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Quatre Études de rythme

composer

 
In the years between his departure from the Conservatoire (1930) and the composition of Île de Feu 1 and 2 (1950), Messiaen’s music was completely transformed. He incorporated Hindu and Greek rhythms into his music and began his lifelong work of notating birdsong, which he considered the greatest music on earth. Rhythm to Messiaen was the most essential element of music, and his idea of rhythmic music was one inspired by nature and using unequal note-values rather than repetition and squareness (thus for him Bach or indeed a military march had no rhythm). The two Île de Feu (‘Island of Fire’) pieces are from his Quatre Études de rythme (‘Four Rhythmic Studies’). They are both dedicated to Papua New Guinea and Messiaen states that his themes are characterized ‘by the violence of the magic rites of this country’. Certainly the pianist now needs to cultivate a percussive attack rather than a palette of shimmering colours! In both pieces we have a refrain which is hammered out at the start. In Île de Feu 1, the second appearance of the theme already has birdsong above it. The third time uses added resonances, and the fourth is enhanced with percussive effects. Fragments of it appear in the bass of the final section where the right hand starts a wild dance. It seems quite appropriate to use one’s fist for the cluster of notes before the final flourish! If Île de Feu 1 seems demanding, it is still nothing in comparison to Île de Feu 2. In 1951 Messiaen recorded the four études for Columbia on two 78s. After playing Île de Feu 2 eighteen times in a row, he had cramp that lasted several weeks! It is indeed very tiring to play, and can be baffling for the listener, even though its excitement and virtuosity are impressive. The opening refrain, marked ‘fast and ferocious’, has the theme in the left hand with the resulting harmonics played at a lower dynamic level by the right hand. The episodes in between appearances of the refrain may sound like total disorder but are actually highly organized mechanical procedures. A series of 12 durations, 12 sounds, 4 attacks, and 5 intensities is permutated using a scheme of 10 interversions. The last set of interversions coincides with the last appearance of the refrain. To finish off the piece, Messiaen writes a brilliant moto perpetuo in the lower part of the keyboard, with the right hand, marked forte, frenetically dancing to Hindu rhythms, and the left hand, marked piano, making patterns of twelve-note groups that contract and expand. It is a supreme test for the performer’s ability and clarity of thought.

from notes by Angela Hewitt © 1998

Du départ du Conservatoire (1930) à la composition d’Île de Feu 1 et 2 (1950), la musique de Messiaen fut totalement transformée. Le compositeur y incorpora des rythmes hindous et grecs et commença l’œuvre de sa vie, la notation des chants d’oiseaux, à ses yeux la plus grande musique sur terre. Le rythme était, selon lui, l’élément le plus essentiel de la musique, et son idée de musique rythmique lui fut inspirée par la nature et par l’utilisation, non de la répétition et du rigorisme (Bach ou une marche militaire n’avaient, ainsi, pas de rythme à son sens), mais de valeurs de notes inégales. Les deux Île de Feu, extraites de ses Quatre Études de rythme, sont dédiées à la Papouasie Nouvelle-Guinée, et Messiaen déclare que ses thèmes sont caractérisés par «la violence des organisations magiques de ce pays». Il est certain que le pianiste doit désormais cultiver une attaque percutante plutôt qu’une palette de couleurs scintillantes! Les deux pièces présentent un refrain martelé au début; dans Île de Feu 1, la deuxième apparition du thème comporte déjà un chant d’oiseaux par-dessus. La troisième apparition du thème utilise des résonances ajoutées, tandis que la quatrième est rehaussée par des effets percutants. Des fragments thématiques surgissent dans la basse de la section finale, où la main droite entreprend une danse sauvage. Il semble tout à fait approprié de recourir à ses poings pour éxécuter le cluster de notes qui précède la fioriture finale! Île de Feu 1 semble exigeante, mais elle n’est encore rien comparée à Île de Feu 2. En 1951, Messiaen enregistra les quatre études pour Columbia, sur deux 78 tours. Après avoir joué Île de Feu 2 dix-huit fois d’affilée, il eut des crampes pendant plusieurs semaines! Cette pièce est en effet très fatigante à jouer; elle peut, de surcroît, dérouter l’auditeur, malgré une animation et une virtuosité impressionnantes. Le refrain d’ouverture, marqué «vif et féroce», présente le thème dans la main gauche, les harmoniques qui en résultent étant jouées, à un niveau dynamique inférieur, par la main droite. Les épisodes entre les apparitions du refrain, qui peuvent sembler totalement désordonnés, sont en réalité des processus mécaniques extrêmement organisés. Une série de douze durées, douze sons, quatre attaques et cinq intensités sonores est permutée grâce à un schéma de dix interversions. Le dernier groupe de ces interversions coïncide avec la dernière apparition du refrain. Pour clore la pièce, Messiaen écrit un brillant moto perpetuo dans la partie inférieure du clavier, joué avec la main droite—marqué forte et dansant frénétiquement sur des rythmes hindous—, cependant que la main gauche (piano) exécute des motifs de groupes de douze notes qui se contractent et se déploient. Ce qui est une épreuve suprême pour la capacité et la clarté de pensée de l’interprète.

extrait des notes rédigées par Angela Hewitt © 1998
Français: Hypérion

In den Jahren zwischen seinem Abschied vom Conservatoire (1930) und der Komposition von Île de Feu 1 und 2 (1950) hatte sich Messiaens Musik vollkommen gerwandelt. Er nahm griechische Rhythmen wie auch Hindu-Rhythmen in seine Musik auf und begann sein lebenslanges Werk der Notierung des Vogelgesangs, den er als die großartigste Musik der Welt betrachtete. Der Rhythmus war für Messiaen das wesentlichste Element der Musik, und seine Vorstellung von rhythmischer Musik war von der Natur inspiriert. So setzte er anstelle von Wiederholung und Regelmäßigkeit ungleiche Notenwerte ein (weshalb Bach oder in der Tat ein Militärmarsch für ihn keinen Rhythmus hatte). Die beiden Stücke Île de Feu („Feuerinsel“) stammen aus seinen Quatre Études de rythme („Vier rhythmische Studien“). Sie sind beide Papua Neuguinea gewidmet, und Messiaen erklärt, daß seine Themen „von der Gewalt der magischen Riten dieses Landes’ geprägt sind“. Auf jeden Fall muß sich der Pianist nun mit einem harten Anschlag anfreunden und keiner schimmernden Farbpalette! In beiden Stücken finden wir einen Refrain, der am Anfang gehämmert wird. In Île de Feu 1 befindet sich bereits über dem zweiten Auftreten des Themas Vogelgesang. Beim dritten Mal verwendet Messiaen zusätzliche Ressonanzen und das vierte Mal ist mit Schlageffekten verbessert. Bruchstücke dessen tauchen im Baß des letzten Abschnitts auf, wo die rechte Hand mit einem wilden Tanz beginnt. Es scheint ganz angebracht, die Faust für die Notenhäufung vor der bravourösen Passage am Ende einzusetzen! Wenn Île de Feu 1 anspruchsvoll erscheint, so ist dies nichts im Vergleich zu Île de Feu 2. 1951 nahm Messiaen die vier Etüden für die Plattenfirma Columbia auf zwei Platten mit 78 U/min auf. Nachdem er Île de Feu 2 achtzehnmal hintereinander gespielt hatte, litt er unter einem mehrere Wochen anhaltenden Krampf! In der Tat ist das Spielen dieses Stücks sehr anstrengend, und kann den Zuhörer vor ein Rätsel stellen, obgleich seine Begeisterung und Virtuosität eindrucksvoll sind. Der Refrain am Anfang, der als „schnell und heftig“ gekennzeichnet ist, hat das Thema in der linken Hand, wobei die sich daraus ergebenden Obertöne mit der rechten Hand auf einer niedrigeren dynamischen Ebene gespielt werden. Die Episoden zwischen dem Vorkommen des Refrains mögen vielleicht wie vollkommene Unordnung klingen, sind jedoch tatsächlich äußerst ordentliche mechanische Prozeduren. Eine Serie von 12 Tondauern, 12 Klängen, 4 Stimmeinsätzen und 5 Intensitäten wird unter Verwendung eines Systems von 10 Interversionen permutiert. Der letzte Satz an Interversionen fällt mit dem letzten Auftreten des Refrain zusammen. Um das Stück zu beenden schreibt Messiaen ein glänzendes Moto Perpetuo im tieferen Teil der Klaviatur, wobei die rechte Hand mit forte gekenzeichnet ist und frenetisch zu Hindu-Rhythmen tanzt, während die linke Hand, die mit piano gekennzeichnet ist, Muster von aus zwölf Noten bestehenden Gruppen bildet, die kontrahieren und expandieren. Es handelt sich hierbei um einen erstklassigen Test für die Fähigkeiten des Spielers und die Klarheit seiner Gedanken.

aus dem Begleittext von Angela Hewitt © 1998
Deutsch: Anke Vogelhuber

Recordings

Messiaen: Piano Music
CDA67054

Details

No 1: Île de feu 1
No 4: Île fe feu 2

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