North American Ballads

composer
1979

 
The late Paul Jacobs was an outstanding and often outspoken champion for the music of his day. From 1975 until his untimely death from AIDS in 1983 he made a series of highly regarded solo recordings, including an album of works recognizably American by their forms and themes. Jacobs commissioned Rzewski’s four North American Ballads (1979) for this project. ‘In writing these pieces’, wrote Rzewski in his programme notes, ‘I took as a model the chorale preludes of Bach, who in his contrapuntal writing consistently derives motivic configurations from the basic tune. In each piece I built up contrapuntal textures in a similar way, using classical techniques like augmentation, diminution, transposition, and compression, always keeping the profile of the tune on some level.’

Down by the Riverside is a case in point. Based on the spiritual of the same name, which was frequently sung in the heyday of the peace movement during the height of the Vietnam war, the theme is treated in a disarming (all puns intended) manner before reappearing in more elaborate guises. According to Rzewski, Winnsboro Cotton Mill Blues dates from the 1930s, but is of unknown origin. Its text reflects the exploitive working conditions in the textile mills of North Carolina. The rapid bass register clusters which open the work mirror the relentless hammering noise made by rivets in a textile machine to frightening effect. Soft, but no less intense blues-tinged episodes provide the only respite in this chillingly effective sound portrait. More than anything, Frederic Rzewski’s piano music from the seventies cogently demonstrates that one could be a radical in the grand manner, that innovation and accessibility were plausible bedfellows.

from notes by Jed Distler © 1999

Le regretté Paul Jacobs fut un champion, remarquable et souvent entier, de la musique de son temps. De 1975 à sa mort (du SIDA, en 1983), il réalisa une série d’enregistrements solos fort prisés, dont un album d’œuvres américaines de par leurs formes et thèmes, pour lequel il commanda à Rzewski les quatre North American Ballads (1979). «En écrivant ces pièces», consigna Rzewski dans ses notes de programme, «je pris pour modèle les préludes-chorals de Bach qui, dans son écriture contrapuntique, tire constamment des configurations motiviques de la mélodie de base. Dans chaque pièce, je bâtis des textures contrapuntiques d’une manière identique, usant de techniques classiques comme l’augmentation, la diminution, la transposition et la compression, en maintenant toujours le profil de la mélodie à un certain niveau.»

Ce que Down by the Riverside illustre parfaitement. Fondé sur le spiritual du même nom, qui fut souvent chanté à l’apogée du mouvement pour la paix, au plus fort de la guerre du Vietnam, le thème est traité d’une façon désarmante (toute paronymie voulue), avant de reparaître sous des dehors plus élaborés. Selon Rzewski, Winnsboro Cotton Mill Blues date des années 1930, mais est d’origine inconnue. Son texte reflète les conditions de travail-exploitation dans les usines textiles de la Caroline du Nord. Les rapides clusters, sis dans le registre de basse, qui ouvrent l’œuvre rendent, avec un effet saisissant, l’incessant martèlement des rivets d’une machine textile. Des épisodes doux, teintés de blues, mais non moins intenses, viennent offrir l’unique répit dans ce tableau sonore d’une efficacité glaçante. Plus que tout, la musique pour piano du Frederic Rzewski des années soixante-dix démontre de manière convaincante que l’on pouvait être grandiosement radical, que l’innovation et l’accessibilité pouvaient aller de pair.

extrait des notes rédigées par Jed Distler © 1999
Français: Hypérion

Der verstorbene Paul Jacobs war ein herausragender, oft freimütiger Fürsprecher der Musik seiner Zeit. Von 1975 bis zu seinem verfrühten Tod durch AIDS im Jahr 1983 hat er eine Reihe hochangesehener Soloeinspielungen vorgenommen, darunter ein Album mit Werken, die in Form und Thematik erkennbar amerikanisch sind. Jacobs beauftragte Rzewski im Rahmen dieses Projekts, vier North American Ballads („Nordamerikanische Balladen“, 1979) zu komponieren. „Beim Schreiben dieser Stücke“, hat Rzewski in seiner Programmnotiz geschrieben, „habe ich mir die Choralpräludien von Bach zum Vorbild genommen, der in seinem kontrapunktischen Schaffen immer wieder aus der grundlegenden Melodie motivische Konfigurationen bezieht. Ich habe in jedem Stück auf ähnliche Art kontrapunktische Strukturen aufgebaut, indem ich klassische Verfahren wie Augmentation, Diminution, Transposition und Kompression angewandt und die Umrisse der Melodie immer auf dem einen oder anderen Niveau beibehalten habe.“

Down by the Riverside ist ein typischer Fall. Das Thema aus dem gleichnamigen Spiritual, das in der Blütezeit der Friedensbewegung auf dem Höhepunkt des Vietnamkriegs häufig gesungen wurde, wird auf entwaffnende Art (ja, das Wortspiel ist Absicht) behandelt, ehe es in kunstvolleren Verkleidungen wiederkehrt. Rzewski zufolge stammt der Winnsboro Cotton Mill Blues aus den dreißiger Jahren, ist jedoch unbekannter Herkunft. Der Text handelt von den ausbeuterischen Arbeitsbedingungen in den Baumwollspinnereien von Nord­karolina. Die rasanten Cluster im Baßregister, die das Werk einleiten, ahmen beängstigend genau das unaufhörliche Hämmern der Bolzen in einer Textilmaschine nach. Leise, aber nicht weniger eindringliche, mit Bluesakzenten versehene Episoden bieten die einzige Ruhepause in diesem höchst wirkungsvollen Klangporträt. Vor allen Dingen tritt Frederic Rzewskis Klaviermusik der siebziger Jahre den überzeugenden Beweis an, daß man ein wahrhaftiger Radikaler sein konnte und daß Innovation und leichte Zugänglichkeit ein plausibles Gespann abgeben konnten.

aus dem Begleittext von Jed Distler © 1999
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Rzewski: The People United Will Never Be Defeated!
Studio Master: CDA67077Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

No 3: Down by the riverside
No 4: Winnsboro Cotton Mill Blues

Track-specific metadata

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