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Trio in B flat major, Op 11

composer
1797/8; clarinet/cello/piano and standard piano trio version both issued by Beethoven; third movement variations on a theme from Joseph Weigl's L'amor marinaro

 
The Piano Trio in B flat major, Op 11 started life in the winter of 1797–8 as a trio for the rare combination of clarinet, cello and piano. But with an eye on maximizing sales, Beethoven published it in an alternative version for orthodox piano trio, transferring the clarinet part, with minimal adjustments, to the the violin. Compared with the ambitious Op 1 trios, this B flat trio, in three movements only, is a work of relaxation, showing the fiery sans-culotte in genial, urbane mode. Or so it sounds to us. When it was published, though, the ultra-conservative critic of the Allgemeine musikalische Zeitung found the trio ‘difficult’ and took Beethoven to task for writing ‘unnaturally’!

The expansive opening Allegro con brio, with its arresting unison opening, has little of the dialectical urgency of the first movements of the Op 1 trios. But Beethoven being Beethoven, there are many arresting and piquant touches. After an emphatic close in the dominant (F major), for instance, the music is slyly deflected through D major and G minor before the expected ‘second subject’ (a gracious, dolce tune, rhythmically related to the first) finally emerges. The soulful theme of the E flat Adagio, sounded by the cello in its tenor register, is akin to the minuet of the recently composed G major Piano Sonata, Op 49 No 2, later recycled in the Septet, Op 20 (in Beethoven’s sketches the two themes were virtually identical). There is a typically dramatic and poetic modulation from E flat minor to a pianissimo E major at the movement’s centre; then, with the restoration of E flat major, the theme is embellished with glistening keyboard figuration.

It was probably the Viennese clarinettist Joseph Bähr, for whom Beethoven wrote the original version of the work, who suggested the theme for the variation finale: a favourite number from Joseph Weigl’s new comic opera L’amor marinaro (‘Love at sea’), premiered at Vienna’s Burgtheater in October 1797. According to Beethoven’s pupil Carl Czerny, the composer often contemplated writing an alternative finale and letting the variations stand as a separate piece – presumably because he found them too lightweight. In fact, these nine variations are among the most inventive in early Beethoven. Highlights are the spare-textured No 2 for violin and cello alone, the two free variations in the tonic minor (Nos 4 and 7) and the trenchantly polyphonic final variation, which then pivots the music from B flat to G major for the start of the witty syncopated coda.

from notes by Richard Wigmore © 2004

Le Trio avec piano en si bémol majeur opus 11 a vu le jour durant l’hiver 1797–98 comme trio pour une rare combinaison instrumentale, clarinette, violoncelle et piano. Mais, désireux de rentabiliser les ventes, Beethoven publia une version alternative pour la formation orthodoxe du trio avec piano, transférant la partie de clarinette, avec très peu d’ajustements, au violon. Par rapport aux trios ambitieux de l’opus 1, ce Trio en si bémol majeur de trois mouvements seulement, est une page détendue révélant le fougueux sans-culotte sur un mode affable et urbain. Du moins, c’est ce qu’il nous semble à l’heure actuelle. Quand parut l’édition de ce trio, cependant, la critique ultra-conservatrice du Allgemeine musikalische Zeitung le trouva «difficile» et reprocha à Beethoven d’écrire «contre nature»!

L’expansif Allegro con brio initial, avec son introduction saisissante à l’unisson, ne fait guère preuve de cette urgence dialectique présente dans les premiers mouvements des trios de l’opus 1. Mais Beethoven étant Beethoven, on y trouve de nombreuses touches piquantes et flamboyantes. Après une conclusion emphatique à la dominante (fa majeur), par exemple, la musique est défléchie subrepticement à travers ré majeur et sol mineur avant que ne surviennent enfin l’entrée attendue du «second thème» (une mélodie dolce gracieuse associée rythmiquement au premier). Le thème pensif de l’Adagio en mi bémol majeur énoncé au violoncelle dans son registre de ténor, ressemble au menuet de la Sonate pour piano en sol majeur opus 49 no2 qu’il venait de composer et qui fut ensuite recyclée dans le Septuor opus 20 (dans les esquisses de Beethoven, les deux thèmes sont virtuellement similaires). Au centre du mouvement figure une modulation typiquement dramatique et poétique de mi bémol mineur à un mi majeur pianissimo; puis, avec le retour de mi bémol majeur, le thème est embelli avec des figurations scintillantes au piano.

C’est probablement le clarinettiste viennois Joseph Bähr, pour qui Beethoven écrivit la version originale du trio, qui a suggéré le thème des variations finales: un des morceaux préférés du nouvel opéra comique de Joseph Weigl, L’amor marinaro («L’amour en mer »), dont la première eut lieu au Burgtheater de Vienne en octobre 1797. Selon Carl Czerny, l’élève de Beethoven, le compositeur a souvent considéré l’idée d’écrire un finale alternatif, laissant les variations comme une entité à part entière – probablement parce qu’il les trouvait trop légères. En fait, ces neuf variations sont parmi les plus inventives du Beethoven de la première période. Notons la no2 pour violon et violoncelle seuls aux textures épurées, les deux variations libres à la tonique mineure (nos 4 et 7) et la variation finale qui tranche avec son style polyphonique et qui fait pivoter la musique du si bémol majeur au sol majeur, pour le début d’une malicieuse coda syncopée.

extrait des notes rédigées par Richard Wigmore © 2004
Français: Isabelle Battioni

Das Klaviertrio in B-Dur op. 11 begann seine Existenz im Winter 1797/98 als Trio für die seltene Kombination von Klarinette, Cello und Klavier. Doch im Hinblick auf verbesserte Verkaufsmöglichkeiten veröffentlichte Beethoven es in einer Alternativfassung für orthodoxes Klaviertrio, wobei er die Klarinettenstimme kaum verändert auf die Geige übertrug. Verglichen mit den ambitionierten Trios op. 1 ist dieses B-Dur-Trio in nur drei Sätzen ein erholsames Werk, das den feurigen Sansculotte von seiner liebenswürdigen, weltmännischen Seite zeigt. So klingt das Werk jedenfalls für uns. Doch zum Zeitpunkt seiner Veröffentlichung fand der erzkonservative Kritiker der Allgemeinen musikalischen Zeitung das Trio „schwierig“ und schalt Beethoven dafür, dass er „unnatürlich“ komponiere!

Die eingängige Eröffnung Allegro con brio mit ihrem fesselnden Unisono-Einsatz hat kaum etwas von der dialektischen Eindringlichkeit der Kopfsätze der Trios op. 1. Doch Beethoven wäre nicht Beethoven, wenn es da nicht zahlreiche faszinierende und pikante Details gäbe. Nach einem emphatischen Schluss in der Dominante (F-Dur) wird die Musik z.B. listig nach D-Dur und g-Moll abgelenkt, ehe schließlich das erwartete Seitenthema (eine liebenswürdige, dolce geführte Melodie, die rhythmisch mit der ersten verwandt ist) zu Tage tritt. Das gefühlvolle Thema des Adagio in Es-Dur, vom Cello im Tenorregister vorgetragen, ähnelt dem Menuett der kurz zuvor entstandenen Klaviersonate in G-Dur op. 49 Nr. 2, das Beethoven in seinem Septett op. 20 wiederverwendet (in seinen Entwürfen sind die Themen fast identisch). Im Mittelpunkt des Satzes steht eine typisch dramatische und poetische Modulation von es-Moll ins pianissimo gespielte E-Dur; dann wird das Thema nach der Rückkehr zu Es-Dur mit funkelnder Klavierfiguration ausgeschmückt.

Es war wohl der Wiener Klarinettist Joseph Bähr, für den Beethoven die Originalfassung des Trios schrieb, der das Thema für das Variationsfinale vorschlug: Eine beliebte Nummer aus Joseph Weigls gerade herausgekommener komischer Oper L’amor marinaro („Liebe zur See“), die im Oktober 1797 am Wiener Burgtheater uraufgeführt worden war. Beethovens Schüler Carl Czerny zufolge hatte der Komponist oft überlegt, ein alternatives Finale zu schreiben und die Variationen als eigenständiges Werk zu belassen – vermutlich fand er sie nicht gewichtig genug. Tatsächlich gehören diese neun Variationen zu den einfallsreichsten im frühen Schaffen Beethovens. Höhepunkte sind die karg gesetzte Nr. 2 für Geige und Cello allein, die beiden freien Variationen in der Mollvariante (Nr. 4 und 7) und die energisch polyphone Schlussvariation, deren Musik sich schließlich von B-Dur nach G-Dur wendet, um die geistreich synkopierte Coda einzuleiten.

aus dem Begleittext von Richard Wigmore © 2004
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Beethoven: The Complete Music for Piano Trio
CDS44471/44CDs Boxed set (at a special price)
Beethoven: The Complete Music for Piano Trio, Vol. 4
CDA67466
Beethoven: Serenade, Quintet & Trio
CDA67526

Details

Movement 1: Allegro con brio
Track 6 on CDA67466 [9'18]
Track 6 on CDS44471/4 CD4 [9'18] 4CDs Boxed set (at a special price)
Track 1 on CDA67526 [9'13]
Movement 2: Adagio
Track 7 on CDA67466 [4'32]
Track 7 on CDS44471/4 CD4 [4'32] 4CDs Boxed set (at a special price)
Track 2 on CDA67526 [4'45]
Movement 3: Theme and Variations on 'Pria ch'io l'impegno'
Track 8 on CDA67466 [6'33]
Track 8 on CDS44471/4 CD4 [6'33] 4CDs Boxed set (at a special price)
Track 3 on CDA67526 [6'35]

Track-specific metadata for CDA67466 track 6

Allegro con brio
Artists
ISRC
GB-AJY-04-46606
Duration
9'18
Recording date
9 September 2003
Recording venue
Henry Wood Hall, London, United Kingdom
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Beethoven: The Complete Music for Piano Trio, Vol. 4 (CDA67466)
    Disc 1 Track 6
    Release date: November 2004
  2. Beethoven: The Complete Music for Piano Trio (CDS44471/4)
    Disc 4 Track 6
    Release date: October 2011
    4CDs Boxed set (at a special price)
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