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Nunc dimittis

composer
2001
author of text
Luke 2: 29-32

 
Pärt set the Magnificat text from St Luke’s gospel in 1989 for choral forces in his home city, Berlin. Perhaps to an Estonian living in Germany, the thought of setting some verses from the succeeding chapter as a companion piece was not wholly obvious or pressing. For a composer raised in, or cognisant of the Anglican music tradition, however, creating a Nunc dimittis to partner a Magnificat would almost seem like an obligation.

Pärt was indeed aware of the prevalence of partnered ‘Mag and Nunc’ settings elsewhere, and of the possible inevitability that he would set the Nunc dimittis in the future (though not consciously as a companion to the Magnificat). So he describes it as a happy coincidence—‘my wish, their wish’—that he was asked to write one for the Choir of St Mary’s Episcopal Cathedral, Edinburgh, and their director Matthew Owens. Twelve years after the Berlin Magnificat, this setting of three remarkable verses from Luke Chapter 2 was premiered in a cathedral Evensong during the Edinburgh Festival in August 2001.

It is a text just waiting to be set by a composer of Pärt’s sensibilities – one of serenity and tenderness, followed by transcendent, sparkling joy. The same still beauty that he achieved back in 1977 with the second part of Tabula Rasa, or the Stabat Mater in 1985, is present in the opening of this Nunc dimittis; and all three share the same stepwise downward sighs and intermingling dissonances of upper voices. In the equally placid ‘Gloria Patri’ (interestingly, Pärt’s Magnificat doesn’t feature this customary adjunct to the Evening Canticles), the two upper parts work against each other in stepwise ascent, then descent, around a contra-bass C sharp/G sharp pedal—playing with dissonance and consonance in the same way that Bach so often did. Centrally, Pärt prepares the ground for a radiant climax on ‘lumen ad revelationem’ (‘a light to lighten’) with a measured procession of gradually expanding phrases and anticipations of the brief, majesterial shift from C sharp minor to major.

from notes by Meurig Bowen © 2003

Pärt mit en musique le texte du Magnificat selon l’Evangile de saint Luc en 1989 pour les forces chorales de la ville où il vivait, Berlin. Il se peut que pour un Estonien vivant en Allemagne, l’idée de l’accompagner d’une œuvre sur quelques versets du chapitre suivant n’allait pas de soi. Pas plus n’en ressentait-il un besoin pressant. Tout compositeur élevé dans la tradition musicale anglicane, ou familier de ses coutumes, aurait cependant éprouvé une quasi-obligation à créer un Nunc dimittis faisant figure de partenaire au Magnificat.

Pärt était effectivement conscient de la prévalence des réalisations dyadiques «Mag et Nunc» dans d’autres traditions, et de la possible inévitabilité d’aborder à l’avenir le Nunc dimittis (quoique pas forcément consciemment comme un pendant au Magnificat). Il décrivit donc comme une heureuse coïncidence—«mon désir rejoignant leur désir»—d’avoir été invité à en écrire un pour le chœur de la Cathédrale épiscopale Sainte-Marie d’Edimbourg et leur directeur musical Matthew Owens. Douze ans après le Magnificat de Berlin, cette composition élaborée sur des versets remarquables du Chapitre 2 de l’Evangile de saint Luc a été créée durant les vêpres chantées de la Cathédrale, à l’occasion de l’édition 2001 du Festival d’Edimbourg.

Il s’agit d’un texte qui, attendait précisément un compositeur de la sensibilité de Pärt pour être mis en musique. Un mélange de sérénité et de tendresse, suivi d’une joie transcendante et scintillante. La même beauté tranquille à laquelle il était parvenu en 1977 dans la seconde partie de Tabula Rasa ou dans le Stabat Mater en 1985 apparaît au début de ce Nunc dimittis: et tous trois ont en commun le même mouvement descendant conjoint aux allures de soupirs et des dissonances qui se mélangent aux voix supérieures. Dans le «Gloria Patri», également placide (à noter que le Magnificat de Pärt ne comprend pas cet ajout usuel aux cantiques des vêpres), les deux parties supérieures sont traitées de nouveau avec des dissonances et consonances d’une manière que Bach employait souvent. Au cœur de l’œuvre, Pärt prépare un apogée radieux sur «lumen ad revelationem» («Une lumière pour révéler») avec une procession mesurée de phrases qui s’élargissent progressivement et des anticipations de la modulation courte mais majestueuse de do dièse mineur vers do dièse majeur.

extrait des notes rédigées par Meurig Bowen © 2003
Français: Isabelle Battioni

Pärt schuf in seiner Wahlheimatstadt Berlin 1989 eine Komposition für Chor auf den Magnificat-Text aus dem Lukas-Evangelium. Vielleicht lag für einen in Deutschland lebenden Esten der Gedanke, einige Verse aus dem auf das Magnificat folgenden Kapitel als Begleitstück zum schon existierenden Magnificat zu vertonen, nicht sonderlich nahe oder erschien besonders dringend. Für einen Komponisten aber, der in der anglikanischen Musiktradition aufgewachsen ist oder sie kennt, ist die Schaffung eines Nunc dimittis als Partner zum Magnificat wohl fast eine Verpflichtung.

Pärt war sich der Vorliebe für kombinierte „Mag and Nuncs“ [die in anglikanischen Kirchenkreisen weit verbreitete Abkürzung] in anderen Ländern wohl bewusst. Auch akzeptierte er die potentielle Unausweichlichkeit, in Zukunft den Nunc dimittis-Text musikalisch zu fassen (wenn auch nicht vorsätzlich als Begleitstück zu seinem Magnificat). Den Umstand, dass er vom Chor der St Mary’s Episcopal Cathedral in Edinburgh und seinem Direktor Matthew Owens gefragte wurde, ein Nunc dimittis zu komponieren, beschrieb Pärt deshalb als einen glücklichen Zufall—„mein Wunsch, sein Wunsch“. Zwölf Jahre nach dem Berliner Magnificat wurde diese Vertonung der drei bemerkenswerten Verse aus dem zweiten Kapitel des Lukas-Evangeliums in einem Evensong [anglikanische Abendandacht] der St Mary’s Episcopal Cathedral während des Edinburgh-Festivals im August 2001 uraufgeführt.

Der Text wartet geradezu darauf, durch einen Komponisten von Pärts Sensibilität vertont zu werden. Die Worte strahlen eine Gelassenheit und Zärtlichkeit aus, gefolgt von transzendenter, strahlender Freude. Der gleichen stillen Schönheit, die Pärt schon 1977 im zweiten Teil von Tabula Rasa bzw. 1985 in seinem Stabat Mater geschaffen hatte, begegnet man am Anfang des Nunc dimittis wieder. Alle drei Werke verzeichnen die gleichen abwärts schreitenden Seufzer und verschränkten Dissonanzen der hohen Stimmen. Im ebenfalls ruhigen „Gloria Patri“ (interessanterweise enthält Pärts Magnificat nicht diesen im anglikanischen Evensong sonst üblichen Anhang zu den Magnificat- und Nunc dimittis-Texten) arbeiten die zwei hohe Stimmen auf dem Hintergrund eines tiefen Orgelpunktes Cis/Gis zuerst abwärts und dann aufwärts schreitend gegeneinander, wobei hier wie so oft bei Bach mit Dissonanzen und Konsonanzen gespielt wird. Im Mittelteil bereitet Pärt mithilfe einer gemessenen Abfolge allmählich zunehmender Phrasen und durch Vorausnahmen des kurzen, majestätischen Schrittes von cis-Moll nach Cis-Dur den Boden für einen funkelnden Höhepunkt auf die Worte „lumen ad revelationem“ („ein Licht, das die Heiden erleuchtet“) vor.

aus dem Begleittext von Meurig Bowen © 2003
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Pärt: Tintinnabuli
CDGIM0492 March 2015 Release
Pärt: Triodion & other choral works
CDA30013Hyperion 30th Anniversary series
Pärt: Triodion & other choral works
CDA67375
Pärt: Triodion & other choral works
This album is not yet available for downloadSACDA67375Super-Audio CD — Deleted

Details

Track 2 on CDA30013 [7'33] Hyperion 30th Anniversary series
Track 2 on CDA67375 [7'33]
Track 2 on SACDA67375 [7'33] Super-Audio CD — Deleted
Part 1: Nunc dimittis
Track 10 on CDGIM049 [1'44] 2 March 2015 Release
Part 2: Quia viderunt oculi mei
Track 11 on CDGIM049 [2'47] 2 March 2015 Release
Part 3: Gloria
Track 12 on CDGIM049 [1'18] 2 March 2015 Release

Track-specific metadata for CDA30013 track 2

Artists
ISRC
GB-AJY-03-37502
Duration
7'33
Recording date
5 January 2003
Recording venue
Temple Church, London, United Kingdom
Recording producer
Mark Brown
Recording engineer
Julian Millard
Hyperion usage
  1. Pärt: Triodion & other choral works (CDA30013)
    Disc 1 Track 2
    Release date: October 2010
    Hyperion 30th Anniversary series
  2. Pärt: Triodion & other choral works (CDA67375)
    Disc 1 Track 2
    Release date: September 2003
  3. Pärt: Triodion & other choral works (SACDA67375)
    Disc 1 Track 2
    Release date: November 2004
    Deletion date: January 2011
    Super-Audio CD — Deleted
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