pre-revolu­tionary Russia. However, Prokofiev’s third piano concerto has for many years been the most popular of the five he eventually composed, and it is the only one to be in the customary three movements (No 4, for left hand, is in four, No 5 in five). It was also the first to be recorded (by the composer himself in 1932 with the London Symphony Orchestra under Piero Coppola). Today the second con­certo bears the same relationship to the third as does Rachmaninov’s third to his second—in each instance the larger composition may be regarded as the finer work of art, while the shorter will always be the more popular.

from notes by Robert Matthew-Walker © 1996

De 1917 à 1921, Prokofiev écrivit son Concerto pour piano no3 qu’il exécuta pour la première fois à Chicago sous la direction de Frédérick Stock le 16 décembre 1921. Les esquisses de cette œuvre remontent à 1911; le compositeur y travailla à intervalles réguliers. Il y inclua un passage tiré d’un «concerto virtuose de grande dimension» incomplet—pas le second, bien évi­demment. Le thème de l’ensemble de variations, qui constitue la plus grande partie du second mouvement, fut conçu en 1913. En 1916 il écrivit deux variations pour le second mouvement et ajouta des thèmes au premier, incluant à l’occasion un passage issu d’un projet de quatuor à cordes (une œuvre diatonique en deux mouve­ments, le matériel jouable utilisant tout du long les touches blanches du piano). Ce matériel fut éventuelle­ment utilisé dans le finale du concerto no3. Ainsi quand Prokofiev eut besoin d’une œuvre adéquate à jouer avec orchestre et décida d’écrire un troisième concerto, virtuellement tout le matériel thématique était déjà assemblé.

En 1911 Prokofiev se trouvait bouillonnant d’idées pour les trois concertos pour piano à la fois; il est donc pratiquement inévitable de trouver des corrélations thématiques. Elles nous sautent aux yeux pour les thèmes introductifs du second et du troisième concerto (un con­tour virtuellement identique). Le thème du Concerto no3 est l’idée centrale dont tout matériel ultérieur dérivera, notamment le thème introductif des variations et celui des «touches blanches» du finale. Nous pouvons faire la même constatation pour les éléments plus chromatiques en ce qui concerne les seconds thèmes du premier et du troisième mouvement, et les phrases descen­dantes du thème et variations du second mouve­ment. C’est peut-être cette intégration thématique qui donne à l’œuvre une forte cohérence, mais l’audace harmonique et les rela­tions subtiles entre les différentes tonalités et la tonique de do majeur ajoutent un élément de piquant et d’origi­nalité qui est attachant au-delà des époques.

Le concerto ne fut pas vraiment bien reçu à la première de 1921 et en 1924 Prokofiev choisit d’offrir la version révisée du second concerto à Koussevitski. Aucun ne fut publié aussi rapidement que l’avait été le premier dans la Russie pré-révolutionnaire. Le Concerto pour piano no3 demeura pendant de nombreuses années le plus populaire des cinq que Prokofiev composa, et c’est aussi le seul comportant les trois mouvements habituels (le quatrième, pour la main gauche est en quatre mouve­ments, le cinquième en cinq). Il fut aussi le premier à être enregistré (par le compositeur lui-même en 1932 avec l’Orchestre symphonique de Londres sous la direc­tion de Piero Coppola). De nos jours, le Concerto no2 entretient une relation avec le no3 comparable à celle du Concerto no3 de Rachmaninov avec le no2—dans chaque cas, la composition la plus importante est considérée comme une œuvre d’art plus aboutie, tandis que la plus courte reçoit toujours les faveurs du public.

extrait des notes rédigées par Robert Matthew-Walker © 1996
Français: Isabelle Battioni

Von 1917 bis 1921, komponierte Prokofjew sein drittes Konzert, das am 16. Dezember 1921 unter der Leitung Frederick Stocks in Chicago uraufgeführt wurde. Skizzen dieses Werkes gehen auf das Jahr 1911 zurück, und in den folgenden Jahren bis zur letztend­lichen Vollendung arbeitete der Komponist nur gelegentlich daran. Er schloß in diesem sowohl eine Passage aus einem unvollendeten „großen Virtuosen­konzert“—ganz offensichtlich nicht dem zweiten—als auch das Thema der Variationsreihe, das den zweiten Satz bildet und 1913 geschrieben worden war, ein. 1916 komponierte er zwei Variationen für den zweiten Satz und fügte dem ersten weitere Themen hinzu, indem er gleich­zeitig auch eine Passage aus einem geplanten Streich­quartett einschloß (ein diatonisches Werk in zwei Sätzen, dessen gesamtes Material ausschließlich auf den weißen Tasten des Klaviers gespielt werden kann). Das Material wurde letztendlich im Finale des dritten Konzerts benutzt. Somit stand Pro­kofjew, wenn er ein passendes Orchester­werk benötigte, das gesamte thematische Material bereits zur Verfügung.

1911 rang Prokofjew gleichzeitig mit Ideen für drei Klavierkonzerte; beinahe unvermeidlich sind thematische Bezugspunkte zwischen ihnen zu finden. In den ein­leitenden Themen des zweiten und dritten Konzerts (praktisch mit denselben Konturen) kommt dies un­mittel­bar zum Ausdruck. Das Thema des dritten Konzerts bildet auch den Ausgangspunkt für das gesamte spätere Material im allgemeinen und für das Thema, das die Variationen einleitet und das Thema der „weißen Tasten“ des Finale im besonderen. Auch in eher chromatischen Elementen kann dies beobachtet werden: im jeweils zweiten Thema des ersten und dritten Satzes und in den absteigenden Phrasen des Variationsthemas des zweiten Satzes. Vielleicht ist es diese thematische Integration, die dem Werk eine feste Kohärenz verleiht, doch der harmonische Wagemut und die feinen Beziehungen zahlreicher Tonarten mit der Haupttonart C-Dur verleihen dem Werk ein würzig bizarres Element liebenswerter Zeitlosigkeit.

Das Konzert war bei seiner Première 1921 ohne große Begeisterung aufgenommen worden, und 1924 entschied Prokofjew, Koussewitzki sein revidiertes zweites Konzert anzubieten. Keines der beiden wurde so unverzüglich veröffentlicht wie das erste im prä-revolutionären Rußland. Dennoch wird, unter den fünf, die Prokofjew schließlich komponieren sollte, das dritte Klavierkonzert seit vielen Jahren als sein populärstes angesehen, und es ist das einzige, das aus den üblichen drei Sätzen (Nr. 4 für die linke Hand, besteht aus vier, Nr. 5 aus fünf) zusammen­gesetzt ist. Es war zudem das erste, das ton­technisch aufgenommen wurde (vom Komponisten 1932 selbst, mit dem London Symphony Orchestra unter der Leitung Piero Coppolas). Heute weist das zweite Konzert dieselbe Beziehung zum dritten auf wie Rachmaninows drittes zu seinem zweiten—in beiden Fällen mag die umfangreichere Komposition als das feinere Kunstwerk betrachtet werden, wogegen das kürzere Werk immer das beliebtere sein wird.

aus dem Begleittext von Robert Matthew-Walker © 1996
Deutsch: Ute Mansfeldt

Recordings

Prokofiev: Piano Concertos Nos 2 & 3
CDA66858To be superseded by CDH55440

Details

Movement 1: Andante – Allegro
Movement 2: Tema con variazioni
Movement 3: Allegro ma non troppo

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