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Improvisation on Nearer my God to Thee

composer

 
Sigfrid Karg-Elert, who lived most of his life in Leipzig, was largely self-taught. As well as being a virtuoso pianist he was a skilled performer on several orchestral instruments and, although he came to the organ relatively late in his career, he soon became one of its most noted exponents and exploited its expressive possibilities with immense thoroughness. In addition to the present Improvisation: ‘Nearer my God to Thee’ he also wrote a Canzona on the same theme for choir, solo voices, flute and orchestra. Where Bonnet, the Frenchman, used an English tune, the German Karg-Elert turned to the American hymnodist Lowell Mason for his inspiration. His presentation is also perhaps more cinematic, dealing with events in a much more graphic way. After a fairly straightforward presentation of the tune, the harmony becomes increasingly chromatic as we stray further and further from the home key. A quiet close in F major brings temporary respite before the final build-up to disaster. Proceeding in waves the music gathers speed and becomes increasingly dissonant and desperate. Dramatic pauses, rushing scales and crashing dissonances herald the catastrophe. Karg-Elert briefly quotes the chorale ‘Aus tiefer Not schrei ich zu dir’ (‘From deep distress I cry to you’) before a final, majestically defiant statement of Mason’s tune. Christopher Herrick then plays the shorter, less purple, version of the coda, in which the music moves serenely towards the stars.

from notes by Stephen Westrop © 1997

Sigfrid Karg-Elert, qui vécut l’essentiel de sa vie à Leipzig, était largement autodidacte. Pianiste virtuose, il jouait aussi, avec talent, de plusieurs instruments d’orchestre et, s’il vint assez tardivement à l’orgue, il en fut bientôt l’un des plus célèbres représentants, tirant partie des possibilités expressives de cet instrument avec une acuité immense. Outre la présente Improvisation: «Nearer my God to Thee», il écrivit, sur le même thème, une Canzona pour chœur, voix solistes, flûte et orchestre. Là où Bonnet le Français utilisa un air anglais, Karg-Elert l’Allemand revint à l’hymnodiste américain Lowell Mason pour trouver l’inspiration. La présentation de Karg-Elert est peut-être, aussi, plus cinématique, avec un traitement plus graphique de l’événement. Après une formulation assez simple de la mélodie, l’harmonie gagne en chromatisme à mesure qu’on s’éloigne de la tonalité du morceau. Une paisible conclusion en fa majeur apporte un répit temporaire avant le développement final, qui conduit au désastre. Procédant par vagues, la musique prend de la vitesse et devient de plus en plus dissonante, désespérée. Pauses dramatiques, gammes précipitées et dissonances violentes annoncent la catastrophe. Karg-Elert reprend brièvement le choral «Aus tiefer Not schrei ich zu dir» («D’une détresse profonde, je crie vers toi») avant une énonciation finale, majestueusement provocatrice, de la mélodie de Mason. Christopher Herrick interprète ensuite la version plus courte, moins ampoulée, de la coda, dans laquelle la musique s’élève sereinement vers les étoiles.

extrait des notes rédigées par Stephen Westrop © 1997
Français: Hypérion

Sigfrid Karg-Elert, der den Großteil seines Lebens in Leipzig verbrachte, war weitest­gehend Autodidakt. Er war nicht nur ein Virtuose auf dem Klavier, sondern auch ein hervorragender Musiker auf vielen anderen Orchesterinstrumenten, und obwohl er mit dem Orgelspiel erst relativ spät begann, wurde er bald einer der berühmtesten Exponenten dieser Musik und schöpfte die expressiven Möglichkeiten der Orgel mit erstaunlicher Gründlichkeit aus. Neben der hier zu hörenden Improvisation: ‘Nearer my God to Thee’ schrieb er auch eine Kanzone über dasselbe Thema für Chor, Solostimmen, Flöte und Orchester. Während der Franzose Bonnet auf eine englische Melodie zurückgriff, fand der Deutsche Karg-Elert seine Inspirationsquelle im amerikanischen Hymnendichter Lowell Mason. Karg-Elerts Ansatz ist womöglich auch filmischer und befaßt sich mit dem Vorfall auf bildlich-anschaulichere Weise. Nach einer recht schlichten Präsentation der Melodie wird die Harmonik zunehmend chromatischer, je weiter wir uns von der Grundtonart entfernen. Ein sanfter und leiser Schluß in F-Dur ist die Ruhe vor dem Sturm, bevor sich die Spannung allmählich bis zum verheerenden Höhepunkt, der Katastrophe, aufbaut. Die Musik setzt sich in wellenartiger Bewegung fort, wodurch sie an Tempo gewinnt, und wird zunehmend dissonanter und verzweifelter. Dramatische Pausen, panisch-eilende Tonleitern und fürchterliche Dissonanzen kündigen das Unglück an. Bevor Masons Melodie noch ein letztes Mal mit majestätischem Trotz auflodert, fügt Karg-Elert ein kurzes Zitat des Chorals ‘Aus tiefer Not schrei ich zu dir’ ein. Die von Christopher Herrick gespielte Coda ist die gekürzte, bescheidenere Version, in der die Musik selig den Sternen entgegenfliegt.

aus dem Begleittext von Stephen Westrop © 1997
Deutsch: Manuela Hübner

Recordings

Organ Fireworks, Vol. 7
CDA66917Archive Service

Details

Track 5 on CDA66917 [8'00] Archive Service

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