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Blessed are they that fear the Lord, Z5

composer
1688
author of text
Psalm 128

 
At the end of the autograph manuscript of this anthem, held in the British Museum, comes a note, most probably in the hand of the famous bass John Gostling, who would have been the bass singer at the first performance: ‘Composed for the Thanksgiving appointed to be in London & 12 miles round Jan 15. 1687 & on the 29th. following over England for the Queen’s being with Child’. The use of the old style of year dating means that the year was actually 1688, and the work appears to have been a royal commission to celebrate the queen’s pregnancy – the child in question being Prince James Edward, later known as the ‘Old Pretender’. All churches within twelve miles celebrated the ‘solemn and particular office’ on 15 January, and the rest of the country did so a fortnight later. The text, from Psalm 128, was carefully chosen not only to mention the breeding of children, but also to allude to the benefits that would ensue from continuity of the House of Stuart.

Purcell’s first section of the Symphony is gloriously wistful, with the chromatic harmony, full of suspensions, tensioned and anchored by the bass violins’ opening sustained pedal which descends, after five long bars, to the instruments’ richest depths. The dancing triple-time section which follows sets a more lively mood, though is equally harmonically adventurous. The verse sections are set for four voices – two boy trebles, high tenor and bass – giving ample scope for rich vocal textures. The first verse section exploits these sounds, with expressive discords for the word ‘fear’ and melismas used to picture ‘walk in his ways’. After a short ritornello the soloists are cast as different characters: the solo bass takes the role of the husband, striving in the fields (‘For thou shalt eat the labour of thy hands’), the high tenor takes on a commentating role (‘And happy shalt thou be’), and the two trebles, in thirds over a dominant pedal, repeat the phrase ‘O well is thee’. Throughout, Purcell is superbly alive to the expressive text. Gostling would have taken the section for solo bass ‘The Lord thy God from out of Sion’, whose foursquare metre is interrupted by a poignant repetition by the trebles of their phrase ‘O well is thee’. The tenor sings of the peace that Israel’s children’s children will see (and that England hopes to see from the same continued succession) with marvellously rich harmony for each mention of the word ‘peace’, and leads into the most remarkable section of the anthem. The two trebles repeat their touching ‘O well is thee’, and the idea is then taken up as well by the two lower voices, giving rise to sumptuous harmony. The trebles interrupt with a more lively ‘And happy shalt thou be’, and the two contrasting ideas co-exist and seemingly compete before the homophonic triple-time ‘Lo, thus shall the man be blessed’ breaks through.

The imitation of the final ‘Alleluia’ also shows Purcell’s remarkable craftsmanship, with the vocal entries coming closer and closer together until they are replaced by a lively dotted rhythm and short chorus.

from notes by Robert King © 1992

Blessed are they that fear the Lord (‘Bienheureux ceux qui craignent le Seigneur’). Le manuscrit autographe de cet hymne liturgique - qui se trouve au British Museum - porte à la fin une note écrite très probablement par le chanteur John Gostling, qui doit avoir été l'interprète de la partie basse lors de la première audition: “Composé pour le service d'action de Grâces prévu pour Londres et ses environs à moins de 20 km le 15 janvier 1687, et le 29 suivant pour le reste de l'Angleterre, pour l'annonce de la grossesse de la Reine”. L'utilisation de l'ancien style pour dater l'année indique qu'il s'agissait en fait de 1688, et il semble que cette oeuvre ait été une commande royale pour célébrer l'attente d'un héritier de la Couronne - l'enfant en question devait être le Prince Jacques Edouard, celui qui serait connu plus tard sous le nom de “Vieux Prétendant”. Ce “service solennel et spécial” fut célébré le 15 janvier dans toutes les églises situées à moins de 20 km du centre de Londres, et le reste du pays fit de même quinze jours plus tard. Le texte, tiré du Psaume 128, fut choisi avec grand soin, pour non seulement mentionner la procréation des enfants, mais aussi pour faire allusion aux avantages qui résulteraient de la continuité de la Maison des Stuart.

La première section de la Symphonie exprime une merveilleuse mélancolie. La pédale soutenue initiale des basses de violons, qui descend, après cinq longues mesures, jusqu'aux plus riches profondeurs de cet instrument, établit fermement et soutient l'harmonie chromatique, riche de suspensions. La section dansante à trois temps qui suit sert à introduire une atmosphère plus animée, bien que son harmonie demeure tout aussi audacieuse. Les sections en vers sont mises en musique pour quatre voix: deux garçons sopranos, un ténor, une basse, ce qui permet de riches textures vocales. La première section en vers exploite ces sonorités, avec des dissonnances expressives pour le mot ‘fear’ et des mélismes pour illustrer ‘walk in his ways’. Les solistes, après un court ritornello, assument les rôles den différents personnages: la basse solo prend le rôle du mari, travaillant dur dans les champs (‘For thou shalt eat the labour of thy hands’), le ténor prend le rôle de commentateur (‘And happy shalt thou be’) et les deux sopranos, en tierces au-dessus d'une pédale dominante, répètent la phrase ‘O well is thee’. Tout au long de ce passage, la musique de Purcell sert merveilleusement son texte. Gostling devait chanter la section pour basse solo, ‘The Lord thy God from out of Sion’, dont les vers bien carrés sont interrompus par la poignante répétition, par les sopranos, de leur phrase ‘O well is thee’. Le chant du ténor parle d'abord de la paix que les enfants des enfants d'Israël verront (et dont l'Angleterre espère bénéficier sous la même succession royale); chaque mention du mot ‘peace’ est marquée par une harmonie somptueuse et mène ensuite dans la section la plus remarquable de l'hymne. Les deux sopranos répètent leur ‘O well is thee’ si touchant, et les deux voix plus basses reprennent également le message, ce qui crée une splendide harmonie. Les sopranos interrompent avec un ‘And happy shalt thou be’ plus animé. Les deux idées contrastantes co-existent and rivalisent, semble-t-il, avant que le trois-temps homophonique `Lo thus shall the man be blessed' ne se fasse entendre. L'imitation de l'‘Alléluia’ final donne aussi une preuve du métier superbe de Purcell avec les entrées vocales qui deviennent de plus en plus proches, jusqu'au moment où un vif rythme pointé et un choeur de courte durée prennent leur place.

extrait des notes rédigées par Robert King © 1992
Français: Alain Midoux

Blessed are they that fear the Lord. Am Ende des urschriftlichen Manuskripts, das im Britischen Museum aufbewahrt wird, steht eine Anmerkung, höchstwahrscheinlich in der Handschrift des berühmten Bassisten John Gostling, der vermutlich bei der Uraufführung die Baßstimme sang: “Komponiert zum Dankesfest, das für London und einen Umkreis von 12 Meilen auf den 15. Januar 1687 und für ganz England für den 29. des Monats festgesetzt wurde, da die Königin guter Hoffnung ist.” Berücksichtigt man die die damals noch übliche Jahreszählung, so ergibt sich das Jahr 1688, und das vorliegende Werk scheint in königlichem Auftrag geschrieben worden zu sein, zur Feier der Schwangerschaft der Königin. Das Kind, das sie erwartete, war Prinz Jakob Eduard, der später unter dem Namen ‘Old Pretender’ bekannt wurde. Alle Kirchen in einem Radius von 12 Meilen hielten ihren ‘feierlichen Sondergottesdienst’ am 15. Januar ab, und der Rest des Landes zwei Wochen später. Der Text aus dem 128. Psalm wurde sorgsam ausgewählt, so daß darin nicht nur vom Kinderkriegen die Rede war, sondern auch auf die Vorteile angespielt wurde, die sich aus dem Fortbestand der Stuart-Dynastie ergeben würden.

Purcells erster Abschnitt der Sinfonie ist herrlich versonnen, und die chromatische Harmonik voller Vorhalte wird anfangs durch den langen Orgelpunkt der Baßviolinen gestrafft und verankert, der nach fünf langen Takten in die klangvollsten Tiefen der Instrumente absinkt. Der anschließende tänzerische Abschnitt im Dreiertakt schafft eine lebhaftere Stimmung, ist jedoch harmonisch ebenso abenteuerlich. Die strophischen Passagen sind vierstimmig vertont - für zwei Knabensoprane, hohen Tenor und Baß - und geben reichlich Gelegenheit zu üppigen Stimmgefügen. Die erste strophische Passage nutzt diese Klänge mit expressiven Dissonanzen beim Wort ‘fear’ [Angst] und Melismen zur Veranschaulichung von ‘walk in his ways’ [auf seinen Wegen wandeln]. Nach einem kurzen Ritornell werden die Solisten umbesetzt: Der Solobaß übernimmt die Rolle des Gatten, der sich auf dem Feld abmüht (‘For thou shalt eat the labour of thy hands’ [Denn du sollst dich nähren von deiner Hände Arbeit]), der hohe Tenor betätigt sich als Kommentator (‘And happy shalt thou be’ [Und glücklich sollst du sein]) und die beiden Soprane wiederholen in Terzen über einem dominanten Orgelpunkt den Satz ‘O well is thee’ [O, wohl ist dir]. Durchweg achtet Purcell vorzüglich auf den Text. Gostling wird wohl die Passage für den Solobaß übernommen haben, in der es heißt: ‘The Lord thy God from out of Sion’ [Der Herr, dein Gott aus Zion]; ihr barsches Metrum wird unterbrochen durch eine ergreifende Wiederholung des Satzes ‘O well is thee’ durch die Soprane. Der Tenor besingt den Frieden, den Israels Kindeskinder erleben werden (und den England sich von der Fortsetzung der Thronfolge erhofft), mit wunderbar reicher Harmonik bei jeder Erwähnung des Wortes ‘peace’ [Frieden], und leitet über zum bemerkenswertesten Teil des Anthems. Die beiden Soprane wiederholen erneut ihr rührendes ‘O well is thee’, und dann wird das Motiv auch von den beiden tiefen Stimmen aufgegriffen, woraus sich üppige Harmonien ergeben. Die Soprane mischen sich mit einem lebhafteren ‘And happy shalt thou be’ ein, worauf die beiden kontrastierenden Motive nebeneinander bestehen und miteinander zu wetteifern scheinen, bis ‘Lo thus shall the man be blessed’ [Seht, so soll der Mann gesegnet sein] homophon und im Dreiertakt den Durchbruch schafft. Die Imitation des abschließenden ‘Alleluia’ zeigt ebenfalls Purcells staunenswerte Kunstfertigkeit, denn die Gesangseinsätze kommen sich immer näher, bis sie durch einen lebhaften punktierten Rhythmus und einen kurzen Choreinsatz ersetzt werden.

aus dem Begleittext von Robert King © 1992
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Purcell: The Complete Anthems and Services, Vol. 2
CDA66609Archive Service; also available on CDS44141/51Download currently discounted
Purcell: The Complete Sacred Music
CDS44141/5111CDs Boxed set (at a special price)

Details

Part 1: Symphony
Track 1 on CDA66609 [2'09] Archive Service; also available on CDS44141/51
Track 1 on CDS44141/51 CD2 [2'09] 11CDs Boxed set (at a special price)
Part 2: Blessed are they that fear the Lord
Track 2 on CDA66609 [3'24] Archive Service; also available on CDS44141/51
Track 2 on CDS44141/51 CD2 [3'24] 11CDs Boxed set (at a special price)
Part 3: The Lord thy God from out of Sion shall so bless thee
Track 3 on CDA66609 [2'51] Archive Service; also available on CDS44141/51
Track 3 on CDS44141/51 CD2 [2'51] 11CDs Boxed set (at a special price)
Part 4: Alleluia
Track 4 on CDA66609 [1'12] Archive Service; also available on CDS44141/51
Track 4 on CDS44141/51 CD2 [1'12] 11CDs Boxed set (at a special price)

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