String Quintet in E flat major, Op 97

composer
26 June to 1 August 1893; written in Spillville, Iowa, and formerly subtitled 'American'; first performed at Carnegie Hall on 24 January 1894

 
During his stay in America the Czech composer missed his homeland keenly and was delighted to be invited for a summer vacation to Spillville, a little Czech settlement in Iowa. The settlement, miles from anywhere, became a ‘home from home’ for Dvorák who even played the organ for the settlers at services in their little church. An added delight for the composer was the presence of the rest of his family who joined him for the summer. In this joyful atmosphere were written many of Dvorák’s loveliest works including the famous ‘American’ Quartet, Op 96, and the String Quintet, Op 97 which at one time also rejoiced in the soubriquet ‘American’. The Quintet was written between 26 June and 1 August 1893 and first performed at New York’s Carnegie Hall on 24 January of the following year.

During Dvorák’s stay in Spillville the settlement was visited by a group of North American Indians of the Kickapoo tribe, led by Big Moon and his wife, Large Head. They came to sell medicinal herbs and stayed for several days performing their songs and dances to the delight of Dvorák and his hosts.

Exactly how much this experience influenced the composition of the Quintet is conjectural, and could easily be overstated; however, there is little doubt that the composer was fascinated by what he heard and that it had at least some effect on the music he was writing at the time.

The Quintet opens with a solo melody for the extra player, the second viola, but it is another subject which forms the main material for the development section, a melody based on an Indian song Dvorák heard at Spillville. A strangely sad episode featuring the two violas is heard before the shortened recapitulation.

The succeeding scherzo is quite excellent and uses a theme in the trio section reminiscent of one heard in the slow movement of the ‘New World’ Symphony. It is also of similar character to the viola theme which forms the basis for the variations in the Sextet. The third movement, a Larghetto theme and five variations, leaves the exotic atmosphere of Indian music for that of simple devotion. The subject of the variations is half in the major and half in the minor, ingeniously composed. The music returns in the end to the unadorned theme. Whilst the presence of Beethoven may be felt in the variation movement, the Finale’s main theme is noticeably similar to one of Schubert’s in the Finale of the latter’s Trio in E flat, D929, and indeed to a theme of Smetana’s in his G minor Trio. Though interesting to observe, such references to the works of others do nothing to detract from Dvorák’s achievements in this Quintet. His own individual qualities are fully able to withstand any criticism that might be engendered in this connection by those unable to appreciate the true genius of this genial man.

from notes by Peter Lamb © 1988

Pendant son séjour en Amérique, le compositeur tchèque se languit vivement de sa patrie et ce fut avec joie qu’il se rendit à Spillville, une petite communauté tchèque de l’Iowa où il avait été invité pour les vacances d’été. Ce village, à des lieues de tout, devint un «second chez-soi» pour Dvorák, qui tint même l’orgue dans la petite église. Pour comble de bonheur, sa famille le rejoignit pour l’été. Ce fut dans cette atmosphère joyeuse que naquirent nombre de ses œuvres les plus ravissantes, dont le célèbre Quatuor «Américain» op. 96 et le présent Quintette à cordes op. 97 qui fut aussi, un temps, surnommé l’«Américain». Écrit entre le 26 juin et le 1er août 1893, il fut créé au Carnegie Hall de New York le 24 janvier 1894.

Pendant le séjour de Dvorák, des Indiens nord-américains de la tribu des Kickapoos, dirigée par Big Moon et sa femme Large Head, vinrent vendre des herbes médicinales à Spillville et passèrent plusieurs jours à interpréter leurs chants et leurs danses à la grande joie de Dvorák et de ses hôtes.

On peut seulement conjecturer, et aisément surestimer, l’influence que cette expérience eut réellement sur la composition du Quintette; mais il ne fait guère de doute que Dvorák fut fasciné par ce qu’il entendit, et que sa musique s’en ressentit.

Le Quintette s’ouvre sur une mélodie solo pour l’interprète supplémentaire, le second alto, mais c’est un autre sujet qui constitue le matériau principal du développement: une mélodie fondée sur un chant amérindien entendu à Spillville. Un épisode étrangement triste mettant en scène les deux altos précède la réexposition abrégée.

La section en trio du scherzo suivant, absolument excellent, utilise un thème rappelant celui du mouvement lent de la Symphonie «du Nouveau Monde». Son caractère est en outre similaire à celui du thème d’alto fondateur des variations du Sextuor. Le troisième mouvement, un thème Larghetto et cinq variations, délaisse l’exotisme de la musique amérindienne pour une atmosphère de simple dévotion. Le sujet des variations est moitié en majeur, moitié en mineur et ingénieusement composé. À la fin, la musique retrouve le thème dépouillé. La présence de Beethoven est perceptible dans le mouvement de variations, tandis que le thème principal du Finale s’approche remarquablement de celui du Finale du Trio en mi bémol D929 de Schubert et, au vrai, d’un thème du Trio en sol mineur de Smetana. Pour intéressantes qu’elles soient, ces références n’ôtent rien à ce que Dvorák a accompli dans ce Quintette: ses qualités propres sont parfaitement à même de résister aux critiques que ces connexions pourraient susciter chez des gens incapables d’apprécier l’authentique génie de cet homme affable.

extrait des notes rédigées par Peter Lamb © 1988
Français: Hypérion

Während seines Aufenthalts in Amerika vermisste der tschechische Komponist sein Heimatland sehr und freute sich über eine Einladung zu einem Sommerurlaub in Spillville, einer kleinen tschechischen Kolonie in Iowa. Diese abgelegene Siedlung wurde für Dvorák eine zweite Heimat, wo er sogar in den Gottesdiensten in der kleinen Kirche das Orgelspiel übernahm. Ein weiterer glücklicher Umstand für den Komponisten war, dass der Rest seiner Familie ebenfalls den Sommer über dort war. In dieser fröhlichen Atmosphäre entstanden mehrere besonders schöne Werke Dvoráks, wie zum Beispiel das berühmte „Amerikanische Streichquartett“ op. 96 und das Streichquintett op. 97, das ebenfalls einst den Beinamen „Amerikanisch“ trug. Das Quintett entstand zwischen dem 26. Juni und 1. August 1893 und wurde erstmals am 24. Januar 1894 in der New Yorker Carnegie Hall aufgeführt.

Während Dvoráks Aufenthalt in Spillville wurde die Siedlung von einer Gruppe nordamerikanischer Indianer des Kickapoo-Stamms aufgesucht, die von Big Moon und seiner Frau, Large Head, angeführt wurden. Sie verkauften Heilkräuter und blieben mehrere Tage und führten zur Freude Dvoráks und seiner Gastgeber ihre Lieder und Tänze auf.

Inwiefern diese Erfahrung die Komposition dieses Quintetts genau beeinflusste, lässt sich nicht feststellen und kann nur allzu leicht überbewertet werden; zweifellos war der Komponist jedoch fasziniert von dem, was er hörte und damit wird es in der ein oder anderen Weise in die Musik, die er zu der Zeit komponierte, eingeflossen sein.

Das Quintett beginnt mit einer Solo-Melodie für das hinzugefügte Instrument, die zweite Bratsche, jedoch stellt ein anderes Thema das Hauptmaterial der Durchführung—eine Melodie, der ein indianisches Lied zugrunde liegt, das Dvorák in Spillville gehört hatte. Eine seltsam traurige Episode mit den beiden Bratschen erklingt vor der verkürzten Reprise.

Das darauffolgende Scherzo ist ausgezeichnet gearbeitet und verwendet im Trio-Abschnitt ein Thema, das an dasjenige aus dem langsamen Satz der Symphonie „Aus der Neuen Welt“ erinnert. Ebenso ähnelt es dem Bratschenthema, das die Grundlage für die Variationen im Sextett liefert. Der dritte Satz, ein Larghetto-Thema mit fünf Variationen, tauscht die exotische Atmosphäre der indianischen Musik gegen schlichte Hingabe ein. Das Thema der Variationen steht zur einen Hälfte in Dur und zur anderen in Moll und ist geradezu genial gesetzt. Am Ende kehrt die Musik zu dem unverzierten Thema zurück. Während man in dem Variationensatz möglicherweise die Gegenwart Beethovens spürt, ähnelt das Hauptthema des Finales offensichtlich dem letzten Satz von Schuberts Trio in Es-Dur, D929, wie auch einem Thema Smetanas in dessen Trio in g-Moll. Obwohl es interessant ist, solche Parallelen zu Werken anderer Komponisten festzustellen, beeinträchtigen sie Dvoráks Leistungen in diesem Quintett keineswegs. Seine eigenen, individuellen Vorzüge können vollkommen jeglicher Kritik standhalten, die durch diese Verbindungen bei denjenigen hervorgerufen werden könnte, die das wahre Genie dieses genialen Mannes nicht schätzen können.

aus dem Begleittext von Peter Lamb © 1988
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Dvořák: String Quintet & String Sextet
CDH55405Helios (Hyperion's budget label)

Details

Movement 1: Allegro non tanto
Track 1 on CDH55405 [8'54] Helios (Hyperion's budget label)
Movement 2: Allegro vivo
Track 2 on CDH55405 [5'59] Helios (Hyperion's budget label)
Movement 3: Larghetto
Track 3 on CDH55405 [9'38] Helios (Hyperion's budget label)
Movement 4: Finale: Allegro giusto
Track 4 on CDH55405 [8'14] Helios (Hyperion's budget label)

Track-specific metadata

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