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Children's Corner, L119

composer
1906/8; dedicated 'To my beloved Chouchou, with the tender excuses of her father for that which follows'

 
In 1906, an otherwise empty year for him, Debussy wrote a piece for a Méthode moderne de piano being put together by a lady who rejoiced in the name of Octavie Carrier-Belleuse. Although this volume was not published until 1910, in the meantime Debussy had incorporated his contribution as ‘Serenade for the doll’ into the suite Children’s Corner, completed in July 1908 and published a couple of months later. He and his second wife Emma had had a daughter, nicknamed Chouchou, in 1905, and the suite is dedicated to her ‘with her Father’s tender apologies for what follows’. Having admitted, a few days after his daughter’s birth, that the joy it brought also ‘somewhat overwhelmed and terrified’ him, he turned out to be a most loving and attentive father, whose relations with Chouchou were altogether smoother than those with Emma.

In ‘Doctor Gradus ad Parnassum’ we hear the child practising diligently, then daydreaming, then recalled to the straight and narrow path. Debussy was constantly watchful over the way old habits could invade and tarnish the allure of imaginative ideas, and here he may be said to get his revenge by working in reverse, starting off with a dry, habitual exercise and then ‘imaginifying’ it. He told his publisher that it was a piece to be played very early in the morning, no doubt to get the system going. ‘Jimbo’s lullaby’ lulls the toy elephant with the traditional rocking movement and intervals of the major 2nd borrowed from Musorgsky, while in ‘Serenade for the doll’ Debussy shows his genius as a composer of light music—one friend was sure Debussy could have solved all his financial problems with just one operetta, but the composer always had deeper thoughts in view. ‘The snow is dancing’ again borrows, this time from the ‘Silent dance of the drops of dew’ in Massenet’s opera Cendrillon of 1899, and its unceasing semiquaver movement prefigures the exercises in monotony that were to be so popular in Paris in the 1920s (Pacific 231 and Boléro for a start). If ‘The little shepherd’ touches on more profound emotions—liberty, non-conformity, solitude—and may be taken as a spin-off from the Prélude à l’après-midi d’un faune, the ‘Golliwogg’s cake-walk’ is pure fun and, in the middle section, at Tristan and Isolde’s expense. Darius Milhaud in his younger, more strait-laced days was, he later admitted, shocked at such an introduction of ‘vulgar’ music into the ‘serious’ repertoire; and indeed when, during the first performance by Harold Bauer in December 1908, Debussy was found pacing nervously outside the hall, it was out of anxiety in case Wagnerophiles in the audience might take offence. Happy to record, they laughed in all the right places.

from notes by Roger Nichols © 2017

En 1906, une année vide pour lui par ailleurs, Debussy écrivit un morceau pour une Méthode moderne de piano coordonnée par une dame qui avait l’insigne honneur de s’appeler Octavie Carrier-Belleuse. Bien que ce volume n’ait pas été publié avant 1910, Debussy avait entretemps incorporé sa contribution sous le titre «Serenade for the doll» («Sérénade à la poupée») dans la suite Children’s Corner, achevée en juillet 1908 et publiée quelques mois plus tard. Avec sa seconde femme Emma, ils avaient eu une fille, surnommée Chouchou, en 1905, et la suite lui est dédiée «avec les tendres excuses de son Père pour ce qui va suivre». Ayant admis, quelques jours après la naissance de sa fille, que la joie procurée par l’événement «m’a un peu bouleversé et m’effraie encore», il s’avéra être un père très aimant et attentif, dont les relations avec Chouchou furent dans l’ensemble plus douces que celles avec Emma.

Dans «Doctor Gradus ad Parnassum», on entend l’enfant s’exercer avec zèle, puis rêvasser, puis ramenée dans le droit et étroit chemin. Debussy fut toujours attentif à la manière dont les vieilles habitudes pouvaient envahir et ternir l’attrait des idées pleines d’imagination et ici on peut dire qu’il se venge en travaillant en sens inverse, en commençant par un exercice aride et habituel, puis en laissant parler son imagination. Il dit à son éditeur que c’était un morceau à jouer très tôt le matin, sans doute pour faire marcher le système. «Jimbo’s lullaby» («La berceuse de l’éléphant») endort l’éléphant en peluche avec le mouvement de balancement traditionnel et les intervalles de la seconde majeure empruntés à Moussorgski, tandis que dans la «Serenade for the doll» Debussy montre son génie en tant que compositeur de musique légère—un de ses amis était persuadé que Debussy aurait pu résoudre tous ses problèmes financiers avec une opérette seulement, mais le compositeur avait toujours en vue des pensées plus profondes. «The snow is dancing» («La neige danse») emprunte à nouveau, cette fois à la «Danse silencieuse des gouttes de rosée» de l’opéra de Massenet Cendrillon de 1899, et son mouvement en doubles croches incessantes préfigure les exercices de monotonie qui allaient devenir si populaires à Paris dans les années 1920 (pour commencer, Pacific 231 et le Boléro). Si «The little shepherd» («Le petit berger») aborde des émotions plus profondes—la liberté, le non-conformisme, la solitude—et peut être pris pour un dérivé du Prélude à l’après-midi d’un faune, le «Golliwogg’s cake-walk» est un pur amusement et, dans la section centrale, aux dépens de Tristan et Isolde. Darius Milhaud admit plus tard que lorsqu’il était plus jeune et plus collet monté, il avait été choqué par une telle introduction de musique «vulgaire» dans le répertoire «sérieux»; et lors de la création par Harold Bauer en décembre 1908, Debussy faisait les cent pas nerveusement à l’extérieur de la salle, très inquiet que, dans le public, des wagnerophiles risquent de se vexer. Par chance, ils rirent aux bons moments.

extrait des notes rédigées par Roger Nichols © 2017
Français: Marie-Stella Pâris

Das Jahr 1906 war für Debussy unproduktiv bis auf ein Stück, das er als Beitrag zu einer Méthode moderne de piano schrieb; die Herausgeberin hörte auf den schönen Namen Octavie Carrier-Belleuse. Zwar sollte das Album erst 1910 erscheinen, doch gliederte Debussy seinen Beitrag als „Serenade for the doll“ seiner Suite Children’s Corner ein, die im Juli 1908 fertig war und einige Monate später erschien. Er und seine zweite Frau Emma hatten 1905 eine Tochter bekommen, der er den Spitznamen Chouchou gab; die Suite widmete er ihr „mit zärtlichen Entschuldigungen ihres Vaters für das, was nun folgt“. Er gestand, dass die Freude über die Geburt seiner Tochter ihn zuerst „ziemlich überwältigt und erschreckt“ habe, und erwies sich in der Folge als überaus liebevoller und aufmerksamer Vater. Sein Verhältnis zu Chouchou war jedenfalls stabiler als jenes zu Emma.

In „Doctor Gradus ad Parnassum“ werden wir Zeuge, wie ein Kind zuerst eifrig übt, dann in Tagträume verfällt und schließlich den schmalen Pfad auf den Musenberg wiederfindet. Debussy war ständig auf der Hut davor, Routine entstehen und seine Fantasie beeinträchtigen zu lassen; hier scheint er Rache zu nehmen, indem er umgekehrt arbeitet: Er beginnt mit einer trockenen Überoutine und verwandelt sie dann in ein Fantasiegebilde. Seinem Verleger sagte er, das Stück sei früh am Morgen zu spielen, zweifellos als Aufwärmübung. „Jimbo’s lullaby“ wiegt den Spielzeugelefanten mit dem bewährten Pendelrhythmus und den von Mussorgsky entlehnten großen Sekunden in den Schlaf, während „Serenade for the doll“ Debussys Begabung für Unterhaltungsmusik beweist—ein Freund sagte einmal, Debussy wäre alle seine Geldsorgen losgewesen, wenn er nur einmal eine Operette geschrieben hätte; doch Debussy ging es um Ernsteres. „The snow is dancing“ lehnt sich an den „Stillen Tanz der Tautropfen“ aus Massenets Oper Aschenputtel von 1899 an, und seine durchgängige Sechzehntelbewegung nimmt jene Studien in Monotonie vorweg, die im Paris der Zwanzigerjahre so beliebt werden sollten; man denke nur an Pacific 231 oder den Boléro. Und wo „The little shepherd“ an tiefere Emotionen rührt—Freiheit, Unangepasstheit, Einsamkeit—und als kleiner Bruder des Fauns aus dem Prélude à l’après-midi d’un faune gehört werden kann, ist „Golliwogg’s cake-walk“ ungetrübter Spaß, im Mittelteil gar auf Kosten Tristans und Isoldes. Darius Milhaud erzählte später, als ernsthaften jungen Mann hätte ihn der Einbruch des „Vulgären“ ins „seriöse“ Repertoire schockiert. Und selbst Debussy ging während der Uraufführung durch Harold Bauer im Dezember 1908 unruhig auf dem Gang auf und ab aus Sorge, dass die anwesenden Wagnerianer Anstoß nehmen würden. Zum Glück aber lachten sie an den richtigen Stellen.

aus dem Begleittext von Roger Nichols © 2017
Deutsch: Friedrich Sprondel

Recordings

Debussy: Piano Music
CDA6816129 September 2017 Release
Debussy: Suite bergamasque, Estampes, Children's Corner & Pour le piano
CDA66495Archive Service
Debussy: Piano Music
CDS44061/33CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
Debussy: Solo Piano Music
Studio Master: CDA67898Studio Master FLAC & ALAC downloads available
For Children
CDH55194Instrumental CDs for £2.50

Details

No 1: Doctor Gradus ad Parnassum
Track 13 on CDA68161 [2'21] 29 September 2017 Release
Track 1 on CDA67898 [2'10]
Track 22 on CDH55194 [2'13] Instrumental CDs for Ł2.50
Track 11 on CDA66495 [2'13] Archive Service
Track 11 on CDS44061/3 CD1 [2'13] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
No 2: Jimbo's lullaby
Track 14 on CDA68161 [3'15] 29 September 2017 Release
Track 2 on CDA67898 [3'26]
Track 12 on CDA66495 [3'16] Archive Service
Track 12 on CDS44061/3 CD1 [3'16] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
No 3: Serenade for the doll
Track 15 on CDA68161 [2'23] 29 September 2017 Release
Track 3 on CDA67898 [2'52]
Track 13 on CDA66495 [2'39] Archive Service
Track 13 on CDS44061/3 CD1 [2'39] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
No 4: The snow is dancing
Track 16 on CDA68161 [2'34] 29 September 2017 Release
Track 4 on CDA67898 [2'41]
Track 14 on CDA66495 [2'40] Archive Service
Track 14 on CDS44061/3 CD1 [2'40] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
No 5: The little shepherd
Track 17 on CDA68161 [2'21] 29 September 2017 Release
Track 5 on CDA67898 [2'50]
Track 23 on CDH55194 [2'03] Instrumental CDs for Ł2.50
Track 15 on CDA66495 [2'14] Archive Service
Track 15 on CDS44061/3 CD1 [2'14] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
No 6: Golliwogg's cake-walk
Track 18 on CDA68161 [2'51] 29 September 2017 Release
Track 6 on CDA67898 [3'06]
Track 16 on CDA66495 [3'06] Archive Service
Track 16 on CDS44061/3 CD1 [3'06] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service

Track-specific metadata for CDA66495 track 16

Golliwogg's cake-walk
Artists
ISRC
GB-AJY-91-49516
Duration
3'06
Recording date
24 March 1991
Recording venue
Rosslyn Hill Unitarian Chapel, Hampstead, London, United Kingdom
Recording producer
Martin Compton
Recording engineer
Antony Howell
Hyperion usage
  1. Debussy: Suite bergamasque, Estampes, Children's Corner & Pour le piano (CDA66495)
    Disc 1 Track 16
    Release date: February 1995
    Deletion date: February 1995
    Archive Service
  2. Debussy: Piano Music (CDS44061/3)
    Disc 1 Track 16
    Release date: February 1995
    Deletion date: June 2004
    3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
Licensing
1.Audio tour Modern Masters from The Guggenheim Collection: Guggenheim Hermitage Museum, Las Vegas, USA, 2007-08
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