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String Quartet No 1 in G minor, Op 27

composer
1877

 
After busy years in Oslo, teaching and conducting to make a living, Edvard Grieg and his wife Nina left for Hardanger in 1877. In the course of a couple of years there he wrote several masterworks, among them the String Quartet No 1 in G minor. On hearing Grieg’s quartet, Franz Liszt declared: ‘It is a long time since I have encountered a new composition, especially a string quartet, which has intrigued me as greatly as this distinctive and admirable work by Grieg.’ The musical language is rather radical, and in many ways Grieg’s quartet is a bridge between the late Beethoven quartets and Debussy’s quartet, composed fifteen years after Grieg’s.

Working hard to find a thematic and formal framework, Grieg decided to build the whole quartet on the melody of his Ibsen song Spillemaend (‘Minstrel’, Op 25 No 1), which underlies all four movements. The opening motive (octave falling to major seventh then fifth) is also predominant in, among other things, the A minor Piano Concerto. This motivic core pervades the entire quartet, binding it together to form a composite whole, from the dramatic G minor introduction of the first movement to the entrancing final G major of the last. This conceptual unity in the shape of a cyclic melodic idea did not originate with Grieg—it was a technique often used by Liszt, for instance—but Grieg made more consistent use of it than was usual in chamber music at that time.

The thickness of sound in Grieg’s quartet is striking: it has an unorthodox richness of texture that verges on the orchestral, using fortissimo double-stopping in several instruments simultaneously. The composer has been criticized for this, but he himself said that his quartet was not designed to ‘peddle occasional flashes of brilliance’. He continues: ‘It aims at breadth, to soar, and above all at a vigorous sound for the instruments for which it is written.’ Furthermore, the quartet is unconventional in its markedly homophonic style, although there are polyphonic passages that prove that Grieg was also a master of this technique.

from notes by Erling Dahl Jr © 1999

Après avoir vécu à Oslo des années débordantes d’activités, passées à enseigner et à diriger des orchestres pour assurer sa subsistance, Edvard Grieg partit, avec sa femme Nina, pour Hardanger, en 1877. Durant les deux années qui suivirent, le compositeur écrivit plusieurs chefs-d’œuvre, dont le Quatuor à cordes no 1 en sol mineur. L’entendant pour la première fois, Franz Liszt déclara: «Voilà bien longtemps que je n’ai rencontré de nouvelle composition, surtout un quatuor à cordes, m’ayant intrigué autant que cette remarquable et admirable œuvre de Grieg.» À bien des égards, ce quatuor, au langage musical plutôt radical, constitue un pont entre les quatuors beethovéniens tardifs et le quatuor de Debussy (écrit quinze ans plus tard).

Peinant à trouver le thème et la forme, Grieg décida finalement de bâtir tout le quatuor sur la mélodie de son lied sur un poème d’Ibsen, Spillemaend («Ménestrel» op. 25 no 1), qui sous-tend l’ensemble des quatre mouvements. Le motif d’ouverture (octave descendant à une septième majeure et à une quinte) est également le motif principal d’autres œuvres, dont le Concerto pour piano en la mineur. Ce noyau motivique imprègne le quatuor entier, l’agglomérant en un tout composite, de la dramatique introduction en sol mineur du premier mouvement à celle, enchanteresse, en sol majeur du dernier mouvement. Cette unité conceptuelle, sous forme d’une idée mélodique cyclique, n’est pas née avec Grieg—Liszt, par exemple, l’utilisa souvent. Mais Grieg y recourut avec une constance jusqu’alors inhabituelle dans la musique de chambre.

Ce quatuor vaut aussi pour l’épaisseur de sa sonorité. L’œuvre présente en effet une magnificence de texture peu orthodoxe, proche de la texture orchestrale, utilisant des doubles cordes fortissimo sur plusieurs instruments à la fois. Critiqué sur ce point, le compositeur affirma que son quatuor n’avait pas pour dessein de «colporter d’occasionnels éclats de brillance. Il vise à l’ampleur, à l’élévation, et, par-dessus tout, à une sonorité vigoureuse pour les instruments auxquels il est destiné.» Finalement, ce quatuor se démarque par son style ostensiblement homophonique, tout en recelant des passages polyphoniques, preuve que Grieg était aussi maître en cette technique.

extrait des notes rédigées par Erling Dahl Jr © 1999
Français: Hypérion

Nach arbeitsreichen Jahren in Oslo, in denen er mit Lehr- und Dirigieraufträgen seinen Lebensunterhalt verdient hatte, zog Edvard Grieg mit seiner Frau Nina 1877 nach Hardanger. Im Laufe weniger Jahre verfaßte er dort eine Reihe von Meisterwerken, darunter auch das Streichquartett Nr. 1 in g-Moll. Als er Griegs Quartett zum ersten Mal gehört hatte, erklärte Franz Liszt, es sei lange her, daß ihn eine neue Komposition und speziell ein Streichquartett so beeindruckt habe wie dieses unverwechselbare und bewundernswerte Werk von Grieg. Die musikalische Sprache ist recht radikal, und in mancherlei Hinsicht ist Griegs Quartett eine Brücke zwischen den späten Quartetten Beethovens und Debussys fünfzehn Jahre später entstandenem Quartett.

Nachdem er sich angestrengt hatte, Stoff und Form zu finden, entschied Grieg schließlich, das ganze Quartett auf der Melodie seines Ibsen-Liedes Spillemaend („Spielmann“ op. 25, Nr. 1) aufzubauen. Sie liegt allen vier Sätzen zugrunde. Das einleitende Motiv (Oktave, absteigend zur großen Septime und Quinte) ist unter anderem auch das Hauptmotiv des Klavierkonzerts in a-Moll. Dieser motivische Kern kommt im gesamten Quartett immer wieder vor und verbindet die Einzelteile zu einem Ganzen, von der dramatischen Einleitung in g-Moll des ersten Satzes bis hin zum bezaubernden abschließenden G-Dur des letzten. Diese konzeptionelle Einheit in Form einer zyklischen, durchgehenden melodischen Idee hat ihren Ursprung nicht etwa bei Grieg. Sie wurde beispielsweise oft von Liszt als Verfahren angewandt. Aber Grieg machte konsequenter davon Gebrauch, als es in der Kammermusik bis dahin üblich gewesen war.

Ein weiterer Aspekt ist die Klangdichte in Griegs Quartett. Es besitzt eine ungewöhnliche strukturelle Üppigkeit, die an Orchestermusik heranreicht, und setzt fortissimo gespielte Doppelgriffe in mehreren Instrumenten gleichzeitig ein. Der Komponist wurde deswegen kritisiert, meinte jedoch, daß sein Quartett nicht dazu gedacht sei, mit gelegentlichen Lichtblicken hausieren zu gehen. Es ziele auf Breite ab, auf Höhenflug und vor allem auf einen kraftvollen Klang der Instrumente, für die es geschrieben ist. Schließlich weicht das Quartett durch seinen betont homophonen Stil von der Norm ab. Allerdings beweisen die ebenfalls vorhandenen polyphonen Passagen, daß Grieg auch diese Technik gemeistert hatte.

aus dem Begleittext von Erling Dahl Jr © 1999
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Grieg: String Quartets Nos 1 & 2
CDH55299Helios (Hyperion's budget label)

Details

Movement 1: Un poco andante – Allegro molto ed agitato
Track 1 on CDH55299 [12'00] Helios (Hyperion's budget label)
Movement 2: Romanze: Andantino – Allegro agitato
Track 2 on CDH55299 [6'08] Helios (Hyperion's budget label)
Movement 3: Intermezzo: Allegro molto marcato – Più vivo e scherzando
Track 3 on CDH55299 [6'49] Helios (Hyperion's budget label)
Movement 4: Finale: Lento – Presto al Saltarello
Track 4 on CDH55299 [9'33] Helios (Hyperion's budget label)

Track-specific metadata for CDA67117 track 3

Intermezzo: Allegro molto marcato – Più vivo e scherzando
Artists
ISRC
GB-AJY-99-11703
Duration
6'49
Recording date
10 December 1998
Recording venue
St George's, Brandon Hill, United Kingdom
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Arne Akselberg
Hyperion usage
  1. Grieg: String Quartets (CDA67117)
    Disc 1 Track 3
    Release date: September 1999
    Deletion date: March 2006
    Superseded by CDH55299
  2. Grieg: String Quartets Nos 1 & 2 (CDH55299)
    Disc 1 Track 3
    Release date: August 2007
    Helios (Hyperion's budget label)
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