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Overture to a Greek Tragedy

composer
1911

 
Bantock’s orchestral Overture to a Greek Tragedy dates from 1911 and presumably after the success of Pierrot of the Minute at the previous festival at Worcester he was again commissioned. (In fact Bantock had also had new works at the intervening festivals at Hereford and Gloucester.) It was published by F E C Leuckart of Leipzig the following year as Ouverture zu Einem Griechischen Trauerspiel für Orchester (and in much smaller letters Overture to a Greek Tragedy “Oedipus at Colonus”). The score is dedicated to Sibelius, who had earlier stayed in Bantock’s house and had dedicated his Third Symphony to him.

Bantock was a man of enthusiasms, and once embarked on a classical phase he wrote a variety of orchestral works given the title of classical plays but in reality orchestral tone poems on them. This activity extended across the second half of his life and included Aristophanes’ Overture to a Greek Comedy (Thesmophoriazeusae, The Women’s Festival), The Frogs and The Birds, Aeschylus’s Agamemnon, and, one of Bantock’s last works, Euripides’ The Bacchanales. The Greek tragedy of Bantock’s score was Oedipus at Colonus, chronologically the third of Sophocles’ Theban Plays. Earlier, in the more familiar part of this cycle, the king had unwittingly killed his father and married his mother, had put out his own eyes in remorse and, after a long interlude, been exiled. In Oedipus at Colonus the blind and exiled Oedipus, now an old man, looked after by his younger daughter Antigone, is troubled by the scheming of his feuding sons and his former subjects. Oedipus dies having denounced his detractors and handed on to Theseus alone the knowledge of the place where he will die, which will provide a talisman for future security.

The music opens with a 5/4 fanfare-like idea, part baleful part heroic, and this ‘fate’ motif reappears towards the end recast in a heroic sun-set mould. Fast music quickly follows and is immediately elaborated, as if Bantock is almost looking back over the story so far, and eventually it leads to Antigone’s music, first heard on the magical combination of solo violin and four horns, which Bantock cannot resist elaborating as languorously as any of his love themes. Bantock catches the play’s blend of harshness and serenity with a fast middle section, presumably reflecting the chorus’s evocation of battle (‘Who would not wish to be / There when the enemy / Turns to give battle … / That were a sight to see’). The wide-spanning dying fall of the long closing section, as romantic as anything Bantock wrote, is very much an Edwardian vision of Oedipus’s final speech to Theseus, and the Messenger recounting Oedipus’s passing.

from notes by Lewis Foreman © 2003

L’Overture to a Greek Tragedy pour orchestre de Bantock date de 1911. C’est probablement suite au succès de Pierrot au précédent festival de Worcester que l’œuvre lui est commandée. (En fait, Bantock présente également de nouvelles compositions entre-temps, aux festivals de Hereford et Gloucester.) Elle est publiée par F E C Leuckart de Leipzig l’année suivante sous le titre Ouverture zu Einem Griechischen Trauerspiel für Orchester (et en tout petits caractères Overture to a Greek Tragedy “Oedipus at Colonus”—Ouverture pour une tragédie grecque, «Œdipe à Colonne»). La partition est dédicacée à Sibelius qui avait séjourné plus tôt cette année-là chez Bantock et lui avait dédicacé sa Troisième Symphonie.

Bantock était un homme très enthousiaste et lorsqu’il s’embarquait dans une aventure classique, il écrivait toute une série d’œuvres orchestrales qui recevaient le nom de pièces classiques et le contenu de poèmes symphoniques. Il travailla ainsi toute la seconde moitié de sa vie, notamment sur les pièces d’Aristophane Les Thesmophories, L’Assemblée des femmes, Les Grenouilles, Les Oiseaux dans son Overture to a Greek Comedy, sur l’Agamemnon d’Eschyle et, dans l’une de ses dernières œuvres, sur Les Bacchanales d’Euripide. La musique de Bantock sur la tragédie grecque s’intitulera Oedipus at Colonus, ou Œdipe à Colonne, chronologiquement la troisième des pièces thébaines de Sophocle. L’œuvre se situe après la partie plus connue de ce cycle où le roi tue son père sans le vouloir et épouse sa mère, puis se crève les yeux sous le coup du remords pour enfin, après un long interlude, s’exiler. Dans Oedipus at Colonus on retrouve Œdipe, aveugle et exilé, désormais un vieillard, aux soins de sa plus jeune fille, Antigone, et troublé par les manigances de ses fils ennemis et ses anciens sujets. Œdipe meurt après avoir dû dénoncer ses détracteurs et confié au seul Thésée le secret de l’endroit où il mourra, donnant ainsi à ce dernier un talisman qui le préservera.

La musique s’ouvre sur une idée de style fanfare à 5/4, mi-funeste mi-héroïque, et ce motif de la «destinée» réapparaît vers la fin dans un moule beaucoup plus héroïque cette fois. Une musique rapide suit bientôt ce thème pour être aussitôt élaborée, comme si Bantock retraçait les événements passés, et mène enfin au thème d’Antigone que l’on entend pour la première fois dans la combinaison magique du violon seul et de quatre cors, que Bantock ne résiste pas à élaborer aussi langoureusement que l’un de ses plus grands thèmes amoureux. Bantock saisit le mélange de dureté et de sérénité de la pièce pour le traduire dans une section centrale assez rapide, reflétant probablement l’évocation de la bataille (par les chœurs: Who would not wish to be / There when the enemy / Turns to give battle … / That were a sight to see). La chute mourante grandiloquente de la longue section de clôture, plus romantique que jamais, est une vision très Édouardienne du dernier discours d’Œdipe à Thésée et du récit par le Messager de la mort d’Œdipe.

extrait des notes rédigées par Lewis Foreman © 2003
Français: Marie Luccheta

Bantocks Orchesterwerk Overture to a Greek Tragedy stammt von 1911 und ist das Resultat eines neuerlichen Kompositionsauftrags vom Three Choirs Festival in Worcester, der ihm wahrscheinlich aufgrund des Erfolgs seines Pierrots beim vorangegangenen Festival erteilt worden war. (Tatsache ist, dass es auch bei den dazwischen liegenden Festivals in Hereford und Gloucester neue Werke von Bantock gab.) Die Overture to a Greek Tragedy wurde im folgenden Jahr von F E C Leuckart in Leipzig als Ouverture zu Einem Griechischen Trauerspiel für Orchester (und in viel kleineren Buchstaben Overture to a Greek Tragedy „Oedipus at Colonus“) veröffentlicht. Die Partitur ist Sibelius gewidmet, der zuvor bei Bantock zu Gast war und ihm seine 3. Sinfonie gewidmet hatte.

Bantock konnte sich unmäßig für eine Sache begeistern, und nachdem sein Interesse an der Antike einmal geweckt war, schrieb er eine Vielzahl von Orchesterwerken, die Titel antiker Theaterstücke trugen, sich in Wirklichkeit aber als Tongedichte über diese herausstellten. Diese Aktivitäten erstreckten sich über die zweite Lebenshälfte und führten zu einer Reihe von Werken wie die von Aristophanes inspirierten Kompositionen Overture to a Greek Comedy (Thesmophoriazeusae, The Women’s Festival) [Ouvertüre zu einem griechischen Lustspiel (Thesmophoriazusae, Das Fest der Frauen)], The Frogs [Die Frösche] und The Birds [Die Vögel], sowie das von Aischylus inspirierte Stück Agamemnon und die von Euripides inspirierte Komposition The Bacchanales [Die Bacchantinnen], eines von Bantocks letzten Werken. Die griechische Tragödie, die Bantock der hier eingespielten Partitur zugrunde legte, war Ödipus auf Kolonos, das chronologisch dritte Thebenstück von Sophokles. Zuvor, im bekannteren Teil dieses Tragödienzyklus, hatte der König seinen Vater unwissentlich getötet und seine Mutter geheiratet und sich voller Reue selbst geblendet. Lange Zeit später wurde er verbannt. In Ödipus auf Kolonos wird der blinde und vertriebene Ödipus, mittlerweile ein alter Mann, von seiner jüngeren Tochter Antigone betreut. Er sorgt sich über die Ränke seiner sich befehdenden Söhne und seiner ehemaligen Untertanen. Ödipus stirbt, nachdem er seine Kritiker angeprangert und nur Theseus in Kenntnis gesetzt hat, wo er sterben wird, wodurch er einen Talisman für die zukünftige Sicherheit liefert.

Die Musik beginnt mit einem fanfarenartigen Gedanken im 5/4-tel Takt, der teils unheilvoll und teils heroisch klingt. Dieses „Schicksalsmotiv“ kehrt am Ende in einer heroischen Sonnenuntergangsstimmung wieder. Auf die Einleitung folgt unvermittelt schnelle Musik, die sofort durchgeführt wird, fast als ob Bantock Rückschau auf das bisher Geschehene hält. Das führt schließlich zu Antigones Musik, die zuerst in der zauberhaften Kombination aus Solovioline und vier Hörnern erklingt. Auch hier kann sich Bantock nicht verkneifen, die Musik so herzzerreißend wie so viele seiner anderen Liebesthemen auszuspinnen. Bantock reflektiert die im Theaterstück zu findende Mischung aus Härte und heiterer Gelassenheit im schnellen Mittelteil, der vermutlich den Aufruf des Chors zum Kampf darstellen soll („Who would not wish to be / There when the enemy / Turns to give battle … / That were a sight to see“ [Wer würde nicht seien wollen / Dort, wenn der Feind / Sich zur Schlacht regt … / Das wäre ein Anblick]). Das weitgespannte sterbende Fallen des langen Schlussabschnitts, der dem romantischen Ruf des Komponisten alle Ehre macht, ist zweifellos eine dem frühen 20. Jahrhundert entsprechende musikalische Vision von Ödipus’ letzten Worten zu Theseus und von dem Botschafter, der über das Verscheiden des Helden berichtet.

aus dem Begleittext von Lewis Foreman © 2003
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Bantock: Orchestral Music
CDS44281/66CDs Boxed set (at a special price)
Bantock: The Song of Songs
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Details

Part 1: [untitled]
Track 1 on CDA67395 [4'00] Archive Service; also available on CDS44281/6
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Track 4 on CDA67395 [6'07] Archive Service; also available on CDS44281/6
Track 4 on CDS44281/6 CD6 [6'07] 6CDs Boxed set (at a special price)

Track-specific metadata for CDS44281/6 disc 6 track 2

Part 2: [untitled]
Artists
ISRC
GB-AJY-03-39502
Duration
2'20
Recording date
2 April 2003
Recording venue
Watford Colosseum, United Kingdom
Recording producer
Martin Compton
Recording engineer
Tony Faulkner
Hyperion usage
  1. Bantock: The Song of Songs (CDA67395)
    Disc 1 Track 2
    Release date: October 2003
    Deletion date: February 2011
    Archive Service; also available on CDS44281/6
  2. Bantock: Orchestral Music (CDS44281/6)
    Disc 6 Track 2
    Release date: October 2007
    6CDs Boxed set (at a special price)
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