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Love's goddess sure was blind, Z331

composer
30 April 1692; Ode for the Birthday of Queen Mary
author of text

 
Purcell’s fourth birthday Ode for the Queen, Love’s goddess sure was blind, was the most intimate of the six, scored for just strings and a pair of recorders. The two-section Symphony is one of Purcell’s finest, especially richly scored. The noble, yet wistful, first part is dominated by a six-note falling scale and a ravishing melody (which comes only once in the violins, but three times in the viola), all wrapped in glorious harmony. The triple-time second section at first glance appears lighter in character, but (as with so much of Purcell’s music, which needs to be played to discover its true riches) in practice still has an underlying current of melancholy, heightened at the end as the opening mood returns. Charles Sedley’s opening words are given to the countertenor soloist, leading into an elegant, extended string ritornello. The off-beat accompaniment to the bass solo ‘Those eyes, that form, that lofty mien’ gives the music an added urgency, and a contrast to the gently undulating duet that follows, ‘Sweetness of Nature’. Here Purcell pairs alto and high tenor with the pastoral sound of two recorders (the tessitura of the recorder writing necessitates the use of the larger voice flute). The soprano soloist begins the charming minuet ‘Long may she reign’, which is repeated by the full ensemble.

The music historian Sir John Hawkins tells a story concerning the next movement ‘May her blest example chase’ which, whether true or not, gives an idea of the problems that working for royalty sometimes brought. Commanding musical entertainment one day, the Queen sent for the soprano Mrs Hunt, the famous bass John Gostling and Purcell. They performed several of Purcell’s songs, but the Queen was clearly not satisfied with such sophisticated music, eventually requesting that Mrs Hunt sing the Scots ballad ‘Cold and Raw’. Mrs Hunt complied, and accompanied herself on the lute. Purcell meantime sat at the harpsichord ‘unemployed and not a little nettled at the Queen’s preference for a vulgar ballad to his music’. When he came to write Love’s goddess sure Purcell must have remembered the Queen’s request, and used the ballad tune as the bass line to ‘May her blest example chase’. Harmonically it is not a particularly good line, but Purcell managed, with a struggle, to force a melody over it: the rustic string ritornello works rather well. No such struggle accompanied the duet that follows, ‘Many such days’ which, set over a two-bar ground bass, is a compositional tour de force. The voices enter across the ground, rather than at the start of a repeat, and Purcell brilliantly manages contrasts and modulations within the movement without having to interrupt the bass’s inexorable progress. Only at the concluding string ritornello does he allow the ground to wander into the other string parts, switching it rapidly through all the lines. The chorus ‘May she to Heaven late return’ too is another example of Purcell’s mastery of counterpoint, with subject and counter-subject treated with great imagination. The quartet that follows, ‘As much as we below’, is full of the delicious discords that make Purcell’s pathos-laden moments so telling, especially with the descending chromaticism of the word ‘mourn’ and the Ode ends reflectively.

from notes by Robert King © 2010

La quatrième Ode d’anniversaire pour la reine, Love’s goddess sure was blind écrite juste pour cordes et deux flûtes à bec, est l’une des plus intimes des six. Sa Symphonie en deux sections, d’une grande richesse d’écriture, compte parmi les plus remarquables de Purcell. La première partie, majestueuse mais mélancolique, est dominée par une gamme descendante de six notes et par une ravissante mélodie (qui apparaît une seule fois au violon mais trois fois à l’alto) drapée d’une resplendissante harmonie. De prime abord, la seconde section ternaire semble plus légère de caractère mais (comme si souvent avec la musique purcellienne, qui ne dévoile ses vraies richesses que quand on la joue), dans la pratique, elle garde une mélancolie sous-jacente, amplifiée par le retour du climat inaugural, à la fin. Les premiers mots du texte de Charles Sedley, confiés au soliste contre-ténor, amènent un élégant et long ritornello de cordes. L’accompagnement, accentué sur le temps faible, du solo de basse «Those eyes, that form, that lofty mien» confère à la musique une urgence accrue qui contraste avec le duo suivant («Sweetness of Nature»), doucement ondoyant. Ici, Purcell apparie l’alto et le ténor aigu à la sonorité pastorale de deux flûtes à bec (la tessiture de leur écriture nécessite l’emploi de flûtes alto, plus grandes). La soliste soprano entame le charmant menuet «Long may she reign», repris par l’ensemble au complet.

À propos du mouvement suivant, «May her blest example chase», l’historien de la musique Sir John Hawkins relate une anecdote qui, vraie ou non, en dit long sur la difficulté qu’il pouvait y avoir à travailler pour la royauté. Un jour qu’elle exigea un divertissement musical, la reine manda la soprano Mrs Hunt, la célèbre basse John Gostling et Purcell, qui jouèrent plusieurs chants de ce dernier. Mais la reine, manifestement insatisfaite d’une musique aussi sophistiquée, finit par demander à Mrs Hunt de chanter la ballade écossaise «Cold and Raw». Mrs Hunt s’exécuta, en s’accompagnant au luth. Pendant ce temps, Purcell resta assis au clavecin, «à ne rien faire et très agacé que la reine eût préféré une vulgaire ballade à sa musique». Pourtant, au moment d’écrire Love’s goddess sure, il dut se souvenir de la requête royale car l’air de cette ballade lui sert de ligne de basse pour «May her blest example chase». Harmoniquement, cette ligne n’a rien d’extraordinaire mais il réussit, non sans peine, à y plaquer une mélodie: le rustique ritornello de cordes fonctionne plutôt bien. Il eut beaucoup moins de mal avec le duo suivant, «Many such days» qui, sur un ground bass de deux mesures, est un tour de force compositionnel. La voix entre sur le ground plutôt qu’au début d’une répétition et Purcell parvient brillamment à multiplier les contrastes et les modulations au sein du mouvement, sans jamais devoir interrompre le cours inexorable de la basse. Et c’est seulement au ritornello de cordes conclusif qu’il laisse le ground baguenauder dans les autres parties de cordes, le faisant rapidement passer par toutes les lignes. Le chœur «May she to Heaven late return» illustre encore son art du contrepoint, avec un sujet et un contre-sujet fort inventifs. Le quatuor suivant, «As much as we below», abonde en discordances délicieuses qui rendent si éloquents les moments chargés de pathos, surtout avec le chromatisme descendant au mot «mourn»; l’Ode s’achève sur un ton pensif.

extrait des notes rédigées par Robert King © 2010
Français: Hypérion

Purcells vierte Geburtstagsode für die Königin, Love’s goddess sure was blind, war nur mit Streichern und zwei Flöten besetzt und damit das intimste der sechs Werke. Die zweiteilige Sinfonie ist besonders gelungen und ergiebig gesetzt. Der edle und doch melancholische erste Abschnitt wird von einer absteigenden Tonleiter aus sechs Tönen und einer herrlichen Melodie beherrscht (die nur einmal in den Violinen, jedoch dreimal in der Bratsche erscheint) und alles ist in wunderschöne Harmonien eingehüllt. Der zweite Abschnitt im Dreiertakt scheint zunächst sorgloser daher zu kommen, besitzt jedoch (wie der überwiegende Teil von Purcells Musik, die man spielen muss, um ihren wahren Gehalt zu entdecken) in Wirklichkeit nach wie vor eine unterschwellig melancholische Tendenz, die am Ende gesteigert wird, wenn sich die Atmosphäre des Anfangs wieder einstellt. Charles Sedleys einleitende Worte werden vom Countertenor-Solisten übernommen und leiten in ein elegantes, längeres Streicher-Ritornell über. Die synkopierte Begleitung des Basssolos „Those eyes, that form, that lofty mien“ verleiht der Musik zusätzliche Dringlichkeit und hebt sie vom anschließenden, sanft wogenden Duett „Sweetness of Nature“ ab. Hier kombiniert Purcell die Altstimme und den hohen Tenor mit dem pastoralen Klang zweier Blockflöten (allerdings muss hier aufgrund des Tonumfangs der Blockflöte die größere, sogenannte „Voice flute“ eingesetzt werden). Der Solosopran beginnt das reizvolle Menuett „Long may she reign“, das danach vom gesamten Ensemble wiederholt wird.

Der Musikhistoriker Sir John Hawkins erzählt zu dem nächsten Satz, „May her blest example chase“, eine Anekdote, die, ob sie nun der Wahrheit entspricht oder nicht, einen Eindruck von den Problemen gibt, die der Dienst bei Hofe gelegentlich mit sich brachte. Als es sie eines Tages nach musikalischer Unterhaltung verlangte, ließ die Königin die Sopranistin Mrs. Hunt, den berühmten Bass John Gostling und Purcell rufen. Sie trugen mehrere Lieder von Purcell vor, doch die Königin war mit derart anspruchsvoller Musik offensichtlich nicht zufrieden und verlangte schließlich, dass Mrs. Hunt die schottische Ballade „Cold and Raw“ singen möge. Mrs. Hunt fügte sich dem Wunsch und begleitete sich dabei selbst auf der Laute. Währenddessen saß Purcell am Cembalo, „untätig und nicht wenig verärgert, dass die Königin eine vulgäre Ballade seiner Musik vorzog“. Als er begann, Love’s goddess sure zu schreiben, muss sich Purcell an die Bitte der Königin erinnert haben, denn er verwendete die Melodie der Ballade als Basslinie bei „May her blest example chase“. Harmonisch ist das keine besonders geeignete Linie, doch gelang es Purcell unter Mühen, eine Melodie darauf zu setzen: das rustikale Streicher-Ritornell erfüllt seine Funktion recht gut. Keine derartigen Mühen waren mit dem folgenden Duett „Many such days“ verbunden, das über einem zweitaktigen Basso ostinato erklingt und eine kompositorische Meisterleistung ist. Die Stimmen setzen mitten im Ostinato (anstatt zu Beginn einer Wiederholung) ein, und Purcell gelingt es in brillanter Weise, Kontraste und Modulationen in den Satz einzufügen, ohne dabei den unaufhaltsamen Verlauf des Basses unterbrechen zu müssen. Erst im abschließenden Streicher-Ritornell lässt er den ostinaten Bass in die übrigen Streicherparts abschweifen, wo er schnell sämtliche Stimmen durchläuft. Der Chor „May she to Heaven late return“ ist ebenfalls ein weiteres Beispiel für Purcells meisterhaftes Einsetzen des Kontrapunkts, denn Thema und Gegenthema werden mit großem Einfallsreichtum behandelt. Das darauf folgende Quartett „As much as we below“ ist voller köstlicher Missklänge, die Purcells pathetische Momente so vielsagend erscheinen lassen, insbesondere im Falle der abwärts gerichteten Chromatik des Wortes „mourn“ („trauern“). Darauf klingt die Ode in nachdenklicher Stimmung aus.

aus dem Begleittext von Robert King © 2010
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Purcell: Odes, Vol. 6 – Love's goddess sure
CDA66494Archive Service; also available on CDS44031/8Download currently discounted
Purcell: The Complete Odes & Welcome Songs
CDS44031/88CDs Boxed set (at a special price)

Details

Movement 1: Symphony
Track 1 on CDA66494 [3'41] Archive Service; also available on CDS44031/8
Track 1 on CDS44031/8 CD6 [3'41] 8CDs Boxed set (at a special price)
Movement 2: Love's goddess sure was blind this day
Track 2 on CDA66494 [3'05] Archive Service; also available on CDS44031/8
Track 2 on CDS44031/8 CD6 [3'05] 8CDs Boxed set (at a special price)
Movement 3: Those eyes, that form, that lofty mien
Track 3 on CDA66494 [1'28] Archive Service; also available on CDS44031/8
Track 3 on CDS44031/8 CD6 [1'28] 8CDs Boxed set (at a special price)
Movement 4: Sweetness of Nature and true wit
Track 4 on CDA66494 [2'46] Archive Service; also available on CDS44031/8
Track 4 on CDS44031/8 CD6 [2'46] 8CDs Boxed set (at a special price)
Movement 5: Long may she reign over this Isle
Track 5 on CDA66494 [2'09] Archive Service; also available on CDS44031/8
Track 5 on CDS44031/8 CD6 [2'09] 8CDs Boxed set (at a special price)
Movement 6: May her blest example chase
Track 6 on CDA66494 [1'35] Archive Service; also available on CDS44031/8
Track 6 on CDS44031/8 CD6 [1'35] 8CDs Boxed set (at a special price)
Movement 7: Many such days may she behold
Track 7 on CDA66494 [3'33] Archive Service; also available on CDS44031/8
Track 7 on CDS44031/8 CD6 [3'33] 8CDs Boxed set (at a special price)
Movement 8: May she to Heaven late return
Track 8 on CDA66494 [3'14] Archive Service; also available on CDS44031/8
Track 8 on CDS44031/8 CD6 [3'14] 8CDs Boxed set (at a special price)

Track-specific metadata for CDA66494 track 3

Those eyes, that form, that lofty mien
Artists
ISRC
GB-AJY-92-49403
Duration
1'28
Recording date
15 March 1991
Recording venue
St Paul's Church, New Southgate, London, United Kingdom
Recording producer
Ben Turner
Recording engineer
Antony Howell
Hyperion usage
  1. Purcell: Odes, Vol. 6 – Love's goddess sure (CDA66494)
    Disc 1 Track 3
    Release date: April 1992
    Deletion date: August 2011
    Archive Service; also available on CDS44031/8
  2. Purcell: The Complete Odes & Welcome Songs (CDS44031/8)
    Disc 6 Track 3
    Release date: November 1992
    8CDs Boxed set (at a special price)
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