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Symphony No 1

composer
1895/8

 
Ives always presented the First Symphony as a glorified homework assignment, done under duress as a senior thesis, of necessity written in late-Romantic style with heavy contributions of Brahms, Dvorák, and Tchaikovsky, its composition involving a steady struggle with Professor Horatio Parker, who was scandalized by the profuse modulations. Once in a while, though, Ives admitted a grudging affection for the piece.

It is true that few people who don’t know it would ever guess that this symphony is by Charles Ives. It seems a product of some 1890s European, or an American imitator. In fact, Ives was enormously gifted at imitating a range of styles, whether a Victorian parlour song or a German lied or a take-off of Debussy. Games with styles would be an important feature of his music. Here, he hits late Romanticism spot-on. And in the end, as usual, Ives imbues this work with a powerful personality. The First Symphony is tuneful, rousing, funny, sometimes spine-chilling. For all its rampant (and rambling) eclecticism it is one of the most entertaining and individual symphonies in the American repertoire.

It begins with a pulsing string figure over which a clarinet sings a wistful theme that Dvorák might have admired. In the background lurks a certain Romantic fatalism that will come and go in the movement until it boils over in the coda. The development section begins with a remarkable stroke: a quiet, haunting, endlessly rising chord sequence decorated with wisps of melody. Ives would not forget those chords; they turn up again in his valedictory Psalm 90.

After a second movement based on a Dvorákian quasi-spiritual for cor anglais comes a nimble and delightful canonic scherzo, which in scoring and execution can only be called masterful. The finale is entirely of the ‘banish care’ variety, filled with romping themes and vigorous march rhythms until it ends brassily with one of Ives’s grand parades of themes from the whole symphony.

from notes by Jan Swafford © 2006

Ives présentait toujours la Symphonie no 1 comme un devoir exalté et accompli sous la contrainte dans le cadre d’une thèse universitaire, comme une œuvre écrite par nécessité dans le style romantique tardif (avec de pesantes contributions de Brahms, de Dvorák et de Tchaïkovsky) et dont la composition n’alla pas sans une rude bataille avec le professeur Horatio Parker, scandalisé par tant de modulations. Il arrivait cependant à Ives d’admettre une certaine tendresse réticente pour cette œuvre.

Rares sont en effet ceux qui, la découvrant, pourraient soupçonner qu’elle est de Charles Ives, tant elle semble plutôt l’œuvre d’un Européen des années 1890 ou d’un imitateur américain. En réalité, Ives était immensément doué pour pasticher tout un éventail de styles, qu’il s’agît d’une mélodie de salon victorienne, d’un lied allemand ou du Debussy. Jouer avec les styles allait d’ailleurs devenir une importante caractéristique de sa musique. Ici, il frappe en plein dans le romantisme tardif pour finalement insuffler, comme toujours, une puissante personnalité à cette œuvre mélodieuse, entraînante et drôle, mais aussi terrifiante, parfois. Son éclectisme déchaîné (et décousu) ne l’empêche pas d’être l’une des symphonies les plus divertissantes et les plus singulières du répertoire américain.

Elle s’ouvre sur une figure battante, aux cordes, par-dessus laquelle une clarinette entonne un thème mélancolique qu’eût pu admirer Dvorák. En fond, un certain fatalisme romantique persiste, qui va et vient dans le mouvement jusqu’à déborder dans la coda. La section de développement commence par un coup remarquable: une paisible et lancinante séquence homophone, continuellement ascendante, ornée de brins de mélodie. Ives ne devait pas oublier ces accords, qui ressurgiront dans son Psalm 90 d’adieu.

Passé un deuxième mouvement fondé sur un quasi-spiritual dvorákien pour cor anglais, un scherzo canonique survient, leste et ravissant, à l’écriture et à l’exécution tout simplement magistrales. Le finale, gorgé de thèmes gambadants et de vigoureux rythmes de marche, s’achève de manière claironnante par une de ces grandioses parades ivesiennes reprenant tous les thèmes de la symphonie.

extrait des notes rédigées par Jan Swafford © 2006
Français: Hypérion

Ives stellte die 1. Sinfonie immer als eine bessere Hausarbeit vor, die als entscheidende akademische Prüfungsarbeit unter Stress und zwangsläufig in einem spätromantischen Stil mit starken Anlehnungen an Brahms, Dvorák und Tschaikowsky komponiert wurde. Ihre Entstehung sei von einem ständigen Kampf mit Professor Horatio Parker begleitet gewesen, der angeblich von den zahlreichen Modulationen entsetzt gewesen war. Hin und wieder gab Ives allerdings widerwillig zu, dass er die Sinfonie mochte.

Es ist wahr, dass wenige, die das Stück nicht kennen, beim Hören des Werkes jemals auf Charles Ives tippen würden. Die Sinfonie scheint eher das Werk eines in den 1890er Jahren lebenden Europäers oder amerikanischen Epigonen zu sein. Tatsächlich hatte Ives ein ungeheueres Talent, verschiedene Stile nachzuahmen, sei das nun der Stil eines viktorianischen Salonliedes, eines deutsch-romantischen Liedes oder eine Verballhornung von Debussy. Das Spielen mit Stilen sollte ein wichtiges Kennzeichen von Ives’ Musik werden. Hier in der 1. Sinfonie trifft er das Spätromantische haargenau. Am Ende drückt Ives seinem Werk wie immer seine starke persönliche Note auf. Die 1. Sinfonie ist melodiös, aufregend, lustig und manchmal beängstigend. Trotz all des weitschweifigen (und abschweifigen) Eklektizismus ist dieses Werk eines der unterhaltsamsten und individuellsten Sinfonien im amerikanischen Repertoire.

Sie beginnt mit einer pulsierenden Streichergeste, über der eine Klarinette eine wehmütige Melodie singt, auf die Dvorák stolz gewesen wäre. Im Hintergrund versteckt sich ein gewisser romantischer Fatalismus, der auf den Satz übergreift, bis das Geschehen in die Koda mündet. Der Durchführungsabschnitt beginnt mit einem bemerkenswerten Kniff: eine leise, beklemmende, endlos aufsteigende Akkordfolge wird von Melodiefetzen verziert. Ives sollte diese Akkorde nicht vergessen. Sie tauchen wieder in seinem Abschied nehmenden Psalm 90 auf.

Nach dem zweiten Satz, der auf einem nach Dvorák klingenden Gospelspiritual für Englischhorn beruht, kommt ein hurtiges und entzückendes kanonisches Scherzo, für dessen Orchestrierung und Ausführung man nur das Wort meisterhaft finden kann. Der Schlusssatz gehört zur Vergiss-die-Sorgen-Art und enthält wilde Themen und lebhafte Marschrhythmen, bis eine von Ives’ grandiosen Paraden mit Themen aus der ganzen Sinfonie das Werk strahlend beschließt.

aus dem Begleittext von Jan Swafford © 2006
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Ives: Symphonies Nos 1 & 4
CDA67540This album is not available for download
Ives: Symphonies Nos 1 & 4
This album is not yet available for downloadSACDA67540Super-Audio CD — Deleted

Details

Movement 1: Allegro, con molto
Track 1 on CDA67540 [11'35]
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Movement 2: Adagio molto, sostenuto
Track 2 on CDA67540 [8'29]
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Movement 3: Scherzo: Vivace
Track 3 on CDA67540 [4'16]
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Movement 4: Allegro molto
Track 4 on CDA67540 [12'50]
Track 4 on SACDA67540 [12'50] Super-Audio CD — Deleted

Track-specific metadata for CDA67540 track 2

Adagio molto, sostenuto
Artists
ISRC
GB-AJY-06-54002
Duration
8'29
Recording date
22 January 2006
Recording venue
Eugene McDermott Concert Hall, Morton H Meyerson Symphony Center, Dallas, USA
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Andrés Villalta
Hyperion usage
  1. Ives: Symphonies Nos 1 & 4 (CDA67540)
    Disc 1 Track 2
    Release date: October 2006
  2. Ives: Symphonies Nos 1 & 4 (SACDA67540)
    Disc 1 Track 2
    Release date: October 2006
    Deletion date: August 2013
    Super-Audio CD — Deleted
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