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String Quartet No 1 in G major, Op 44

composer
15-22 August 1891; commissioned by and dedicated to the Newcastle Chamber Music Society; first performed in Newcastle by the Cambridge University Musical Society Quartet on 22 January 1892

 
Textural invention is at once evident in the opening of the String Quartet No 1 in G major, Op 44, where a pleasing thematic idea in the first violin is supported by a duet of running quaver counterpoint in the second violin and viola with punctuating pizzicato crotchets in the cello. The idea is subsequently developed by the cello as the paragraph expands, both in range and melody, until Stanford brings us to a pivotal Neapolitan harmony. Here the metre slows temporarily as the dynamics fluctuate between p and fp on spacious minim chords before yielding to the cello’s second subject in the dominant. The second group consists of several thematic strands—a broad melody initiated by the cello though continued by the first violin, a dotted figure which becomes increasingly more prominent, and an imitative figure reminiscent of Dvořák’s Symphony No 6—all of which figure prominently in the expansive development. To close the exposition Stanford gives us a reprise of the Neapolitan harmony from the transition and, in Mozartian fashion, a brief restatement of the opening idea. The highly processual development and recapitulation truly reveal the ambitious scope and concept of Stanford’s attitude to ‘absolute music’. Over the course of almost a hundred bars there is a sense of ebb and flow as one mood gives way to another, where a seamless sense of progression and variation provides an underlying continuum for a series of episodes in which thematic strands from the exposition emerge in new guises. Moreover, Stanford’s innate instinct for drama surfaces not only at climaxes but also at points of tonal catastrophe, notable instances being the re-appearance of the second subject (in C minor) and further tranquil interpretation of this material in D flat, an event which serves to calm the development’s more agitated disposition. An impression of transformation and developing variation also permeates the recapitulation, most notably in the extended coda where expositional ‘memories’ and developmental transformations are given further oxygen.

The Scherzo owes its variational rondo form to Brahms’s Symphony No 2. Each of the rondo repeats gives a different ‘version’ of the opening idea, while two ‘trios’ (marked Presto) are interrelated by material although they differ in their metrical treatment. A broad, generous diatonic melody, so abundant in Stanford’s mature instrumental works, occupies a central place in the slow movement. On its return Stanford adds an equally sonorous countermelody in the viola, the added texture of which provides a platform for the second subject’s impassioned climax. A gigue-like spirit infuses the fugal opening of the finale and the contrapuntal demeanour of this movement is disrupted only momentarily by the longer note-values of the second subject (though even here the gigue rhythms continue to pervade the background). It is a movement for virtuosos and was no doubt written with the accomplishment of Gompertz’s CUMS Quartet (which included Haydn Inwards, Emil Kreuz and Charles Ould) in mind.

The first performance of the Op 44 Quartet, by the CUMS Quartet, took place in Newcastle on 22 January 1892. The composer was not there to hear it since, in the weeks immediately prior to the performance, the influenza epidemic, so feared by Dvořák, spread to Ireland and was responsible for the death of Stanford’s four closest relatives including his mother. But after a holiday convalescing in Limerick to recover what he described to J A Fuller Maitland as his ‘scattered and stunned senses’, he heard Gompertz and the quartet play the work in Cambridge on 17 February. It was given its London premiere at a Monday Popular Concert at St James’s Hall on 27 November 1893, with Lady Hallé, Alfred Gibson, Kreuz and Piatti, where it gained the approbation of Bernard Shaw.

The Op 44 Quartet was dedicated to the Newcastle Chamber Music Society.

from notes by Jeremy Dibble © 2005

Les trouvailles de texture sont flagrantes dès l’ouverture du Quatuor à cordes nº 1 en sol majeur, op.44, où une plaisante idée thématique, au premier violon, est soutenue par un duo second violon/alto, qui exécute un contrepoint de croches ininterrompu, ponctué de noires en pizzicato au violoncelle. Puis, l’idée est développée par ce dernier à mesure que le paragraphe gagne en ampleur, dans l’étendue comme dans la mélodie, jusqu’à ce que Stanford nous amène à une harmonie napolitaine pivot. Le mètre ralentit alors temporairement, la dynamique fluctant entre p et fp, sur de spacieux accords de blanches, avant de céder au second sujet du violoncelle, à la dominante. Le second groupe réunit plusieurs fils thématiques—une mélodie ample, initiée par le violoncelle, mais développée par le premier violon; une figure pointée, de plus en plus prééminente; et une figure imitative rappelant la Symphonie nº 6 de Dvořák—, qui occupent tous une place de choix dans le développement expansif. Stanford clôt l’exposition en reprenant l’harmonie napolitaine de la transition et en réénonçant brièvement l’idée d’ouverture, à la mode mozartienne. Le développement extrêmement fonctionnel et la réexposition révèlent véritablement l’envergure ambitieuse de Stanford, son attitude envers la «musique pure». Comme une atmosphère s’efface devant une autre, une sensation de flux et de reflux se dégage sur presque cent mesures, cependant qu’un sentiment homogène de progression et de variation offre tout un continuum sous-jacent à une série d’épisodes où les fils thématiques de l’exposition surgissent sous de nouveaux dehors. Qui plus est, l’instinct stanfordien du drame affleure non seulement aux apogées, mais en des points de catastrophe tonale, telles la réapparition du second sujet (en ut mineur) et la paisible interprétation ultérieure de ce matériau en ré bémol, laquelle sert à calmer la nature plus agitée du développement. Une impression de transformation et de variation en devenir baigne aussi la réexposition, surtout dans la coda prolongée, où les «souvenirs» de l’exposition et les métamorphoses du développement reçoivent un surcroît d’oxygène.

Le Scherzo doit sa forme de rondo varié à la Symphonie nº 2 de Brahms. Chacune des reprises du rondo donne sa «version» de l’idée d’ouverture, tandis que deux «trios» (marqués Presto) sont en corrélation sur le plan du matériau, mais pas du traitement métrique. Une ample et généreuse mélodie diatonique, si fréquente dans les œuvres instrumentales de la maturité de Stanford, est au centre du mouvement lent. À son retour, le compositeur ajoute un contre-thème tout aussi sonore, à l’alto, dont la texture sert de tremplin à l’apogée fervent du second sujet. Un parfum de gigue flotte sur l’ouverture fuguée du finale, et le comportement contrapuntique de ce mouvement n’est que brièvement interrompu par les valeurs de note plus longues du second sujet (même si, là encore, les rythmes de gigue continuent d’envahir l’arrière-plan sonore). Ce mouvement pour virtuoses fut sans aucun doute écrit en pensant au talent du Quatuor de la CUMS—réunion de Richard Gompertz, son initiateur (élève de Joachim), Haydn Inwards, Emil Kreuz et Charles Ould—, qui créa l’op.44 le 22 janvier 1892, à Newcastle. L’œuvre fut dédiée à la Newcastle Chamber Music Society.

extrait des notes rédigées par Jeremy Dibble © 2005
Français: Hypérion

Das Streichquartett Nr. 1 in G-Dur, op. 44, wird einfallsreich eröffnet: ein schönes thematisches Motiv in der ersten Geige wird von kontrapunktisch laufenden Achteln in der zweiten Geige und Bratsche, sowie von interpunktierten Pizzicato-Vierteln im Cello begleitet. Darauf wird das Motiv vom Cello weiterentwickelt, Melodie und Umfang werden ausgedehnt, bis wir an einem Wendepunkt mit neapolitanischer Harmonie ankommen. Hier bremst der Rhythmus kurz ab und die Dynamik bewegt sich zwischen p und fp auf mächtigen Halben-Akkorden hin und her, bevor sie sich dem zweiten Thema des Cellos in der Dominante fügt. Der zweite Teil besteht aus mehreren thematischen Strängen—eine breitangelegte Melodie, die vom Cello begonnen, dann allerdings von der ersten Geige weitergeführt wird, eine punktierte Figur, die zunehmend an Prominenz gewinnt und eine Figur, die an Dvořáks Symphonie Nr. 6 erinnert—die alle in der enormen Durchführung eine prominente Rolle spielen. Um die Exposition zu beenden, lässt Stanford noch einmal die neapolitanische Harmonie der Überleitung erklingen und, in Mozartscher Manier, kommt noch einmal kurz auf das Anfangsmotiv zurück. Die Durchführung und Reprise enthüllen den anspruchsvollen Umfang und das Konzept Stanford von „absoluter Musik“. Über fast 100 Takte hinweg herrscht ein gewisses Auf und Ab, je nach Stimmung; ein nahtloses Ineinanderübergehen und die Vielfältigkeit sind die Basis, das Kontinuum für mehrere Episoden, in denen die thematischen Stränge der Exposition in neuer Gestalt erscheinen. Zudem kommt Stanfords instinktiver Sinn für Drama nicht nur bei Höhepunkten zum Vorschein, sondern auch bei tonalen Katastrophen, so etwa bei der Wiederholung des zweiten Themas (in c-Moll) und bei der ruhigeren Interpretation dieses Materials in Des-Dur, wobei die aufgewühlte Disposition der Durchführung etwas gedämpft wird. Auch die Reprise ist durchdrungen von Umgestaltungen und sich entwickelnden Erneuerungen, besonders in der ausgedehnten Coda, wo den „Erinnerungen“ an die Exposition und den Transformationen der Durchführung eine extra Dosis Sauerstoff zugeführt wird.

Die Inspirationsquelle für die reichhaltige Rondoform des Scherzo ist die zweite Symphonie von Brahms. In den Rondo-Wiederholungen erscheint das Anfangsmotiv jeweils in veränderter Form, während in beiden „Trios“ (mit Presto überschrieben) das gleiche Material, jedoch mit verschiedenen Metren, vorkommt. Eine weitschweifige, großzügig angelegte Melodie, ein typisches Merkmal der reifen Instrumentalwerke Stanfords, nimmt im langsamen Satz eine zentrale Position ein. Bei der Wiederholung dieser Melodie fügt Stanford eine ebenso volltönende Melodie in der Bratsche als Kontrapunkt hinzu: diese Struktur bildet die Basis für den leidenschaftlichen Höhepunkt des zweiten Themas. Der fugale Anfang des Finales ist von einem gigue-artigen Geist bestimmt und das kontrapunktische Auftreten dieses Satzes wird nur kurz von den längeren Notenwerten des zweiten Themas unterbrochen (obwohl sogar hier die Gigue-Rhythmen im Hintergrund noch überwiegen). Es ist dies ein virtuoser Satz und war sicherlich für das hochbegabte CUMS-Quartett gedacht, das von Joachims Schüler Richard Gompertz zusammengestellt worden war (zu dessen Mitgliedern Haydn Inwards, Emil Kreuz und Charles Ould gehörten). Die erste Aufführung des Quartetts op. 44 fand mit dem CUMS-Quartett in Newcastle am 22. Januar 1892 statt. Es ist der Newcastle Chamber Music Society gewidmet.

aus dem Begleittext von Jeremy Dibble © 2005
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Stanford: String Quartets Nos 1 & 2
CDH55459
Hyperion monthly sampler – July 2014
FREE DOWNLOADHYP201407Download-only monthly sampler

Details

Movement 1: Allegro assai
Movement 2: Poco allegro e grazioso – Presto – Tempo I – Presto – Tempo I
Movement 3: Largo con molto espressione
Movement 4: Allegro molto
Track 4 on CDH55459 [5'31]
Track 7 on HYP201407 [5'31] Download-only monthly sampler

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