Les malheurs de Sophie

composer
1935

 
The ballet Les malheurs de Sophie (‘The Misfortunes of Sophie’) is loosely based on the book of the same title, published in 1859 and very well known in French children’s literature, by Sophie, Comtesse de Ségur (1799–1874). A prolific author of children’s books, the Countess was born Sophie Rostopchin, and spent her childhood in Russia: Les malheurs de Sophie is a thinly disguised autobiography of her early life, depicting the misadventures of three-year-old Sophie and her five-year-old cousin, Paul. Though she lives an idyllic existence with loving parents in a grand château, the errant Sophie is very far from a model child, entirely different from her well-behaved friends Camille and Madeleine. She takes all sorts of notions into her head (such as over-eating at afternoon tea; general laziness; cutting up and cooking her mother’s pet fish; getting covered in whitewash; breaking her wax doll; staging a funeral for it and burying it; cutting off her eyebrows to improve her appearance, etc.). So she gets into all sorts of scrapes, from which Paul is frequently required to rescue her, though nothing escapes the eagle eye of her mother, who continually makes an example of the little girl to try to teach her better ways – which Sophie finds very unjust.

Françaix’s ballet treatment, to a scenario prepared from the original book by the Russian exile George Flévitsky, was composed in 1935. This was the composer’s third ballet (it was preceded by Scuola di Ballo and Beach, both from 1933) and here at last he found a subject that was ideal for his special brand of genial and even childlike invention. The action is divided into three tableaux, each comprising a sequence of short dances, highly tuneful, beautifully scored and largely carefree in mood. The general air of levity is offset by the tenderness of Sophie’s feelings for Paul, expressed in the third tableau by a Pas de deux. Late in life, Françaix arranged a suite of seven pieces from Les malheurs de Sophie for wind ensemble, which has become something of a repertoire piece among wind-players, but the original ballet score, of ten movements, is very rarely heard.

from notes by Calum MacDonald © 2004

Le ballet Les malheurs de Sophie s’inspire de fameux classique de la littérature enfantine du même nom que Sophie, Comtesse de Ségur (1799–1874) fit paraître en 1859. Prolifique auteur de livres pour enfants, la Comtesse était née Sophie Rostopchin. Elle passa sa jeunesse en Russie et Les malheurs de Sophie est une autobiographie à peine voilée de son enfance, peignant les mésaventures de la petite Sophie, trois ans, et de son cousin Paul, cinq ans. Si Sophie mène une existence idyllique dans un grand château avec des parents qui l’aiment, elle est loin d’être une petite fille modèle, différant totalement en cela de ses amies Camille et Madeleine qui, elles, savent se tenir. Dans sa tête, elle conçoit toutes sortes d’idées – comme trop manger pour le goûter, être paresseuse, couper et faire cuire le poisson de sa mère, se couvrir de cendres, casser sa poupée de cire puis lui faire des funérailles et l’enterrer, couper ses sourcils pour être plus belle etc. Tant et si bien qu’elle s’attire toutes sortes d’ennuis dont Paul doit fréquemment la tirer. Rien pourtant n’échappe à l’œil perçant de sa mère qui fait continuellement un exemple de sa petite fille pour lui apprendre à s’améliorer – ce qui, pour Sophie, n’est pas très juste.

C’est en 1935 que Français conçut ce ballet sur un scénario préparé par l’exilé russe George Flévitsky à partir du livre originel. Il lui fallut attendre ce troisième ballet (Scuola di Ballo et Beach l’avaient précédé en 1933) pour trouver enfin un sujet correspondant idéalement à son type spécial d’invention géniale voire même enfantine. L’action se divise en trois tableaux, chacun comprenant une séquence de courtes danses, très mélodiques et orchestrées magnifiquement d’une atmosphère généralement insouciante. Le climat général de légèreté est compensé par la tendresse des sentiments de Sophie pour Paul, exprimée dans le troisième tableau par un Pas de deux. Plus tard, Françaix tira une suite de sept pièces des Malheurs de Sophie pour ensemble de vents qui est devenue quasiment un classique du répertoire pour les instrumentistes à vents. On a cependant rarement l’occasion d’entendre la partition originelle de ce ballet en dix mouvements.

extrait des notes rédigées par Calum MacDonald © 2004
Français: Isabelle Battioni

Das Ballett Les malheurs de Sophie beruht in Umrissen auf dem gleichnamigen Buch, das 1859 veröffentlicht wurde und in der französischen Kinderliteratur sehr bekannt ist. Die Autorin des Buches ist Sophie, Comtesse de Ségur (1799–1874). Die Gräfin schrieb äußerst viele Kinderbücher. Ihr Mädchenname war Sophie Rostopchine, und sie verbrachte ihre Kindheit in Russland. Les Malheurs de Sophie ist eine kaum versteckte Autobiographie ihrer Kinderjahre. Hier werden die missglückten Abenteuer der dreijährigen Sophie und ihres fünfjährigen Cousins Paul erzählt. Obwohl Sophie in einer idyllischen Umgebung mit liebenden Eltern in einem großen Château aufwächst, ist dieses rastlose Mädchen völlig anders als ihre artigen Freunde Camille und Madeleine und alles andere als ein Musterkind. Sie hat allerlei Flausen im Kopf: zum Beispiel übertreibt sie es bei der Vesper mit dem Essen, oder sie versucht es mit allgemeiner Faulheit, oder sie zerschneidet und kocht den als Haustier gehaltenen Fisch ihrer Mutter, oder sie betüncht sich mit Wandkalk, oder sie zerbricht ihre Wachspuppe, organisiert ihr eine Trauerfeier und begräbt sie, oder sie schneidet sich zur Verbesserung ihres Äußeren die Augenbrauen ab, usw.. Auf diese Weise wird sie in diverse Unannehmlichkeiten verwickelt, aus denen sie ihr Cousin Paul häufig retten muss. Dem wachsamen Adlerauge der Mutter entgeht aber nichts. Sie statuiert an dem kleinen Mädchen immer wieder ein Exempel in der Hoffnung, sie eines Besseren zu belehren – Sophie findet das natürlich sehr ungerecht.

Das Libretto für Françaix’ Ballettmusik wurde von dem im Exil lebenden Russen George Flévitsky auf der Grundlage des Buches zusammengestellt, die Musik entstand 1935. Les malheurs de Sophie war Françaix’ drittes Ballett (ihm gingen Scuola di Ballo und Beach voraus, beide von 1933). Mit der Geschichte der Comtesse de Ségur hatte Françaix endlich ein Sujet gefunden, das sich ideal für seine eigene Form herzlicher und bisweilen kindlicher Erfindung eignete. Die Handlung ist in drei Tableaus unterteilt. Jedes enthält eine Reihe von kurzen, sehr melodischen, wunderbar orchestrierten und im Großen und Ganzen sorgenfreien Tänzen. Der allgemeinen leichtfertigen Stimmung wird die Zärtlichkeit von Sophies Gefühlen für Paul gegenübergestellt, die im dritten Tableau im Pas de deux zum Ausdruck kommen. Später in seinem Leben schuf Françaix aus den Malheurs de Sophie eine siebensätzige Suite für Bläserensemble. Diese Suite hat sich zu einem gewissen Repertoirestück unter den Bläsern entwickelt, aber die ursprüngliche zehnsätzige Ballettfassung ist nur selten zu hören.

aus dem Begleittext von Calum MacDonald © 2004
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Françaix: Ballet Music
CDA67384

Details

Tableau 1 No 1: Allegro vivo
Tableau 1 No 2: Dotted crotched = 52
Tableau 1 No 3: Allegro
Tableau 2 No 1: Andante tranquillo
Tableau 2 No 2: Vivo assai
Tableau 3 No 1: Allegretto
Tableau 3 No 2: Pas de deux, entre Sophie et Paul
Tableau 3 No 3: Vivo
Tableau 3 No 4: Istesso tempo
Tableau 3 No 5: Subito vivo

Track-specific metadata for CDA67384 track 4

Tableau 2 No 1: Andante tranquillo
Artists
ISRC
GB-AJY-03-38404
Duration
4'07
Recording date
22 November 2002
Recording venue
Ulster Hall, Belfast, United Kingdom
Recording producer
Chris Hazell
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Françaix: Ballet Music (CDA67384)
    Disc 1 Track 4
    Release date: March 2004