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Ballade No 2 – Deuxième Ballade, S171

composer
1853; in B minor

 
The more substantial Ballade No 2 is one of Liszt’s finest piano works. It has been linked with the story of Hero and Leander, but it is more generally accepted to have been inspired by Gottfried Bürger’s ballad Lenore. Sacheverell Sitwell found in the work ‘great happenings on an epic scale, barbarian invasions, cities in flames—tragedies of public, rather than private, import’. Composed in the spring of 1853, shortly after the completion of the Sonata, the Second Ballade is a continuation of Liszt’s thoughts in the key of B minor, and similarly explores subtle methods of thematic transformation to achieve a range of evocative moods, bonded by their motivic coherence. The exposition comprises a darkly ominous chromatic undertow to a rising scalic motif, contrasted (via a memorable harmonic punctuation) by a sunnier ‘Allegretto’ theme in chords. Liszt then repeats the exposition a semitone lower, in B flat minor—this is a common formal device in Liszt’s music—before, as in the First Ballade, he includes a march. The magnificent sense of narrative drama, as well as the opulent rhetoric—the characteristic Lisztian sonorities including powerful broken octaves, sky-rocketing scales, and a passage that must have been an inspiration for the cadenza to Grieg’s Piano Concerto—are enhanced by the magical thematic metamorphosis that conjures a beautiful quasi-operatic melody (at 12'08). Here, in many respects, is the essence of Liszt’s creativity—the skilful manipulation of thematic ideas, the fusion of drama and lyricism, the innovative approach to instrumental texture and formal architecture, and the centrality of pianistic virtuosity to the music’s expressive vocabulary.

from notes by Tim Parry © 2000

Plus importante, la Deuxième Ballade est une des pages incomparables de Liszt. Si elle a été parfois associée à l’histoire de Héro et Léandre, elle est généralement rattachée à Lenore, une ballade de Bürger. Selon Sacheverell Sitwell, elle traite de «grands événements à l’échelle de l’épopée: invasions barbares, cités en flammes—des tragédies d’ordre général plutôt que de l’ordre privé». Composée au printemps 1853 peu après la Sonate, la Seconde Ballade poursuit la réflexion que Liszt avait entreprise sur la tonalité de si mineur. Ainsi donc elle explore des méthodes subtiles de transformation thématique pour parvenir à une riche palette évocatrice, unie par la grande cohérence des motifs. L’exposition comprend un mouvement chromatique sombre et menaçant adjacent à un motif de gamme ascendante, contrasté (grâce à une ponctuation harmonique admirable) par un thème «Allegretto» ensoleillé en accords. Liszt reprend l’exposition au demi-ton inférieur, en si bémol mineur—un procédé technique usuel chez lui—avant d’y introduire une marche, comme dans la Première Ballade. Le magnifique sentiment de drame narratif tout comme la rhétorique opulente—les sonorités typiquement lisztiennes comprennent de puissantes octaves brisées, des gammes qui s’élancent comme des fusées, et un passage qui ne peut qu’avoir servi d’inspiration à la cadence du Concerto pour piano de Grieg—sont rehaussées par une métamorphose thématique magique à laquelle vient s’ajouter une splendide mélodie d’un immense lyrisme (à 12'08). Ici, par bien des aspects, réside l’essence de la créativité de Liszt—la manipulation adroite des idées thématiques la fusion du drame et du lyrisme, l’approche innovatrice des textures instrumentales et de l’architecture formelle et une virtuosité pianistique située au cœur du vocabulaire expressif de la musique.

extrait des notes rédigées par Tim Parry © 2000
Français: Isabelle Battioni

Die gehaltvollere Zweite Ballade ist eines von Liszts schönsten Klavierwerken. Sie ist mit der Geschichte von Hero und Leander in Verbindung gebracht worden, aber allgemein wird eher angenommen, daß sie durch Gottfried Bürgers Ballade Lenore inspiriert wurde. Sacheverell Sitwell sah in dem Werk „große Ereignisse in epischer Breite, Barbareneinfälle, Städte in Flamen—Tragödien von eher öffentlicher als privater Bedeutung“. Im Frühjahr 1853 kurz nach Beendigung der Sonate komponiert, ist die Zweite Ballade eine Fortführung von Liszts Auseinandersetzung mit der Tonart h-Moll und erforscht ebenfalls subtile Methoden thematischer Umwandlung, um zu einer Palette evokativer Stimmungen zu gelangen, die durch ihre motivische Geschlossenheit zusammengehalten werden. Die Exposition umfaßt einen düster beunruhigenden chromatischen Sog unter einem ansteigenden Tonleitermotiv, gegen das (mit Hilfe eines bemerkenswerten harmonischen Bruchs) ein fröhlicheres „Allegretto“-Thema in Akkorden gesetzt wird. Daraufhin wiederholt Liszt die Exposition einen Halbton niedriger in b-Moll—ein üblicher Kunstgriff in seiner Musik—ehe er wie in der Ersten Ballade einen Marsch einfügt. Sein großartiger Sinn für Dramaturgie sowie die üppige Rhetorik—charakteristischer Lisztscher Wohlklang einschließlich kraftvoller gebrochener Oktaven, himmelhoch ansteigender Tonleitern und einer Passage, die als Inspiration für die Kadenz in Griegs Klavierkonzert gedient haben muß—werden durch die zauberhafte thematische Metamorphose verstärkt, die eine wunderbare opernhafte Melodie heraufbeschwört (bei 12'08). Hier zeigt sich in vielerlei Hinsicht die Essenz von Liszts Kreativität—kunstgerechte Handhabung thematischer Einfälle, Verschmelzung von Dramatik und Lyrismus, das bahnbrechende Herangehen an instrumentale Struktur und formalen Aufbau, sowie die zentrale Bedeutung klavieristischer Virtuosität für den Ausdrucksschatz der Musik.

aus dem Begleittext von Tim Parry © 2000
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Liszt: Sonata, Ballades & Polonaises
CDA67085
Liszt: The complete music for solo piano, Vol. 2 – Ballades, Legends & Polonaises
CDA66301
Liszt: Complete Piano Music
CDS44501/9899CDs Boxed set + book (at a special price)

Details

Track 4 on CDA67085 [14'41]
Track 2 on CDA66301 [13'15]
Track 2 on CDS44501/98 CD12 [13'15] 99CDs Boxed set + book (at a special price)

Track-specific metadata for CDA67085 track 4

Artists
ISRC
GB-AJY-00-08504
Duration
14'41
Recording date
9 November 1999
Recording venue
St George's, Brandon Hill, United Kingdom
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Tony Faulkner
Hyperion usage
  1. Liszt: Sonata, Ballades & Polonaises (CDA67085)
    Disc 1 Track 4
    Release date: November 2000
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