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A Lesson of Voluntarie, two parts in one in the 4th above, BK26

composer
Nevell (No 29), Tomkins (No 5, p 19). [Neighbour, ‘Fantasia 5/C’ ‘Fantasia C1’ p 74]

 
Thomas Tomkins referred to this complex canonic work as ‘An Excellent Fantasi of Mr Birdes, Two partes in one in the 4th above’ and included it on his first list of Lessons of worthe. Titled Phantasia in some sources, it is a keyboard arrangement of a now lost fancy for five-part consort, probably dating from the early 1580s. Although Byrd had acquired, perhaps from Tallis, a particular liking for canonic writing and was a great master at it, nevertheless this and The seventh pavian,Canon 2 parts in 1 [at the 5th below] are his only keyboard works that are in canon throughout, and the canonic technique is exactly the same in both works. In this Lesson of voluntarie (in effect, a fancy or fantasia), the non-canonic voices enter first, imitatively, in the order alto, tenor, bass. The canon, which is a strict one from the start to the finish some 140 bars later, is found between the two top parts (which enter after seven and nine bars, respectively): the lower soprano part leads (starting on G) and then, six beats later, the top soprano part follows (starting on C, according to the technique ‘two partes in one in the 4th above’). From there until the end of the work, the top soprano copies exactly what has been heard (or sometimes what has been mischeviously hidden) in the leading voice.

Although the canon adds a somewhat learned touch to this Lesson in C major (Ionian mode), Byrd soon manipulates it to his own ends, and it becomes a means of exploiting increasingly rapid, insistent and playful imitations in which the three other voices all join as best they can. The second section contains clearly audible (but no less canonic) quotations from the popular Elizabethan tune Sicke, sicke and very sicke – a joke that would not have been lost on listeners of the day. This leads to jig-like triplet rhythms before the third section returns to a more serious polyphonic discourse. Each one of the fourteen different melodic phrases evolves effortlessly from the previous one, in a seamless sequence. The fancy closes with a fine musical paragraph reminiscent of the sections (often marked ‘drag’ ) with which English composers up until Purcell slowed down the tempo at the end of their grandest viol Fancies.

from notes by Davitt Moroney © 1999

Thomas Tomkins remarque que cette œuvre canonique et complexe est “Une excellente fantaisie de Mr Byrd, deux parties en une, à la quarte au-dessus”, et l’inclut dans sa première liste de Lessons of worthe. Intitulée Phantasia dans certaines sources, elle est un arrangement pour clavier d’une fantaisie pour consort à cinq voix, aujourd’hui perdue, probablement composée au début des années 1580. Bien que Byrd ait acquis, peut-être de Tallis, un goût prononcé pour l’écriture canonique, et qu’il fût un maître absolu du genre, cette fantaisie et la seventh pavian,Canon 2 parts in 1 [at the 5th below], c’est-à-dire la septième pavane de la séquence Nevell sont néanmoins les seules œuvres pour clavier qui utilisent un canon de façon systématique, et la technique canonique dans les deux cas est identique. Dans cette Lesson of voluntarie (en effet, une fancy ou fantasia), les voix non-canoniques entrent d’abord, de façon imitative, dans l’ordre alto, ténor, basse. Le canon, qui est strict du début jusqu’à la fin de la pièce, cent quarante mesures plus tard, se trouve entre les deux parties de dessus (qui entrent dans le discours musical, après sept et neuf mesures, respectivement) : le second dessus mène le jeu (en commençant sur sol) et, six temps plus tard, le premier dessus suit (commençant sur ut, selon la technique “deux parties en une, à la quarte au-dessus”). A partir de ce point et jusqu’à la fin de l’œuvre, la partie supérieure copie fidèlement tout ce qui a été entendu (ou parfois caché, de façon espiègle) dans la voix qui mène.

Bien que le canon ajoute une touche savante à cette “Leçon” en ut majeur (mode ionien), la technique est vite détournée par Byrd en moyen d’exploiter des imitations rapides et insistantes, de plus en plus badines, auxquelles les trois autres voix se joignent autant qu’elles le peuvent. La deuxième partie de l’œuvre contient des citations bien audibles (et toujours canoniques) de la chanson populaire élisabéthaine “Malade, malade, très malade” (“Sicke, sicke and very sicke”), une blague que les auditeurs de l’époque auraient sans doute appréciée plus facilement que nous. Cette chanson annonce des rythmes de gigue, avant que la troisième partie ne revienne à une atmosphère un peu plus sérieuse, en polyphonie plus argumentée. Chacune des quatorze phrases mélodiques évolue successivement sans effort vers la prochaine, comme un tissu sonore lisse, sans couture. La fantaisie se termine par un paragraphe musical exceptionnel, qui fait penser à l’écriture favorite des compositeurs anglais jusqu’à Purcell, utilisée pour clore les plus grandes fantaisies de violes par un passage marqué “trainez” (“drag”).

extrait des notes rédigées par Davitt Moroney © 1999

Recordings

Byrd: The Complete Keyboard Music
CDS44461/77CDs Boxed set (at a special price)

Details

Track 8 on CDS44461/7 CD1 [6'17] 7CDs Boxed set (at a special price)

Track-specific metadata for CDS44461/7 disc 1 track 8

Artists
ISRC
GB-AJY-98-55108
Duration
6'17
Recording date
31 March 1992
Recording venue
Ingatestone Hall, Ingatestone, Essex, United Kingdom
Recording producer
Edward Kershaw
Recording engineer
Mike Hatch
Hyperion usage
  1. Byrd: The Complete Keyboard Music (CDA66551/7)
    Disc 1 Track 8
    Release date: September 1999
    Deletion date: July 2010
    7CDs Superseded by CDS44461/7
  2. Byrd: The Complete Keyboard Music (CDS44461/7)
    Disc 1 Track 8
    Release date: September 2010
    7CDs Boxed set (at a special price)
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