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Children's Corner, L119

1906/8; dedicated 'To my beloved Chouchou, with the tender excuses of her father for that which follows'

The suite Children’s Corner was published in 1908. After living with two women (one his wife, and both of whom tried to commit suicide when the relationships failed), and many affairs, Debussy met the mother of one of his pupils who was to become his second wife. In Emma Bardac he for the first time had a partner who was intellectually stimulating. Three years before they married, their daughter, Claude-Emma, was born. Debussy probably loved Chouchou (as they called her) more than anyone in his life. It was fortunate for him that he didn’t live to witness her death of diphtheria at the age of thirteen.

The English titles are original. Debussy was a great anglophile (although he spoke little English) and Chouchou’s governess was an Englishwoman, Miss Gibbs. The third piece of the suite, Serenade for the Doll, did have its title first in French (Sérénade à la Poupée) and was written two years before the rest—when Chouchou was only four months old.

Contrary to what some might suppose, this is not music that Debussy wrote for his daughter to play immediately, despite his dedication on the score: ‘To my beloved Chouchou, with the tender excuses of her father for that which follows.’ She did learn to play the piano later on, and Marguerite Long remembers hearing her play the fifth piece of this suite, just as her father did. When she was very young, she told Madame Long: ‘I don’t know what to do. Daddy wants me to play the piano … But he forbids me to make a noise.’

This is not, however, childish music, even if it can be managed by youngsters. The initial Doctor Gradus ad Parnassum is much more than a warm-up, even if Debussy is thumbing his nose at poor old Clementi and his boring studies. When the tempo marking was missing from the first proof, Debussy wrote to his publisher: ‘Doctor Gradus ad Parnassum is a sort of hygienic and progressive gymnastic exercise; it should therefore be played every morning, before breakfast, beginning at modéré and working up to animé.’ I think he was being just a trifle sarcastic. There is a lot of beautiful music in this piece, and to play it as an exercise would not do it justice.

Chouchou’s stuffed elephant is portrayed in Jimbo’s Lullaby, where the composer writes the description ‘un peu gauche’ (a little clumsy). One can imagine a scenario in which the elephant at first refuses to go to sleep; then, in the middle section (where the new theme echoes the lullaby ‘Dodo, l’enfant do’) he has a story told to him; and then when the music returns to the initial tempo and major mode (and with the two themes combined), he finally nods off. There is great tenderness and humour in this piece—qualities that pervade the entire suite.

The Serenade for the Doll is a remarkable piece, combining simplicity with sophisticated means of expression. To the strumming of a guitar accompaniment (‘delicate and graceful’) the doll dances for us, while the serenader sings and sighs. The piece has those wonderful sudden changes of mood so typical of children. Debussy asks for the soft pedal to be used throughout—even when marked forte.

The next piece, The snow is dancing, depicts the bleakness of a snowy day and the sombre mood it provokes—waiting for the sun to return. It’s interesting that Debussy uses a four-note ascending motif as an ostinato that is also found in Le tombeau des naïades (from Chansons de Bilitis), written some ten years earlier, in which ice and snow form the backdrop. This is the hardest piece of the set in every sense. It takes great control of touch and sound, especially to get that ‘blank’ effect. Debussy was very meticulous in differentiating between pp and ppp, and this should be observed. He also insisted that interpreters of his music should imagine the piano as an instrument without hammers, striking the key in such a way so that the vibrations of the other notes would be heard ‘quivering distantly in the air’. When Debussy made rare appearances abroad playing pianos that he wasn’t familiar with, there were often complaints that he couldn’t be heard. This was, for sure, a new way of playing the instrument!

The Little Shepherd, of which Chochou also had a toy, is a pastoral poem in music, in which the melancholic shepherd improvises on his flute. Twice he becomes slightly more jovial and breaks into a dance, but ultimately the mood remains muted. One can smell the countryside and breathe the fresh air in these remarkable thirty-one bars.

In 1903 Debussy heard Sousa and his band play in Paris and called him ‘the king of American music’, lauding the cakewalk as their best invention. Chouchou had the doll à la mode—a dark-skinned golliwog that first became popular in England through some children’s stories. Put them both together, and you get the Golliwog’s Cake-Walk. The music is totally characteristic of ragtime, with its syncopations and march-like beat. The humour is carried into the middle section where Debussy pokes fun at Wagner, quoting the opening of Tristan und Isolde. It is amazing how many people don’t get the joke—including the pianist who gave the premiere, Harold Bauer. Debussy said, upon first hearing him play it: ‘You don’t seem to object today to the manner in which I treat Wagner.’ Bauer had no idea what he was talking about, until the ‘pitiless caricature’ (as he later described it) was pointed out to him. At the premiere Debussy stayed outside the auditorium, so nervous was he of the reception the work might receive. When Bauer told him they had laughed, he gave a huge roar and was obviously relieved. His direction to play ‘avec une grande émotion’ is, to say the least, satirical.

from notes by Angela Hewitt © 2012

La suite Children’s Corner fut publiée en 1908. Après avoir vécu avec deux femmes (l’une étant son épouse, et qui ont toutes deux tenté de se suicider à la suite de l’échec de leur relation) et après de nombreuses liaisons, Debussy rencontra la mère de l’un de ses élèves qui allait devenir sa seconde épouse. En la personne d’Emma Bardac, il avait pour la première fois une partenaire qui le stimulait intellectuellement. Trois ans avant leur mariage, naquit leur fille, Claude-Emma. Debussy aima probablement davantage Chouchou (comme il l’appelait) que quiconque dans sa vie. Heureusement pour lui, il ne vécut pas assez longtemps pour être témoin de sa mort de la diphtérie à l’âge de treize ans.

Les titres anglais sont originaux. Debussy était très anglophile (même s’il parlait mal l’anglais) et la gouvernante de Chouchou était une Anglaise, Miss Gibbs. Le troisième morceau de la suite, Serenade for the Doll, eut tout d’abord un titre français (Sérénade à la Poupée) et fut écrit deux ans avant le reste—lorsque Chouchou n’avait que quatre mois.

Contrairement à ce que certains pourraient supposer, ce n’est pas une musique que Debussy écrivit pour que sa fille la joue immédiatement, malgré la dédicace sur la partition: «À ma chère petite Chouchou, avec les tendres excuses de son père pour ce qui va suivre.» Elle apprit à jouer du piano plus tard et Marguerite Long se souvient l’avoir entendu jouer le cinquième morceau de cette suite, exactement comme son père. Lorsqu’elle était très jeune, elle dit à Madame Long: «Je ne sais pas comment faire. Papa veut que je joue du piano… Mais il me défend de faire du bruit.»

Il ne s’agit pas, toutefois, de musique enfantine, même si les jeunes peuvent réussir à la jouer. Le premier morceau, Doctor Gradus ad Parnassum, est bien plus qu’un exercice de mise en doigts, même si Debussy fait un pied de nez au pauvre vieux Clementi et à ses études ennuyeuses. Alors que l’indication de tempo manquait dans la première épreuve, Debussy écrivit à son éditeur: «Doctor Gradus ad Parnassum est une sorte de gymnastique hygiénique et progressive; il convient donc de le jouer, tous les matins, à jeun, en commençant par modéré pour aboutir à animé.» Je pense que c’était un tantinet sarcastique. Il y a beaucoup de très belle musique dans ce morceau et le jouer comme un exercice ne lui rendrait pas justice.

L’éléphant en peluche de Chouchou est dépeint dans Jimbo’s Lullaby, où le compositeur note la mention «un peu gauche». On peut imaginer un scénario où l’éléphant refuse tout d’abord d’aller dormir; puis, dans la section centrale (où le nouveau thème reprend la berceuse «Dodo, l’enfant do»), on lui raconte une histoire; et ensuite lorsque la musique revient au tempo initial et au mode majeur (avec les deux thèmes combinés), il finit par s’endormir. Il y a beaucoup de tendresse et d’humour dans ce morceau—qualités qui imprègnent toute la suite.

La Serenade for the Doll est une pièce remarquable, alliant simplicité et moyens d’expression sophistiqués. Sur les accords légers d’un accompagnement de guitare («léger et gracieux»), la poupée danse pour nous, tandis que celui qui donne la sérénade chante et soupire. Ce morceau comporte ces changements d’humeur subits et merveilleux si typiques des enfants. Debussy demande d’utiliser la pédale douce du début à la fin—même lorsque c’est marqué forte.

Le morceau suivant, The snow is dancing («La neige danse») dépeint la sévérité d’un jour de neige et l’humeur sombre qu’il provoque—dans l’attente du retour du soleil. Il est intéressant que Debussy utilise un motif ascendant de quatre notes comme ostinato que l’on trouve aussi dans Le tombeau des naïades (des Chansons de Bilitis), écrit une dizaine d’années plus tôt, où la glace et la neige forment la toile de fond. C’est la pièce la plus difficile du recueil à tous égards. Elle exige une grande maîtrise du toucher et de la sonorité, en particulier pour obtenir cet effet «blanc». Debussy faisait très attention à la distinction entre pp et ppp, et il faut l’observer. Il insistait aussi pour que les interprètes de sa musique imaginent le piano comme un instrument sans marteaux, frappant la touche de manière à pouvoir entendre les vibrations des autres notes «frémissant vaguement dans l’air». Lorsque Debussy fit de rares apparitions à l’étranger, jouant des pianos qu’il ne connaissait pas bien, on se plaignit souvent de ne pas l’entendre. C’était bien sûr une nouvelle façon de jouer de cet instrument!

The Little Shepherd («Le Petit Berger »), également un jouet de Chouchou, est un poème pastoral en musique, où le berger mélancolique improvise à la flûte. Par deux fois, il devient un petit peu plus joyeux et se met à danser, mais en fin de compte l’atmosphère reste douce. On peut sentir l’odeur de la campagne et le souffle de l’air frais dans ces trente-et-une mesures remarquables.

En 1903, Debussy entendit Sousa et sa fanfare jouer à Paris; il l’appela «le roi de la musique américaine», chantant les louanges du Cakewalk qu’il considérait comme leur meilleure invention. Chouchou avait la poupée à la mode—une poupée noire de chiffon («golliwog» en anglais) devenue populaire en Angleterre grâce à des contes pour enfants. Réunissez-les et vous avez le Golliwog’s Cake-Walk. La musique est totalement caractéristique du ragtime, avec ses syncopes et son rythme de marche. L’humour l’emporte dans la section centrale où Debussy se moque de Wagner en citant le début de Tristan et Isolde. Il est surprenant de constater le nombre de gens qui ne saisissent pas la plaisanterie—notamment le pianiste qui créa cette œuvre, Harold Bauer. En l’entendant la jouer pour la première fois, Debussy dit: «Vous ne semblez pas vous opposer aujourd’hui à la façon dont je traite Wagner.» Bauer n’avait pas la moindre idée de ce qu’il voulait dire, jusqu’à ce qu’on lui montre la «caricature impitoyable» (comme il la décrivit par la suite). Lors de la création, Debussy resta en dehors de la salle de concert, tellement il avait peur de l’accueil qui serait réservé à cette œuvre. Lorsque Bauer lui dit qu’ils avaient ri, il poussa un énorme hurlement, manifestement soulagé. Son indication de jouer «avec une grande émotion» est satirique, c’est le moins qu’on puisse dire.

extrait des notes rédigées par Angela Hewitt © 2012
Français: Marie-Stella Pâris

Die vorliegende Einspielung beginnt mit der Suite Children’s Corner, die 1908 erstmals veröffentlicht wurde. Nachdem er mit zwei Frauen zusammengelebt hatte (eine davon war seine Ehefrau und beide begingen einen Selbstmordversuch, als die Beziehungen jeweils scheiterten) und nach vielen Affären lernte Debussy die Mutter von einem seiner Schüler kennen, die seine zweite Ehefrau werden sollte. In Emma Bardac hatte er zum ersten Mal eine Partnerin gefunden, die intellektuell stimulierend war. Drei Jahre vor ihrer Hochzeit kam ihre Tochter, Claude-Emma, zur Welt. Debussy liebte Chouchou (wie sie sie nannten) wahrscheinlich mehr als alle anderen Menschen in seinem Leben. Es war eine glückliche Fügung für ihn, dass er ihren Tod im Alter von 13 Jahren an Diphterie nicht mehr erlebte.

Die englischen Titel sind die Originaltitel. Obwohl er kaum Englisch sprach, war Debussy sehr anglophil und Chouchous Gouvernante war eine Engländerin—Miss Gibbs. Das dritte Stück der Suite, Serenade for the Doll, hatte allerdings zunächst einen französischen Titel (Sérénade à la Poupée) und entstand zwei Jahre vor den anderen Stücken—als Chouchou gerade vier Monate alt war.

Trotz der Widmung, mit der Debussy die Partitur versah—„An meine liebe kleine Chouchou, mit der zärtlichen Entschuldigung ihres Vaters für das Folgende“—ist dies keine Musik, die sofort für seine Tochter zum Spielen gedacht war. Etwas später jedoch lernte sie Klavierspielen und Marguerite Long erinnerte sich daran, dass sie sie das fünfte Stück der Suite spielen gehört hatte und dass sie es genauso wie ihr Vater aufgefasst hatte. Als sie noch sehr klein war, vertraute sie Madame Long an: „Ich weiß nicht, was ich tun soll. Papa will, dass ich Klavier spiele … Aber er verbietet mir, Lärm zu machen.“

Es ist dies allerdings keine kindliche Musik, auch wenn sie von Kindern gespielt werden kann. Das erste Stück, Doctor Gradus ad Parnassum, ist weitaus mehr als eine Aufwärmübung, selbst wenn Debussy sich über den armen alten Clementi und dessen langweiligen Etüden lustig macht. Als in der ersten Korrekturfahne die Tempobezeichnung fehlte, schrieb Debussy an seinen Verleger: „Doctor Gradus ad Parnassum ist eine Art hygienische und progressive Gymnastikübung; es sollte daher jeden Morgen vor dem Frühstück gespielt werden, beginnend mit modéré bis hin zu animé.“ Ich denke, hier schwingt etwas Sarkasmus mit—dieses Stück enthält viele sehr schöne Passagen, und es als bloße Übung zu spielen würde ihm nicht gerecht werden.

Chouchous Spielzeugelefant wird in Jimbo’s Lullaby dargestellt, das der Komponist mit der Anweisung „un peu gauche“ (etwas tollpatschig) versah. Man kann sich bei der Musik vorstellen, dass der Elefant sich zunächst weigert, einzuschlafen, dann (im Mittelteil, wo das neue Thema auf das Schlaflied „Dodo, l’enfant do“ anspielt) eine Geschichte erzählt bekommt und wenn die Musik zu dem ursprünglichen Tempo und nach Dur zurückkehrt (wobei beide Themen kombiniert werden), er endlich einschläft. Dieses Stück, aber auch die restliche Suite, zeichnet sich durch große Zärtlichkeit und einen feinen Humor aus.

Die Serenade for the Doll ist ein außergewöhnliches Stück, in dem Schlichtheit mit einem kultivierten Ausdruck verbunden wird. Die Puppe tanzt zu einer Gitarrenbegleitung („leicht und anmutig“), während der Ständchen-Sänger singt und seufzt. In dem Stück findet einer jener plötzlicher Stimmungswechsel statt, für die Kinder so berühmt-berüchtigt sind. Debussy gibt an, dass das Dämpferpedal im ganzen Stück eingesetzt werden soll, selbst in den Forte-Passagen.

Im nächsten Stück, The snow is dancing, wird die Kargheit eines schneereichen Tages dargestellt, die sich einstellende trübe Stimmung—und das Warten auf die Rückkehr des Sonnenscheins. Es ist interessant, dass Debussy ein Viertonmotiv als Ostinato verwendet, das sich ebenfalls in Le tombeau des naïades (aus den Chansons de Bilitis) findet, das etwa 10 Jahre früher entstand und in dem Eis und Schnee den Hintergrund bilden. Es ist dies in jeder Hinsicht das schwierigste Stück des Zyklus’. Anschlag und Klang müssen sehr kontrolliert werden, besonders um den Effekt der Leere zu erzielen. Debussy unterscheidet genau zwischen pp und ppp, und daran sollte man sich als Ausführender auch halten. Er bestand zudem darauf, dass Interpreten seiner Musik sich das Klavier als Instrument ohne Hämmer vorstellen und die Tasten derart anschlagen sollten, dass die Vibrationen der anderen Töne „entfernt in der Luft bebend“ spürbar seien. Zu den seltenen Gelegenheiten, als Debussy im Ausland Instrumente spielte, mit denen er nicht vertraut war, gab es oft Beschwerden, dass er nicht zu hören sei. Es war dies sicherlich eine völlig neue Art und Weise, Klavier zu spielen!

The Little Shepherd, den Chouchou auch als Spielzeug hatte, ist ein bukolisch-musikalisches Gedicht, in dem der melancholische Schäfer auf seiner Flöte improvisiert. Zweimal wird er etwas heiterer und geht in einen Tanz über, letztendlich bleibt die Stimmung jedoch gedämpft. Man kann in diesen bemerkenswerten 31 Takten die frische ländliche Luft förmlich riechen und atmen.

Im Jahre 1903 hörte Debussy Sousa und dessen Band in Paris und nannte ihn „den König der amerikanischen Musik“ und lobte den Cakewalk als ihren besten Einfall. Chouchou hatte die Puppe à la mode, nämlich eine dunkelhäutige „Negerpuppe“ (eine sogenannte „golliwog“), die in England durch bestimmte Kindergeschichten populär wurde. Zusammen genommen ergab sich Golliwog’s Cake-Walk. Die Musik ist mit ihren Synkopierungen und dem marschartigen Rhythmus typisch für den Ragtime. Das humoristische Element zieht sich auch noch in den Mittelteil, wo Debussy Wagner aufs Korn nimmt und den Beginn von Tristan und Isolde zitiert. Es ist jedoch erstaunlich, wie vielen Menschen dieser Witz entgeht—so auch dem Pianisten, der die Premiere des Stückes gegeben hatte, Harold Bauer. Debussy sagte, nachdem er ihn es zum ersten Mal hatte spielen hören: „Meine Behandlung Wagners scheint Sie nicht zu stören.“ Bauer verstand nicht, was Debussy meinte, bis er auf die „gnadenlose Karikatur“ (wie er sie später nannte) hingewiesen wurde. Bei der Uraufführung war Debussy so nervös, dass er sich nicht ins Publikum setzte. Als Bauer ihm mitteilte, dass es gelacht habe, stieß Debussy einen Schrei aus und war offensichtlich erleichtert. Seine Anweisung, „avec une grande émotion“ zu spielen, ist, gelinde ausgedrückt, satirisch gemeint.

aus dem Begleittext von Angela Hewitt © 2012
Deutsch: Viola Scheffel


Debussy: Suite bergamasque, Estampes, Children's Corner & Pour le piano
CDA66495Archive Service
Debussy: Piano Music
CDS44061/33CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
Debussy: Solo Piano Music
Studio Master: CDA67898Studio Master FLAC & ALAC downloads available
For Children


No 1: Doctor Gradus ad Parnassum
Track 1 on CDA67898 [2'10]
Track 22 on CDH55194 [2'13]
Track 11 on CDA66495 [2'13] Archive Service
Track 11 on CDS44061/3 CD1 [2'13] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
No 2: Jimbo's lullaby
Track 2 on CDA67898 [3'26]
Track 12 on CDA66495 [3'16] Archive Service
Track 12 on CDS44061/3 CD1 [3'16] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
No 3: Serenade for the doll
Track 3 on CDA67898 [2'52]
Track 13 on CDA66495 [2'39] Archive Service
Track 13 on CDS44061/3 CD1 [2'39] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
No 4: The snow is dancing
Track 4 on CDA67898 [2'41]
Track 14 on CDA66495 [2'40] Archive Service
Track 14 on CDS44061/3 CD1 [2'40] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
No 5: The little shepherd
Track 5 on CDA67898 [2'50]
Track 23 on CDH55194 [2'03]
Track 15 on CDA66495 [2'14] Archive Service
Track 15 on CDS44061/3 CD1 [2'14] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
No 6: Golliwog's cake-walk
Track 6 on CDA67898 [3'06]
Track 16 on CDA66495 [3'06] Archive Service
Track 16 on CDS44061/3 CD1 [3'06] 3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service

Track-specific metadata for CDS44061/3 disc 1 track 12

Jimbo's lullaby
Recording date
24 March 1991
Recording venue
Rosslyn Hill Unitarian Chapel, Hampstead, London, United Kingdom
Recording producer
Martin Compton
Recording engineer
Antony Howell
Hyperion usage
  1. Debussy: Suite bergamasque, Estampes, Children's Corner & Pour le piano (CDA66495)
    Disc 1 Track 12
    Release date: February 1995
    Deletion date: February 1995
    Archive Service
  2. Debussy: Piano Music (CDS44061/3)
    Disc 1 Track 12
    Release date: February 1995
    Deletion date: June 2004
    3CDs Boxed set (at a special price) — Archive Service
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