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String Quartet No 13 in A minor 'Rosamunde', D804

composer
1824

 
Schubert’s two quartets of 1824 seem to be suffused with regret for the lost world of his youth, and the String Quartet in A minor D804, in particular, is one of the most hauntingly melancholy pieces he ever wrote. Its minuet harks back to his setting of a stanza from Schiller’s Die Götter Griechenlands (‘The Greek Gods’), also in A minor, which he had written some five years earlier, and which poses the question ‘Schöne Welt, wo bist du?’ (‘Beautiful world, where art thou?’). The turn to the major for the trio of Schubert’s minuet coincides with Schiller’s plea: ‘Kehre wieder’ (‘Come back’).

The minuet is not the only portion of the A minor Quartet to be based on pre-existing material. The opening pages of the slow movement are transcribed from the B flat major Entr’acte in the incidental music Schubert had recently written for the play Rosamunde. The theme, with its pervasive dactylic rhythm, is typically Schubertian, and it was to reappear in a slightly different form in the composer’s famous B flat major Impromptu for piano of 1827 (D935 No 3). What is remarkable about the Quartet’s slow movement is the manner in which Schubert manages to imbue the innocuous-sounding tune with symphonic tension.

In marked contrast to Schubert’s D minor Quartet, all four movements of the A minor work begin pianissimo, and it was perhaps this unusual feature that led Moritz von Schwind to remark on the delicateness of the work as a whole. In the opening movement, the melancholy main theme is actually preceded by two bars of bare accompaniment—partly in order to soften the first violin’s thematic entry, but also to throw into relief the shuddering rhythmic figure that underpins the accompaniment. The same figure runs like a guiding thread through the Quartet’s opening pages, and it makes a dramatic return much later, at the climax of the development.

As for the finale, it is a much gentler affair than the whirlwind tarantella that concludes ‘Death and the Maiden’. There is, perhaps, a hint of the gypsy style in its theme, with its ‘Hungarian’ grace-notes. They make a return, transferred from violin to cello, at the movement’s climax, and again during the closing bars. The main second idea, like the first, is given out pianissimo—this time in the style of a distant march. At the end, the music seems on the point of fading away, before Schubert appends two peremptory chords to bring proceedings to an emphatic close after all.

from notes by Misha Donat © 2006

Les deux quatuors à cordes de 1824 semblent baignés de regrets de l’univers perdu de la jeunesse et le Quatuor à cordes en la mineur D804, notamment, est l’une des pièces schubertiennes à la mélancolie la plus lancinante. Son menuet rappelle la mise en musique d’une stance de Die Götter Griechenlands («Les dieux grecs») de Schiller, également en la mineur, écrite par Schubert quelque cinq ans plus tôt, et qui pose la question: «Schöne Welt, wo bist du?» («Monde de beauté, où es-tu?»). Le passage en majeur pour le trio du menuet schubertien coïncide avec la supplique schillerienne: «Kehre wieder» («Reviens»).

Le menuet n’est pas la seule portion du Quatuor en la mineur fondée sur un matériau préexistant. Les pages initiales du mouvement lent sont ainsi la transcription de l’Entracte en si bémol majeur extrait de la musique de scène que Schubert avait composée peu auparavant pour la pièce Rosamunde. Typiquement schubertien, le thème au rythme dactylique omniprésent devait resurgir, sous une forme légèrement différente, dans le fameux Impromptu pour piano en si bémol majeur de 1827 (D935 no 3). Le caractère remarquable du mouvement lent du Quatuor tient à la manière dont Schubert parvient à insuffler une tension symphonique à une mélodie en apparence innocente.

Contrastant fortement avec le Quatuor en ré mineur, les quatre mouvements du Quatuor en la mineur commencent pianissimo, et peut-être fut-ce cette caractéristique inhabituelle qui amena Moritz von Schwind à parler de la délicatesse d’ensemble de cette œuvre. Dans le mouvement d’ouverture, le thème principal mélancolique est en réalité précédé de deux mesures d’accompagnement dépouillé—pour adoucir l’entrée thématique du premier violon, mais aussi pour faire ressortir la figure rythmique frissonnante qui étaye l’accompagnement. Tel un fil conducteur, cette même figure parcourt les premières pages du Quatuor avant de faire un retour dramatique bien plus tard, à l’apogée du développement.

Le finale est beaucoup plus doux que la tarentelle tourbillonnante qui conclut «La jeune fille et la mort». Avec ses notes d’agrément «hongroises», son thème renferme peut-être un soupçon de style tzigane. Ces mêmes notes d’agrément reviennent, transférées du violon au violoncelle, à l’apogée du mouvement puis dans les mesures conclusives. La seconde idée principale est, comme la première, énoncée pianissimo—cette fois dans le style d’une marche lointaine. À la fin, la musique semble sur le point de s’évanouir avant que Schubert n’appose deux accords péremptoires pour amener les choses à une conclusion emphatique, au bout du compte.

extrait des notes rédigées par Misha Donat © 2006
Français: Hyperion Records Ltd

Schuberts zwei Quartette von 1824 scheinen vom Bedauern um den Verlust der Jugend erfüllt zu sein. Besonders das Streichquartett in a-Moll D804 gehört zu den beklemmendsten melancholischen Stücken, die der Komponist überhaupt schrieb. Das Menuett greift zurück auf Schuberts ungefähr fünf Jahre zuvor komponierte Vertonung eines Verses aus Schillers Gedicht Die Götter Griechenlands, die auch in a-Moll steht und die die Frage stellt: „Schöne Welt, wo bist du?“. Die Wendung nach Dur im Trio von Schuberts Menuett entspricht Schillers Flehen: „Kehre wieder“.

Das Menuett ist nicht der einzige Abschnitt des A-Moll-Quartetts, der auf schon existierendem Material beruht. Die ersten Seiten des langsamen Satzes sind Bearbeitungen von Teilen des B-Dur-Zwischenspiels aus der Schauspielmusik, die Schubert kurz zuvor für das Theaterstück Rosamunde komponiert hatte. Das Thema mit seinem bestimmten Daktylusrhythmus ist typisch Schubert. In leicht abgewandelter Form wird es noch einmal in Schuberts berühmtem Impromptu für Klavier in B-Dur von 1827 (D935, Nr. 3) wiederkehren. Das Bemerkenswerte am langsamen Satz des Quartetts ist die Art, mit der es Schubert gelingt, das harmlos klingende Thema mit sinfonischer Spannung zu laden.

Im deutlichen Gegensatz zu Schuberts D-Moll-Quartett beginnen alle vier Sätze des A-Moll-Quartetts pianissimo. Vielleicht war es dieser ungewöhnliche Umstand, der Moritz von Schwind zu der Äußerung veranlasste, das Quartett sei „im Ganzen sehr weich“. Im ersten Satz erklingen vor dem melancholischen Hauptthema sogar zwei Takte reine Begleitung—teils, um den Themeneinsatz der ersten Violine zu dämpfen, teils aber auch, um die zitternde rhythmische Geste hervorzuheben, die die Begleitung charakterisiert. Die gleiche Geste zieht sich wie ein roter Faden durch die ersten Seiten des Quartetts. Viel später, auf dem Höhepunkt der Durchführung, tritt sie wieder dramatisch in Erscheinung.

Der Schlusssatz ist eine viel sanftere Angelegenheit als die Wirbelwindtarantella, die den „Tod und das Mädchen“ beschließt. Hier, im Thema des letzten Satzes des A-Moll-Quartetts, vernimmt man vielleicht dank der „ungarischen“ Vorschläge einen Anklang an Zigeunermusik. Die Vorschläge kehren auf dem Höhepunkt des Satzes, dort allerdings auf dem Cello anstatt der Violine, sowie in den abschließenden Takten wieder. Der wichtigste zweite thematische Gedanke wird wie das Hauptthema pianissimo vorgestellt—diesmal im Stile eines Marsches aus der Ferne. Am Ende scheint die Musik fast zu verklingen. Da fügt Schubert zwei energische Akkorde an, die das Geschehen plötzlich resolut abwickeln.

aus dem Begleittext von Misha Donat © 2006
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Schubert: Death and the Maiden
CDA30019Hyperion 30th Anniversary series
Schubert: Death and the Maiden
CDA67585

Details

Movement 1: Allegro ma non troppo
Track 5 on CDA30019 [12'43] Hyperion 30th Anniversary series
Track 5 on CDA67585 [12'43]
Movement 2: Andante
Track 6 on CDA30019 [6'42] Hyperion 30th Anniversary series
Track 6 on CDA67585 [6'42]
Movement 3: Menuetto: Allegretto
Track 7 on CDA30019 [6'56] Hyperion 30th Anniversary series
Track 7 on CDA67585 [6'56]
Movement 4: Allegro moderato
Track 8 on CDA30019 [6'48] Hyperion 30th Anniversary series
Track 8 on CDA67585 [6'48]

Track-specific metadata for CDA30019 track 8

Allegro moderato
Artists
ISRC
GB-AJY-06-58508
Duration
6'48
Recording date
25 May 2006
Recording venue
St George's, Brandon Hill, United Kingdom
Recording producer
Chris Hazell
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Schubert: Death and the Maiden (CDA30019)
    Disc 1 Track 8
    Release date: October 2010
    Hyperion 30th Anniversary series
  2. Schubert: Death and the Maiden (CDA67585)
    Disc 1 Track 8
    Release date: October 2006
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