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Temporal Variations

composer

 
Britten had already written his deft Two Insect Pieces for oboe and piano in 1935 when in the following year he returned to the medium with something more substantial. The next work to be completed after Our Hunting Fathers, the Temporal Variations are based on a lean and hungry funeral march ‘theme’ that seems unable to escape from its semitonal point of departure. The theme is as much a kind of wordless recitative as anything resembling a melody as such, and Britten exploits this loose shape in a number of free variations which ennoble or parody it according to the chosen character. In its mixture of menace and gay abandon, beauty and the grotesque, seriousness and slapstick humour we may glimpse something of the appeal which Shostakovich was to make to Britten when he encountered that composer’s music for the first time in his opera Lady Macbeth in London the following year. And if Britten steals unashamedly from Mahler, Bartók, Ravel and Schoenberg in these Variations of 1935 it is interesting that the March (III) was to provide the source for a striking bit of self-borrowing when he came to write the Marcia fourth movement of his Sonata for cello and piano in 1961. It is fascinating also to catch a glimpse in Oration (II) of the gleaming fanfare imagery of ‘Let the florid music praise’ in the forthcoming Auden cycle, On this Island, a type of imagery more thoroughly to be exploited in the cyclic process of Les Illuminations.

from notes by Eric Roseberry © 1995

En 1935, Britten avait déjà écrit Two Insect Pieces, deux pièces virtuoses pour hautbois et piano, lorsqu’il renoua avec le genre dans un style plus solide l’année suivante. Après Our Hunting Fathers, Britten réalisa ses Temporal Variations sur un «thème» de marche funèbre dépouillée qui semble incapable de s’éloigner de son point de départ en demi-tons. Le thème constitue tout autant une sorte de récitatif sans paroles qu’à une véritable mélodie. Britten exploite cette forme flottante à travers un certain nombre de variations libres qui l’ennoblissent ou la parodient selon le caractère choisi. Dans son mélange de menace et d’abandon joyeux, de beauté et de grotesque, de sérieux et d’humour bouffon, on entraperçoit l’attrait que Chostakovitch allait exercer sur Britten lorsque celui-ci découvrit pour la première fois à Londres la musique du compositeur soviétique l’année suivante, avec son opéra Lady Macbeth. De même, si dans ces Variations de 1935 Britten s’inspira sans complexe de Mahler, Bartók, Ravel et Schoenberg, il est intéressant de noter que lors de la composition du quatrième mouvement intitulé «Marcia» de sa Sonate pour violoncelle et piano en 1961 il emprunta le matériau thématique à sa propre Marche (III) de ces Variations. Il est également fascinant d’entrevoir, dans Oration (II), des images de la fanfare rayonnante de «Let the Florid Music Praise» du cycle On this Island qu’il préparait alors sur un poème d’Auden; cette sorte d’imagerie sera travaillée plus minutieusement dans le développement cyclique des Illuminations.

extrait des notes rédigées par Eric Roseberry © 1995
Français: Catherine Loridan

Britten hatte 1935 seine flinken Two Insect Pieces für Oboe und Klavier schon geschrieben, als er im folgenden Jahr mit etwas Gehaltvollerem zu diesem Medium zurückkehrte. Das nächste Werk nach Our Hunting Fathers, die Temporal Variations, baut sich auf einem mageren, hungrigen „Trauermarschthema“ auf, das seiner semitonalen Abschiedsstimmung kaum entfliehen zu können scheint. Das Thema ist ebenso eine Art wortlosen Rezitativs wie alles, das einer Melodie gleichkommen könnte, und Britten macht sich dieser lockeren Form mit einer Reihe von freien Variationen zunutze, die es je nach Art des gewählten Charakters veredeln oder parodieren. In seiner Mischung aus Drohung und fröhlicher Ausgelassenheit, Schönheit und Groteske, Ernst und Komik können wir etwas von dem Reiz erkennen, den Schostakowitsch für Britten hatte, als er die Musik dieses Komponisten zurn ersten Mal in dessen Oper Lady Macbeth im London im folgenden lahr kennenlernte. Und wenn sich Britten in diesen Variations von 1935 dreist des Materials von Mahler, Bartók, Ravel und Schönberg bedient, so ist es doch interessant daß der Marsch (III) die Quelle far einen auffilligen Eigendiebstahl liefern würde, als er sich 1961 daran machte, den vierten Marcia-Satz seiner Sonate für Cello und Klavier zu schreiben. Auch fasziniert der kurze Blick in Oration (II) auf das glänzende Fanfarenbild von „Let the Florid Music Praise“ im zukunftigen Auden-Zyklus On this Island einer Darstellungsweise, die im zyklischen Fortschritt von Les Illuminations eingehender behandelt wird.

aus dem Begleittext von Eric Roseberry © 1995
Deutsch: Meckie Hellary

Recordings

Britten: Music for Oboe & Music for Piano
CDH55154Archive Service

Details

Movement 1: Theme: Andante rubato
Movement 2: Oration: Lento quasi recitativo
Movement 3: March: Alla marcia
Movement 4: Exercises: Allegro molto e fuoco
Movement 5: Commination: Adagio con fuoco
Movement 6: Chorale: Molto lento
Movement 7: Waltz: Allegretto rubato
Movement 8: Polka: Tempo di Polka – Allegro
Movement 9: Resolution: Maestoso, ma non troppo lento

Track-specific metadata

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