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Sechs Hölderlin-Fragmente

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Although now regarded as one of the greatest lyric poets in the German language, Friedrich Hölderlin (1770–1843) died insane and in obscurity. It was only in the twentieth century that his genius was recognized, above all in naturalizing the forms and spirit of Greek poetry into the German language. As already observed, Britten chose his texts with care. First comes Menschenbeifall (‘Applause of men’), an appropriate choice for a work dedicated to the composer’s friend and patron. As in the first of the Britten’s Michelangelo Sonnets, the piano strides proudly across the keyboard, before parodying the empty chatter of the crowd in bright staccato chords that seem to embody the sound of the German word ‘Quatsch’ (meaning both ‘chatter’ and ‘rubbish’). Only at the end does a gradual diminuendo suggest Britten’s scepticism about his own nearness to the gods. The second song, Die Heimat, is the most overtly Romantic and lyrical of the six. Falling sixths in the voice part evoke the singer’s happiness at returning home, carried on a stream of smoothly flowing triplets and supported by an echoing voice in the piano part. The warm sunset glow of this song perhaps reflects the peaceful home to which Pears and Britten were often welcomed by their German friends.

By contrast, Sokrates und Alcibiades is illumined by the bright, clear sunlight of Classical Greece. In a deftly simple gesture, Britten accompanies Alcibiades’ question with a single line of melody, as if played on an antique flute, which then reveals itself as the vocal melody to which Socrates frames his reply. (Those familiar with Death in Venice will recognize a similar lucidity in the passage where Aschenbach, in love with the boy Tadzio, questions an imaginary Socrates on the subject of passion and beauty.) In composing the fourth song, Britten must have been aware of parallels with Goethe’s poem Ganymed, of which he and Pears were sublime interpreters in Schubert’s version. But instead of the languorous ecstasy and heavenly apotheosis of Ganymede, Die Jugend is all childish play, with its tapping drum and wildly careering quavers, until the last page when Nature’s burgeoning trills finally bring the singer to manhood, with a ringing top G.

In contrast to such youthful exuberance, Hälfte des Lebens addresses the melancholy of middle life, with its sense that what has ripened is already overblown and can only now look forward to a cold and wintry old age. Here again Britten seems to echo Schumann, in both the weighty triplets of the piano part and the droopingly chromatic vocal line, while in the final song, Die Linien des Lebens, he returns to the more intellectual mode of Hugo Wolf. In music that is almost better appreciated by the eye than by the ear, traces of a kind of scala enigmatica creep insect-like across the page, only gradually coalescing into the harmony suggested by Hölderlin’s peroration. Despite its triumphant ending, it must be admitted that Britten’s setting brings the cycle to a rather austere conclusion. Musically satisfying perhaps, but with just a hint of more head than heart involved in its composition, and it may be this apparent austerity that lies behind the cycle’s relative neglect by performers.

from notes by Roger Vignoles © 2005

Aujourd’hui regardé comme l’un des plus grands poètes lyriques d’expression allemande, Friedrich Hölderlin (1770–1843) est pourtant mort fou, dans l’anonymat. Et il fallut attendre le XXe siècle pour que son génie fût reconnu, surtout son don pour acclimater en langue allemande les formes et l’âme de la poésie grecque. La première mélodie, Menschenbeifall (Les applaudissements des hommes), est un choix judicieux pour une œuvre dédiée à un ami et mécène – Britten, rappelons-le, sélectionnait ses textes avec soin. Comme dans le premier des Michelangelo Sonnets, la partie de piano parcourt fièrement le clavier avant de parodier le vide babillage de la foule en de brillants accords staccato, qui semblent incarner la sonorité du mot allemand «Quatsch» («bavardage», mais aussi «sottises»). C’est seulement à la fin qu’un diminuendo progressif suggère le scepticisme de Britten quant à sa propre proximité avec les dieux. La deuxième mélodie, Die Heimat, est la plus ouvertement romantique et lyrique des six. Des sixtes descendantes, à la voix, traduisent le bonheur du chanteur à rentrer chez lui, porté sur un torrent de triolets au flux régulier, que soutient une voix en écho, au piano. Le chaleureux flamboiement, tout en coucher de soleil, de cette mélodie reflète peut-être la paisible demeure dans laquelle Pears et Britten furent souvent accueillis par leurs amis allemands.

Sokrates und Alcibiades est, elle, illuminée par la brillante et éclatante lumière de la Grèce classique. Dans un geste habilement simple, Britten accompagne la question d’Alcibiade par une seule ligne de mélodie, comme jouée sur une flûte antique, qui s’avère ensuite être la mélodie vocale sur laquelle Socrate élabore sa réponse. (Les familiers de Mort à Venise reconnaîtront une limpidité comparable dans le passage où Aschenbach, épris du tout jeune Tadzio, interroge un Socrate imaginaire sur la passion et la beauté.) En composant la quatrième mélodie, Britten dut être conscient de parallèles avec Ganymed, le poème de Goethe que Pears et lui interprétèrent sublimement, dans sa version schubertienne. Mais au lieu de l’extase langoureuse et de l’apothéose céleste de Ganymède, Die Jugend nous offre un jeu tout enfantin, avec son tambour frappé en douceur et ses croches filant à toute allure, jusqu’à la dernière page, lorsque les trilles bourgeonnants de la nature conduisent finalement le chanteur à l’âge d’homme et à un sol aigu retentissant.

Aux antipodes de cette exubérance juvénile, Hälfte des Lebens s’intéresse à la mélancolie de la mi-vie, avec ce sentiment que ce qui a mûri commence déjà à se faner et ne peut plus espérer, désormais, qu’une vieillesse indifférente et glaciale. De nouveau, Britten semble faire écho à Schumann, dans les pesants triolets pianistiques comme dans la ligne vocale au chromatisme fléchissant, avant de revenir, avec la dernière mélodie (Die Linien des Lebens) au mode plus intellectuel de Hugo Wolf. Dans une musique que l’œil apprécie presque mieux que l’oreille, les traces d’une sorte de scala enigmatica rampent sur la page, comme des insectes, ne se fondant que peu à peu dans l’harmonie suscitée par la péroraison d’Hölderlin. Force est de reconnaître que, nonobstant sa fin triomphante, cette mise en musique conclut le cycle de manière plutôt austère. Ce qui est peut-être satisfaisant sur le plan musical. Mais la tête a légèrement primé sur le cœur, et cette apparente austérité peut expliquer le relatif désintéret des interprètes pour ce cycle.

extrait des notes rédigées par Roger Vignoles © 2005
Français: Hypérion

Obwohl Friedrich Hölderlin (1770–1843) heutzutage als einer der größten Lyriker der deutschen Sprache anerkannt wird, starb er geistig umnachtet und völlig vergessen. Erst im 20. Jahrhundert erkannt man sein Genie, besonders bei der Übertragung der Formen und des Geistes griechischer Dichtung in die deutsche Sprache. Wie schon gesagt, wählte Britten seine Texte sorgfältig aus. Zuerst kommt Menschenbeifall, eine passende Entscheidung für ein Werk, das dem Freund und Schutzherren des Komponisten gewidmet ist. Wie im ersten der Michelangelo-Sonette schreitet auch hier das Klavier mit großen Schritten stolz auf der Tastatur aus, bevor es das leere Geschnatter der Menge in hellen, staccato gespielten Akkorden parodiert, die den Klang des Wortes „Quatsch“ nachzuahmen scheinen. Nur am Ende lässt ein allmähliches Diminuendo Brittens Skepsis an seiner eigenen Nähe zu Gott ahnen. Das zweite Lied, Die Heimat, ist bei weitem das romantischste und lyrischste der sechs Lieder. Absteigende Sechsten in der Gesangsstimme beschwören die Freude des Sängers bei seiner Rückkehr nach Hause. Getragen wird er von einem Strom sanft fließender Triolen und einer imitierenden Klavierstimme. Die dieses Lied beherrschende warme Abendstimmung spiegelt vielleicht das friedliche Heim wieder, in das Pears und Britten häufig von ihren deutschen Freunden eingeladen wurden.

Dagegen wird Sokrates und Alcibiades von dem hellen, klaren Sonnenlicht des klassischen griechischen Altertums erfüllt. In einer geschickt eingesetzten einfachen Geste begleitet Britten Alcibiades’ Frage mit einer einzigen Melodiestimme, als ob sie auf einer altertümlichen Flöte gespielt würde, die sich dann als die Gesangsmelodie herausstellt, auf die Sokrates seine Antwort formuliert. (Diejenigen, die mit dem Tod in Venedig vertraut sind, erinnern sich vielleicht an eine ähnlich klare Passage, wo der in den Jungen Tadzio verliebte Aschenbach einen imaginären Sokrates über das Thema Leidenschaft und Schönheit befragt.) Beim Komponieren des vierten Liedes muss sich Britten der Parallelen mit Goethes Ganymed bewusst gewesen sein, den er und Pears in Schuberts Fassung hervorragend interpretierten. Aber anstelle der schwülen Ekstase und himmlischen Apotheose im Ganymed ist Die Jugend mit ihrer pochenden Trommel und den wild galoppierenden Achteln nur ein harmloses Spiel. Auf der letzten Seite kündigen allerdings die knospenden Triller der Natur den Eintritt des Sängers ins Mannesalter an, mit einem schallenden hohen G.

Im Gegensatz zu solch jugendlichem Überschwang richtet sich die Hälfte des Lebens auf die Melancholie des mittleren Alters mit seinem Gefühl, dass das Gereifte schon überreif ist und sich nur noch auf ein kaltes und winterliches Greisenalter freuen kann. Hier scheint sich Britten wieder an Schumann anzulehnen, sowohl in den schweren Triolen der Klavierstimme als auch in der absteigenden chromatischen Gesangslinie. Im letzten Lied, Die Linien des Lebens, kehrt Britten zur intellektuelleren Art von Hugo Wolf zurück. In der Musik kann das fast besser vom Auge als vom Ohr erfasst werden. Spuren von einer Art „Scala enigmatica“ kriechen wie Insekten über die Seite und verbinden sich nur allmählich zu den in Hölderlins Text vorgeschlagenen Harmonien. Zugegebenermaßen führt Britten den Zyklus trotz des triumphierenden Endes zu einem eher herben Abschluss. Das mag aus musikalischer Sicht verständlich sein, ist aber vielleicht der Kopfarbeit ein kleines bisschen mehr verschuldet als dem Herzen. Womöglich ist diese Herbheit der Grund, warum der Zyklus von Interpreten relativ selten aufgeführt wird.

aus dem Begleittext von Roger Vignoles © 2005
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Britten, Finzi & Tippett: Songs
CDA67459

Details

No 1: Menschenbeifall
Track 27 on CDA67459 [1'32]
No 2: Die Heimat
Track 28 on CDA67459 [2'22]
No 3: Sokrates und Alcibiades
Track 29 on CDA67459 [2'02]
No 4: Die Jugend
Track 30 on CDA67459 [1'52]
No 5: Hälfte des Lebens
Track 31 on CDA67459 [2'03]
No 6: Die Linien des Lebens
Track 32 on CDA67459 [2'38]

Track-specific metadata for CDA67459 track 29

Sokrates und Alcibiades
Artists
ISRC
GB-AJY-05-45929
Duration
2'02
Recording date
13 February 2004
Recording venue
All Saints' Church, East Finchley, London, United Kingdom
Recording producer
Mark Brown
Recording engineer
Julian Millard
Hyperion usage
  1. Britten, Finzi & Tippett: Songs (CDA67459)
    Disc 1 Track 29
    Release date: February 2005
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