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Piano Trio in D major 'Ghost', Op 70 No 1

composer
September 1808; first performed chez the dedicatee, Countess Marie von Erdödy, on 10 December 1801

 
In the Op 1 trios Beethoven had already given the two string instruments more of the limelight than they had enjoyed in the keyboard-dominated trios of Mozart and Haydn. But with the Op 70 trios their emancipation is complete. The three instruments now discourse as equals in kaleidoscopically varied textures, rich in the free contrapuntal interplay that is one of the glories of the Viennese classical style. In the D major, the only one of Beethoven’s mature piano trios in three movements, the explosive unison opening is immediately countered by a dissonant, disorientating F natural high in the cello’s plangent tenor register; the cello then slips back into D major with a beseeching lyrical melody that passes in turn to violin and piano. This opening at once establishes the highly charged, volatile nature of a movement that trades on abrupt contrasts of texture and dynamics and, in the development, some of the composer’s most rugged, rebarbative imitative writing. Inevitably in Beethoven, the flatward pull of the ‘wrong note’ F natural has long-term structural consequences, both in the recapitulation, where it initiates a poetic expansion of the beseeching cello melody in a remote-sounding B flat major, and in the finale.

The D minor ‘Largo assai ed espressivo’ which spawned the work’s nickname ‘Ghost Trio’ is the slowest slow movement in all Beethoven, and the most impressionistic. The weirdly fragmented thematic material, unstable harmonies and sombre, quasi-orchestral textures, with eerie tremolos in the bowels of the keyboard, combine to produce music of extraordinary tension and Gothic gloom. And it is no surprise to discover that Beethoven noted down the brooding opening theme among sketches for the Witches’ music in a projected Macbeth opera. The finale restores us to a world of convivial normality, with its supple, gracious themes and crystalline textures. There is whimsical humour, too, in the main theme’s hesitations and harmonic feints, deliciously amplified in the coda, while the implications of the first movement’s stray F natural make themselves felt in the brusque or ruminative shifts to distant flat keys.

from notes by Richard Wigmore © 2003

Dans les Trios opus 1, Beethoven avait déjà placé les deux instruments à cordes en exergue, bien plus que ce que Mozart et Haydn dans leurs trios dominés par le clavier. Mais, avec l’opus 70, leur émancipation est totale. Les trois instruments dialoguent entre égaux en un kaléidoscope de textures variées, riche de ce jeu en contrepoint libre qui est une des gloires du style classique viennois. Dans le Trio en ré majeur, le seul des trios avec piano de maturité de Beethoven à être en trois mouvements, l’introduction en un unisson explosif est contrée par un fa naturel aigu, dissonant et désorientant, au violoncelle, énoncé dans le registre plaintif de ténor. Le violoncelle renoue ensuite avec le ré majeur à travers une mélodie lyrique et suppliante qui traverse à tour de rôle le violon et le piano. Cette entrée en matière établit d’emblée la nature hautement chargée et volatile du mouvement qui s’appuie sur des contrastes abrupts de textures et de nuances, et par endroits dans le développement, sur une écriture en imitation parmi les plus rébarbatives et accidentées du compositeur. Inévitablement chez Beethoven, l’attraction bémolisante de la « mauvaise note », fa bécarre, a des conséquences à long terme sur la structure, aussi bien dans la réexposition où elle engendre une expansion poétique de la mélodie suppliante du violoncelle dans un si bémol majeur lointain, que dans le finale.

Le « Largo assai ed espressivo » en ré mineur qui a valu au trio son surnom de « Geister-Trio » [Trio des esprits ou Trio des fantômes] est le mouvement le plus lent de toute l’œuvre de Beethoven, et le plus impressionniste. Le matériau thématique bizarrement fragmenté, les harmonies instables et sombres, les textures quasi orchestrales avec des trémolos sinistres dans les entrailles du piano, s’associent pour produire une musique d’une tension extraordinaire, d’une noirceur toute gothique. Et il n’est pas surprenant de découvrir que Beethoven avait noté l’ample thème initial au sein des esquisses destinées à une musique de sorcières pour un opéra qu’il projetait sur Macbeth. Le finale nous ramène vers un univers de normalité conviviale, avec ses thèmes souples et gracieux, et ses textures cristallines. On y découvre un humour saugrenu, aussi, dans les hésitations du thème principal et les feintes harmoniques, délicieusement amplifiées dans la coda, tandis que les conséquences du fa bécarre du premier mouvement se font ressentir dans les déplacements brusques ou pensifs dans les tonalités lointaines.

extrait des notes rédigées par Richard Wigmore © 2003
Français: Isabelle Battioni

Schon in den Trios op. 1 hatte Beethoven die beiden Streicher mehr in den Vordergrund gerückt, als dies bei den vom Klavier bestimmten Trios von Mozart und Haydn der Fall gewesen war. In den Werken op. 70 ist die Emanzipation von Geige und Cello jedoch vollendet. Die drei Instrumente verkehren nun gleichberechtigt in kaleidoskopisch vielfältigen Texturen miteinander, reich an jenem freien kontrapunktischen Zusammenspiel, das zu den Glanzleistungen der Wiener Klassik zählt. Im D-Dur-Trio, dem einzigen dreisätzigen Werk unter Beethovens reifen Klaviertrios, wird der explosiven Unisono-Einleitung sofort ein dissonantes, desorientierendes F ohne Vorzeichen hoch droben im klangvollen Tenorregister des Cellos entgegengesetzt; dann kehrt das Cello nach D-Dur zurück, und zwar mit einer flehentlich lyrischen Melodie, die nacheinander von Geige und Klavier aufgenommen wird. Dieser Anfang etabliert unmittelbar den gefühlsgeladenen, impulsiven Charakter eines Satzes, der sich abrupte strukturelle und dynamische Kontraste zunutze macht und in der Durchführung imitative Stimmführung enthält, wie sie der Komponist kaum je robuster und widerspenstiger geschrieben hat. Wie bei Beethoven nicht anders zu erwarten, hat der Drang des “falschen Tons” F zur Erniedrigung langfristige strukturelle Konsequenzen, sowohl in der Reprise, wo er eine poetische Erweiterung der flehentlichen Cellomelodie im abseitig wirkenden B-Dur bewirkt, als auch im Finale.

Das “Largo assai ed espresssivo” in d-Moll, das dem Werk den Beinamen “Geistertrio” eintrug, ist der langsamste Satz im gesamten Beethovenschen Œuvre, und auch der am ehesten impressionistische. Das seltsam bruchstückhafte Themenmaterial, instabile Harmonien und gemessene, quasi orchestrale Texturen mit unheimlichen Tremoli in den Tiefen der Klaviatur verbinden sich zu Musik von außerordentlicher Spannung und schauerlich-romantischer Düsternis. Da kann die Enthüllung nicht überraschen, dass sich Beethovens Skizzen des brütenden Eröffnungsthemas inmitten von Entwürfen zur Hexenmusik einer geplanten Macbeth-Oper finden. Das Finale mit seinen geschmeidigen, graziösen Themen und kristallklaren Texturen führt uns in eine Welt fröhlicher Normalität zurück. Es enthält auch launigen Humor in den Verzögerungen und harmonischen Finten des Hauptthemas, die in der Coda noch aufs Köstlichste ausgeführt werden, während die Implikationen des abwegigen F aus dem Kopfsatz sich in den brüsken oder grüblerischen Übergängen in entlegene b-Tonarten bemerkbar machen.

aus dem Begleittext von Richard Wigmore © 2003
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Beethoven: The Complete Music for Piano Trio
CDS44471/44CDs Boxed set (at a special price)
Beethoven: The Complete Music for Piano Trio, Vol. 1
Studio Master: CDA67327Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Movement 1: Allegro vivace e con brio
Track 1 on CDA67327 [9'58]
Track 1 on CDS44471/4 CD1 [9'58] 4CDs Boxed set (at a special price)
Movement 2: Largo assai ed espressivo
Track 2 on CDA67327 [8'27]
Track 2 on CDS44471/4 CD1 [8'27] 4CDs Boxed set (at a special price)
Movement 3: Presto
Track 3 on CDA67327 [7'28]
Track 3 on CDS44471/4 CD1 [7'28] 4CDs Boxed set (at a special price)

Track-specific metadata for CDS44471/4 disc 1 track 1

Allegro vivace e con brio
Artists
ISRC
GB-AJY-03-32701
Duration
9'58
Recording date
30 October 2001
Recording venue
Henry Wood Hall, London, United Kingdom
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Tony Faulkner
Hyperion usage
  1. Beethoven: The Complete Music for Piano Trio, Vol. 1 (CDA67327)
    Disc 1 Track 1
    Release date: January 2003
  2. Beethoven: The Complete Music for Piano Trio (CDS44471/4)
    Disc 1 Track 1
    Release date: October 2011
    4CDs Boxed set (at a special price)
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