Piano pieces, Op 119

composer
1891/3

 
The predominant character in those pieces Brahms titled ‘Intermezzo’ is reflective, musing, deeply introspective, and at the same time always exploring harmonic and textural effect, rhythmic ambiguity, structural elision and wayward fantasy.

The first three of the four Op 119 Klavierstücke are exactly such Intermezzi. The opening number, in B minor, is a ravishing Adagio which Clara Schumann (the first person to whom Brahms showed most of these late pieces) characterized as ‘a grey pearl’. It derives its material from a chain of falling thirds, a formula which Brahms used in many contexts. The main thematic idea is a downward arpeggio whose individual notes are sustained to form ambiguous vertical harmony, suggesting both B minor and D major, which is the focus of the very slightly contrasted central idea.

The second and third pieces both begin with rhythmic figures involving repeated notes: but whereas in the E minor Intermezzo (marked Andantino un poco agitato) this feature produces a nervous pulse-beat in dactylic rhythm, like a charming stammer, in the C major (Grazioso e giocoso) it produces a skittish 6/8 quaver motion with a nonchalant melody in the middle voice. Also, while the E minor Intermezzo evolves quite a large form, the central section transforming its main idea into an elegant E major waltz, the C major is shorter, with deft touches of humour, capriciously dissolving towards the end into fragile, rainbow-like arpeggios.

In contrast to these gentle Intermezzi the E flat Rhapsodie, Brahms’s last piano piece, is cast in the heroic mould traditionally associated with its key. It has much the same virile manner we encounter in his two Op 79 Rhapsodies, but it is more compressed, creating its form with a freedom and spontaneity appropriate to its late date. As a foil to the principal tune—a muscular, pounding affair in 2/4 time with asymmetrical ‘Hungarian’ five-bar phrasing—it evolves a subsidiary idea of tolling repeated notes with dissonant harmonies beneath, and an echt-Brahmsian second subject in C minor with a powerful triplet rhythm. A contrasting grazioso section is almost a parody of salon style, with its harped chords and tripping grace-notes. Brahms delays the return of the main theme, presenting witty and allusive variations of it. It makes its eventual reappearance at the Rhapsody’s climax, but is almost immediately deconstructed in the coda, which ends this otherwise ebullient work—and Brahms’s piano output—in a stern E flat minor. This, almost certainly not by coincidence, had also been the key of his earliest published piano piece, the Op 4 Scherzo.

from notes by Calum MacDonald © 2006

Ce qui domine dans ces morceaux intitulés «Intermezzo», c’est la réflexion, la songerie, une profonde introspection, sans jamais cesser d’explorer les effets d’harmonie et de texture, l’ambiguïté rythmique, l’élision structurelle et une fantaisie imprévisible.

Les trois premiers des quatre Klavierstücke, op. 119 sont de ces Intermezzi-là. Le premier, en si mineur, est un ravissant Adagio que Clara Schumann (la première personne à qui Brahms montra la plupart de ces pièces tardives) qualifia de «perle grise». Son matériau provient d’une chaîne de tierces descendantes, une formule que Brahms utilisa dans bien des contextes. L’idée thématique principale est une arpège descendant dont chaque note est tenue pour former une harmonie verticale ambiguë, qui suggère et si mineur et ré majeur—le cœur de l’idée centrale très légèrement contrastée.

Les deux pièces suivantes s’ouvrent sur des figures rythmiques faisant intervenir des notes répétées. Mais là où, dans l’Intermezzo en mi mineur (marqué Andantino un poco agitato), ces notes produisent un battement nerveux, en rythme dactylique, tel un charmant bégaiement, dans l’Intermezzo en ut majeur (Grazioso e giocoso), elles engendrent un espiègle mouvement de croches à 6/8, avec un mélodie nonchalante à la voix médiane. Et si l’Intermezzo en mi mineur est ample, la section centrale muant son idée principale en une élégante valse en mi majeur, l’Intermezzo en ut majeur est plus court, avec d’habiles touches d’humour qui, vers la fin, se dissolvent capricieusement en de frêles arpèges/arcs-en-ciel.

Contrastant avec ces doux Intermezzi, la Rhapsodie en mi bémol, la dernière pièce pour piano de Brahms, est coulée dans le moule héroïque traditionnellement associé à cette tonalité. On y retrouve beaucoup de la virilité des deux Rhapsodies, op. 79, mais elle est davantage comprimée et fait naître sa forme avec une liberté et une spontanéité qui trahissent sa date tardive. Pour faire valoir sa mélodie principale—une chose musculeuse et pesante, à 2/4, avec un phrasé asymétrique, «hongrois» de cinq mesures—, cette œuvre développe une idée auxiliaire en notes répétées carillonnantes, avec des harmonies dissonantes en dessous, et un second sujet authentiquement brahmsien en ut mineur, avec un puissant rythme en triolets. Une section contrastante grazioso parodie presque le style de salon, avec ses accords harpés et ses notes d’agrément trébuchantes. Le thème principal—dont Brahms retarde le retour grâce à d’intelligentes et allusives variations—reparaît finalement à l’apogée de la Rhapsodie, mais est presque immédiatement déconstruit à la coda, qui clôt et cette œuvre par ailleurs bouillonnante, et tout l’œuvre pianistique brahmsien, en un austère mi bémol mineur. Cette tonalité avait été, et ce n’est certainement pas fortuit, celle de la toute première pièce pour piano publiée par Brahms, le Scherzo, op. 4.

extrait des notes rédigées par Calum MacDonald © 2006
Français: Hypérion

In diesen kurzen und doch unendlich subtilen Werken komprimierte Brahms seine lebenslangen Erfahrungen mit den Möglichkeiten des Klaviers. Einige Stücke gestatten noch einmal kurze Einblicke in das Feuer und die Energie von einst, aber die vorherrschende Stimmung—besonders in den mit „Intermezzo“ bezeichneten Stücken—ist nachdenklich, besinnlich, tief nach innen schauend. Gleichzeitig werden hier neue harmonische und satztechnische Effekte, rhythmische Doppeldeutigkeit, strukturelle Auslassung und eigensinnige Fantasie erkundet.

Die ersten drei der vier Klavierstücke op. 119 sind genau solche Intermezzi. Das erste, in h-Moll, ist ein hinreißendes Adagio, das Clara Schumann (die erste Person, der Brahms die meisten dieser späten Stücke zeigte) als „eine graue Perle“ bezeichnete. Das Material dieses Stückes wird aus einer Folge fallender Terzen entwickelt, eine Technik, die Brahms in vielen Zusammenhängen anwandte. Der musikalische Hauptgedanke ist ein abwärts gerichtetes Arpeggio, dessen einzelne Noten ausgehalten werden, um eine vieldeutige, sowohl h-Moll als auch D-Dur andeutende Harmonie zu schaffen, die im Zentrum des sehr leicht kontrastierenden Gedanken in der Satzmitte steht.

Das zweite und dritte Stücke beginnen mit rhythmischen Gesten, die sich durch Tonwiederholungen auszeichnen. Wo diese Geste jedoch im Intermezzo in e-Moll (mit Andantino un poco agitato überschrieben) einen nervösen Pulsschlag im Daktylusrhythmus erzeugt, der einem charmanten Stottern gleicht, schafft sie im Intermezzo in C-Dur (Grazioso e giocoso) eine kapriziöse Achtelbewegung im 6/8-Takt mit einer nonchalanten Melodie in der Mittelstimme. Und während das Intermezzo in e-Moll in eine ziemlich große Gestalt wächst, in der der Mittelabschnitt sein Hauptthema in einen eleganten E-Dur-Walzer verwandelt, ist das Intermezzo in C-Dur kürzer und enthält gelungene humoristische Momente, die sich gegen Ende eigenwillig in fragile, regenbogenartige Arpeggios auflösen.

Im Gegensatz zu diesen sanften Intermezzi ist die Rhapsodie in Es-Dur, Brahms’ letztes Klavierstück, im heroischen Ton gehalten, der gewöhnlich mit dieser Tonart assoziiert wird. Die Rhapsodie hat die gleiche kräftige Art, die man schon aus den zwei Rhapsodien op. 79 kennt, ist aber konzentrierter und entfaltet ihre Form mit der gleichen Freiheit und Spontaneität, die man von Werken aus der späten Schaffensphase des Komponisten erwartet. Den Hintergrund zum Hauptthema—eine muskulöse, pulsierende Angelegenheit im 2/4-Takt mit asymmetrischen „ungarischen“ Phrasen im Fünfertakt—bilden ein Nebenthema aus glockenähnlichen Tonwiederholungen über dissonanten Harmonien und ein echt Brahms’sches zweites Thema in c-Moll mit einem starken Triolenrhythmus. Ein kontrastierender, mit grazioso überschriebener Abschnitt klingt mit seinen arpeggierten Akkorden und übereifrigen Verzierungen fast wie eine Salonmusikparodie. Brahms zögert die Rückkehr des Hauptthemas hinaus und stellt stattdessen witzige und anspielende Variationen davon vor. Auf dem Höhepunkt des Satzes taucht es endlich wieder als Ganzes auf, wird aber fast sofort wieder in der darauf folgenden Koda aufgebrochen, die dieses sonst überschwängliche Werk—und Brahms’ gesamtes Klavierwerk—in einem strengen es-Moll beschließt. Diese Tonart war, fast mit Sicherheit nicht zufällig, auch die Tonart von Brahms’ erstem veröffentlichtem Klavierstück, dem Scherzo op. 4.

aus dem Begleittext von Calum MacDonald © 2006
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Brahms: Piano Concerto No 2
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Details

No 1: Intermezzo: Adagio
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No 2: Intermezzo: Andantino un poco agitato
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No 3: Intermezzo: Grazioso e giocoso
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No 4: Rhapsodie: Allegro risoluto
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No 4: Rhapsodie: Allegro risoluto
Artists
ISRC
GB-AJY-06-55008
Duration
5'00
Recording date
11 February 2006
Recording venue
Potton Hall, Dunwich, Suffolk, United Kingdom
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Andrés Villalta
Hyperion usage
  1. Brahms: Piano Concerto No 2 (CDA67550)
    Disc 1 Track 8
    Release date: August 2006
  2. Brahms: Piano Concerto No 2 (SACDA67550)
    Disc 1 Track 8
    Release date: August 2006
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