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Christe qui lux, BK121 EECM6/34

composer
Christ Church Musical MS 371, f. 12. [Neighbour, pp 54, 101]

 
It is not quite certain that this poetic little piece is by Byrd, but stylistically it seems to bear the melodic and harmonic hallmarks of his early works. It could have been composed at any time during Mary Tudor’s reign (1553-1558) but survives anonymously in the same early keyboard manuscript that preserves the composer’s two Miserere settings (BK66/67), and was copied in the early Elizabethan years, at the latest. By the start of Elizabeth’s reign, Byrd had probably already composed three other pieces based on the same plainsong melody of the Catholic Sarum (Salisbury) hymn Christe qui lux es et dies, / Noctis tenebras detegis; / Lucisque lumen crederis, / Lumen beatum predicam (‘Christ, you who are the light and the day / roll back the shadows of the night; / you are believed in as the light of light, / foretelling blessed light’). These three settings now survive as consort works, in versions that may possibly have been intended to give a second life to even earlier pieces that were originally liturgical works to be sung for the Sarum rite and had no formal function after Queen Mary’s death in 1558.

This organ setting of the same plainchant has some features in common with one of the consort ones, so the likelihood that it is by Byrd is strengthened. It would still have been useful during Byrd’s years as organist at Lincoln Cathedral in the 1560s. The plainsong is clearly audible in the top voice. Below it, two voices (tenor and bass) set up a gentle dialogue. The first phrase of three bars is followed by a similar answering one that however leads the music to a different cadence. The third phrase is much longer and more involved, leading the top voice to abandon the strict plainsong in steady notes towards the end. Finally, for the last phrase an extra voice (alto) is added, bringing this luminous little work to a fine close. Christe qui lux would have been liturgically appropriate at the quiet evening service of Compline, during Lent. It is here played twice, at 10’ pitch and then at 5’ pitch.

from notes by Davitt Moroney © 1999

Il n’est pas tout à fait certain que cette petite pièce poétique soit de Byrd, mais elle semble porter toutes les marques harmoniques et mélodiques de sa personnalité musicale au début de sa carrière. Elle date sans doute du règne de Marie Tudor (1553-1558), mais la seule source est le même manuscrit qui préserve les deux Miserere de Byrd (BK66/67), qui fut copié au début du règne d’Élisabeth Ire, au plus tard ; elle y paraît sans nom d’auteur. Vers 1560, Byrd avait déjà composé trois autres œuvres basées sur ce même plain-chant de Sarum (le rite catholique de la cathédrale de Salisbury, très répandu en Angleterre avant la Réforme) pour l’hymne Christe qui lux es et dies, / Noctis tenebras detegis ; / Lucisque lumen crederis, / Lumen beatum predicam (“Christ, qui es la lumière et le jour / Éloigne les ténèbres de la nuit ; / Nous croyons en toi comme en la lumière des lumières, / Qui annonce la lumière sainte”). Ces trois pièces sont transmises dans les sources comme des œuvres pour consort, des versions conçues probablement pour donner une seconde vie à des compositions plus anciennes, destinées à la liturgie catholique mais qui n’avaient plus de fonction après la mort de la reine Marie en 1558.

La pièce d’orgue présente certaines caractéristiques communes avec les trois œuvres pour consort, donc son attribution à Byrd se trouve renforcée. Elle aurait pu lui être toujours utile pendant les années 1560 à la cathédrale de Lincoln. Le plain-chant reste très audible dans le soprano. En-dessous, deux voix (ténor et basse) commencent un doux dialogue. La première phrase est suivie d’une autre, comparable au début, mais qui mène la musique vers une cadence bien différente. La troisième phrase est nettement plus longue et complexe, car vers la fin, le soprano abandonne le plain-chant strict, en notes longues. Pour la dernière phrase, une voix supplémentaire (alto) est ajoutée qui amène cette petite pièce lumineuse vers une belle fin. Christe qui lux aurait eu une fonction liturgique pour l’office très calme des Complies, pendant le Carême. Ici on l’entend deux fois, d’abord au diapason de 10 pieds, et ensuite à l’octave, de 5 pieds.

extrait des notes rédigées par Davitt Moroney © 1999

Recordings

Byrd: The Complete Keyboard Music
CDS44461/77CDs Boxed set (at a special price)
Byrd: Keyboard Music
CDA66558Deleted

Details

Track 1 on CDS44461/7 CD3 [2'26] 7CDs Boxed set (at a special price)
Track 17 on CDA66558 [2'26] Deleted

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