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Cantata on the accession of Emperor Leopold II, WoO88

composer
circa 1790
author of text
probable librettist

 
Leopold was elected Holy Roman Emperor on 30 September 1790 and crowned at Frankfurt on 9 October, with the Elector Maximilian Franz in attendance; thus the ‘Leopold’ Cantata must date from this period. Like its companion, it was never performed in Beethoven’s lifetime; but the aria ‘Fliesse, Wonnezähre, fliesse!’, with its obbligato flute and cello parts and its virtuoso vocal line, was clearly written with specific performers in mind. Throughout the 1780s in Bonn Beethoven had the opportunity to hear a wide range of opera, and this aria—by far the most substantial number in the cantata—is evidently his interpretation of the full-dress heroic opera seria coloratura aria, complete with large-scale orchestral ritornelli. It was presumably also his operatic experience that led him, in this Cantata, to include an ensemble number for the three soloists.

The subject matter of the ‘Leopold’ Cantata necessarily dictated a different overall plan to that of the ‘Joseph’ work; in particular, the structural prop of a framing chorus of mourning was not an option here. The ‘Leopold’ Cantata opens with a recitative narrating the death of Joseph and the emergence of Leopold as his successor. Although harmonically wide ranging, this recitative moves from A flat to C major and thus relates directly to the overall key (C minor) of the ‘Joseph’ Cantata. In fact one might argue plausibly for a tonal ‘narrative’ progression (C minor to C major) equating to the textual narrative that links the two works; such a reading inevitably calls again to mind the Fifth Symphony, with its identical tonal progression from C minor to major. The relatively underplayed opening to the Cantata—it begins as it were in medias res—allowed for considerable weight to accrue to the final chorus of praise. Here Beethoven chose the traditionally bright, celebratory key of D for a multisectional finale (Un poco allegro e maestoso – Allegro vivace – Allegro non tanto) that begins and ends in the relatively uncommon 12/8 metre. Not only in its multisectional nature, its key, and its role as the culminating point in a psychological progression from doubt and sorrow to hope and joy, but also in its attempt to find musical expression for universal rejoicing (note particularly the ungrateful setting—twice!—of ‘Erschallet Jubelchöre, dass laut die Welt es höre!’ to a repeated soprano high A), this finale seems prophetic of that of the Ninth Symphony. And in setting there Schiller’s words ‘Ihr stürzt nieder, Millionen?’ would not Beethoven, by that time unquestionably the greatest living composer, have remembered putting music to ‘Stürzet nieder, Millionen, an dem rauchenden Altar!’ an artistic lifetime ago in Bonn?

from notes by Nicholas Marston © 1997

Léopold fut élu empereur du Saint Empire romain germanique le 30 septembre 1790 et couronné à Francfort le 9 octobre, en présence de l’électeur Maximilian Franz; la Cantate sur l’avènement de Léopold II doit donc remonter à cette époque. Comme son pendant, elle ne fut jamais interprétée du vivant de Beethoven, mais l’aria «Fliesse, Wonnezähre, fliesse!», avec ses parties de flûte et de violoncelle obbligato, et avec sa ligne vocale virtuose, fut manifestement écrite en pensant à des interprètes spécifiques. Tout au long des années 1780, Beethoven eut l’opportunité d’entendre à Bonn un large éventail d’opéras, et cette aria—de loin, le morceau le plus substantiel de la cantate—est, à l’évidence, sa version du grand air héroïque d’opera seria, pour coloratura, doté de ritornelli orchestraux à grande échelle. Son expérience opératique fut probablement aussi l’élément qui le conduisit à inclure, dans cette cantate, un morceau d’ensemble pour les trois solistes.

Le thème de la Cantate sur l’avènement de Léopold II dicta forcément un plan global différent de celui de la Cantate sur la mort de Joseph II, surtout pour le support structurel d’un chœur de deuil, inenvisageable désormais. La Cantate sur l’avènement de Léopold II s’ouvre sur un récitatif narrant la mort de Joseph et l’émergence de Léopold à sa succession. Nonobstant son ampleur harmonique, ce récitatif passe du la bémol à l’ut majeur et se rattache donc directement à la tonalité générale (ut mineur) de la Cantate sur la mort de Joseph. En fait, l’on peut plaider de manière convaincante en faveur d’une progression tonale «narrative» (ut mineur à ut majeur), en équation avec la narration textuelle qui lie les deux œuvres; une telle lecture fait à nouveau inévitablement penser à la Cinquième Symphonie, à la progression tonale identique. L’ouverture relativement retenue de la cantate—elle commence comme si elle était in medias res—permettait qu’un poids considérable revînt au chœur laudatif final. Beethoven choisit le ré, tonalité brillante et festive, pour un finale à sections multiples (Un poco allegro e maestoso – Allegro vivace – Allegro non tanto), qui débute et s’achève dans une mesure relativement rare, à 12/8. À bien des égards, ce finale semble préfigurer celui de la Neuvième Symphonie, non seulement de par sa nature à plusieurs sections, associée à sa tonalité et à son rôle de point culminant dans une progression psychologique allant du doute à la tristesse en passant par l’espérance et la joie, mais aussi de par sa tentative de trouver une expression musicale à la réjouissance universelle (notez, en particulier, la mise en musique ingrate—deux fois!—d’«Erschallet Jubelchöre, dass laut die Welt es höre!» sur un la aigu répété, pour soprano). Et en mettant en musique les mots de Schiller «Ihr stürzt nieder, Millionen?», Beethoven—sans conteste le plus grand musicien alors vivant—ne s’est-il pas souvenu avoir mis en musique «Stürtzet nieder, Millionen, an dem rauchenden Altar!», au début de sa vie artistique, à Bonn?

extrait des notes rédigées par Nicholas Marston © 1997
Français: Hypérion

Leopold wurde am 30. September 1790 zum Kaiser des Heiligen Römischen Reiches gewählt und am 9. Oktober in Frankfurt gekrönt. Unter den bei der Krönung anwesenden Gästen befand sich auch der Kurfürst Maximilian Franz. Die „Leopold“-Kantate muß folglich aus dieser Zeit stammen. Ebenso wie ihr Gegenstück wurde diese Kantate nie zu Beethovens Lebzeiten aufgeführt. Die Arie „Fliesse, Wonnezähre, fliesse!“ mit obligater Flöte und Celli sowie virtuoser Gesangsstimme schien jedoch auf einen ganz bestimmten Musikerkreis zugeschnitten zu sein. Während der 1780er Jahre in Bonn hatte Beethoven ausgiebigst Gelegenheit, sich eine Vielzahl von Opern anzuhören, und diese Arie—die weitaus gehaltvollste Nummer in dieser Kantate—ist offensichtlich seine Interpretation der bedeutenden heroischen Opera Seria-Koloraturarie, komplett mit vollorchestrierten Ritornellen. Vermutlich war seine persönliche Erfahrung mit der Oper auch ausschlaggebend für die Einfügung einer Ensemblenummer für drei Solisten in diese Kantate.

Der thematische Stoff der „Leopold“-Kantate erforderte natürlich einen völlig anderen Grundplan als das „Joseph“-Werk. Eine strukturelle Stütze wie der rahmenbildende Trauerchor war hier natürlich völlig ausgeschlossen. Die „Leopold“-Kantate beginnt mit einem Rezitativ, das die Geschichte des Todes von Joseph und das Erscheinen von Leopold als dessen Nachfolger erzählt. Trotz seiner harmonischen Reichweite geht das Rezitativ von As- nach C-Dur über und stellt somit eine direkte Verbindung zur Grundtonart der „Joseph“-Kantate (c-Moll) her. Man könnte hier in der Tat von einer „narrativen“ tonalen Fortschreitung sprechen (von c-Moll nach C-Dur), die dem Erzähltext, der die beiden Werke miteinander verbindet, entspricht. Eine solche Interpretation erinnert unwillkürlich an die Fünfte Sinfonie mit ihrer identischen tonalen Fortschreitung von c-Moll nach C-Dur. Die relativ zurückhaltende Eröffnung der Kantate—sie beginnt wie in medias res—ermöglicht eine erstaunliche Zuspitzung, die im Schlußchor in Form eines Lobgesangs ihren Höhepunkt findet. Beethoven wählte hier für das mehrteilige Finale (Un poco allegro e maestoso – Allegro vivace – Allegro non tanto) die traditionell fröhlich-festliche Tonart D-Dur. Das Finale beginnt und endet mit dem relativ ungewöhnlichen 12/8-Takt. Nicht nur aufgrund seines mehrteiligen Charakters, seiner Tonart und seiner Funktion als Höhepunkt einer seelischen Entwicklung, weg von Zweifel und Leid, hin zu Hoffnung und Freude, sondern auch aufgrund seines Bemühens um eine musikalische Ausdrucksform, die den allgegenwärtigen Jubel und die Freude darzustellen vermag (man beachte insbesondere die undankbare Vertonung von „Erschallet Jubelchöre, dass laut die Welt es höre!“ zu einem wiederholten hohen A des Soprans—und dies zweimal!), erinnert dieses Finale stark an jenes der Neunten Sinfonie. Scheint es nicht wahrscheinlich, daß sich Beethoven bei der Vertonung von Schillers Worten „Ihr stürzt nieder, Millionen?“—zu welchem Zeitpunkt er unbestreitbar der größte lebende Komponist war—der Vertonung von „Stürzet nieder, Millionen, an dem rauchenden Altar!“, die er ein halbes Künstlerleben zuvor in Bonn geschrieben hatte, erinnerte?

aus dem Begleittext von Nicholas Marston © 1997
Deutsch: Manuela Hübner

Recordings

Beethoven: Early Cantatas
CDH55479Helios (Hyperion's budget label)
Hyperion monthly sampler – August 2014
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Details

No 1. Recitativo con coro: Er schlummert … schlummert!
Track 8 on CDH55479 [4'19] Helios (Hyperion's budget label)
No 2. Aria: Fliesse, Wonnezähre, fliesse!
Track 9 on CDH55479 [9'37] Helios (Hyperion's budget label)
No 3. Recitativo: Ihr staunt, Völker der Erde!
Track 10 on CDH55479 [0'42] Helios (Hyperion's budget label)
No 4. Recitativo – Terzetto: Wie bebt mein Herz vor Wonne! – Ihr, die Joseph ihren Vater nannten
Track 11 on CDH55479 [4'07] Helios (Hyperion's budget label)
No 5. Coro: Heil! Stürzet nieder, Millionen
Track 12 on CDH55479 [4'40] Helios (Hyperion's budget label)
Track 4 on HYP201408 [4'40] Download-only monthly sampler

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