Sinfonietta, Op 1

composer
June to July 1932

 
It was Erwin Stein who first noted the influence of Schoenberg – and in particular his first Chamber Symphony – on Britten’s three-movement Sinfonietta, written during June and July 1932 when Britten was studying composition under John Ireland at the Royal College of Music, London. The hostility of the College towards the radically new ideas of the Second Viennese School was a determining factor in preventing Britten from studying with Berg in 1934. Such music did not interest most of the leading teachers at the College – Ireland and Vaughan Williams among them; but it fascinated Britten’s first composition teacher and principal guiding mentor, Frank Bridge, whose later works bear a remarkable resemblance to mainstream atonal compositions and who surely encouraged his pupil to explore wider horizons.

The Sinfonietta is a remarkably assured example of Britten’s earlier compositions. The instrumentation belies at once his skill in crafting notes which sound as if they were always intended for that particular instrument; there is never any sense of this music feeling ‘scored’ from some kind of piano reduction. The opening bars unfold five interrelated motifs which provide the basis of the material to be heard in all three movements. The intervallic shapes delineated by these motivic units are played out against an important major-seventh pedal point (B flat–A) which itself relates back to the motifs. Schoenberg’s influence can be detected in the way the melodic and harmonic parameters cross-refer.

The sonata form of the first movement yields to an unusual set of variations, marked andante, in the second movement. Their growth from a rather loose organization of the motivic elements, through some impressive development to a moving climax and a recapitulation, is not what one might expect. The term ‘variations’ can be seen to apply to Britten’s persistent reappraisal of the original material. The finale employs once again the intervallic structure of the original motivic set heard at the beginning of the Poco presto ed agitato. Britten’s choice of the Tarantella foreshadows his later ‘dances of death’ in such works as Our Hunting Fathers (1936) or Sinfonia da Requiem (1940).

from notes by Philip Reed © 1996

Erwin Stein fut le premier à relever l’influence de Schoenberg – et notamment de sa première Symphonie de chambre – sur la Sinfonietta en trois mouvements que Britten composa en juin et juillet 1932, alors qu’il étudiait la composition auprès de John Ireland au Royal College of Music de Londres. L’hostilité du College envers les concepts radicalement nouveaux de la seconde École de Vienne empêcha, de manière déterminante, Britten d’étudier avec Berg en 1934. Une telle musique n’intéressait pas la plupart des professeurs émérites du Collège – dont Ireland et Vaughan Williams; mais elle intéressa le premier professeur de composition, et principal mentor, de Britten, Frank Bridge, dont les œuvres ultérieures présentent une extraordinaire ressemblance avec les compositions atonales du courant dominant, et qui encouragea assurément son élève à explorer de plus larges horizons.

La Sinfonietta est un exemple remarquablement plein d’assurance des premières compositions de Britten. D’emblée, l’instrumentation dément son art à travailler des notes qui sonnent comme si elles étaient toujours destinées à cet instrument particulier; nous n’avons jamais la sensation que cette musique fut «orchestrée» à partir d’une quelconque réduction pour piano. Les mesures initiales révèlent cinq motifs interdépendants, qui fournissent la base du matériau de l’ensemble des trois mouvements. Les formes d’intervalles définies par ces unités motiviques sont jouées contre une importante pédale de septième majeure (si bémol–la), qui se rapporte elle-même aux motifs. L’influence de Schoenberg transparaît dans la manière dont les paramètres mélodiques et harmoniques se renvoient.

La forme sonate du premier mouvement produit un assortiment insolite de variations, marquées andante, dans le second mouvement. Leur croissance à partir d’une organisation plutôt lâche des éléments motiviques pour atteindre, via quelque développement impressionnant, un apogée émouvant et une reprise, n’est pas ce à quoi nous pourrions nous attendre. Le terme «variations» peut, à notre sens, s’appliquer au tenace réexamen du matériau original auquel Britten se livre. Une fois encore, le final recourt à la structure d’intervalles du corpus motivique originel présent au début du Poco presto ed agitato. Quant au choix de la tarentelle, il présage des futures «danses macabres» que Britten introduira dans des œuvres comme Our Hunting Fathers (1936) ou Sinfonia da Requiem (1940).

extrait des notes rédigées par Philip Reed © 1996
Français: Hypérion

Es war Erwin Stein, der als erster den Einfluß Schönbergs – und im besonderen seiner Ersten Kammersinfonie – auf Brittens dreisätzige Sinfonietta bemerkte, die Britten im Laufe des Juni und Juli 1932 schrieb, als er Komposition unter John Ireland am Royal College of Music in London studierte. Die ablehnende Einstellung des College radikalen, neuen Ideen der Zweiten Wiener Schule gegenüber war ein entscheidender Faktor, der Britten 1934 davon abhielt, bei Berg zu studieren. Musik solcher Art interessierte die führenden Lehrer – unter ihnen auch Ireland und Vaughan Williams – am College wenig: Aber sie fand das Interesse von Brittens erstem Kompositionslehrer und wichtigstem wegweisenden Mentor Frank Bridge, dessen spätere Arbeiten bemerkenswerte Ähnlichkeit zu den vorherrschenden atonalen Kompositionen aufweisen, und der seinen Schüler mit Sicherheit ermutigte, breitere Horizonte zu erforschen.

Die Sinfonietta ist ein bemerkenswert gutes Beispiel für Brittens frühere Kompositionen. Die Instrumentierung unterliegt unmittelbar seiner Fähigkeit, Noten zu schaffen, die klingen, als wären sie auf eben dieses besondere Instrument gemünzt: Nie ist bei dieser Musik auch nur ein Hauch zu spüren, der das Gefühl hervorruft, eine Art „instrumentierte“ Pianoverkürzung zu sein. Die einleitenden Takte entfalten fünf einander verwandte Motive, die die Basis des Materials ausmachen, das in allen drei Sätzen zu hören ist. Die von diesen motivischen Einheiten umrissenen Intervallformen werden an einem wichtigen siebten Dur-Orgelpunkt (B–A) gespielt, der seinerseits auf die Motive zurückweist. Der Einfluß Schönbergs zeigt sich in der Art und Weise, in der die melodischen und harmonischen Parameter aufeinander verweisen.

Die Sonatenform des ersten Satzes weicht im zweiten einer ungewöhnlichen Reihe von Variationen, die mit Andante markiert sind. Ihre Steigerung von einer eher losen Anordnung motivischer Elemente mittels einiger eindrucksvoller Entwicklungen zu einem bewegenden Höhepunkt und einer Reprise widerspricht allen Erwartungen. Der Begriff „Variation“ drückt Brittens beharrliche Wiederbearbeitung des ursprünglichen Materials aus. Der Abschluß setzt wiederum die Intervallstruktur der ursprünglichen motivischen Elemente ein, die zu Beginn des Poco presto ed agitato zu hören sind. Brittens Wahl der Tarantella ist ein Vorgriff auf seine späteren „Totentänze“ in Werken wie Our Hunting Fathers („Unsere jagenden Väter“) (1936) oder Sinfonia da Requiem (1940).

aus dem Begleittext von Philip Reed © 1996
Deutsch: Ute Mansfeldt

Recordings

Britten: Phaedra & other works
CDH55225Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service

Details

Movement 1: Poco presto ed agitato
Track 18 on CDH55225 [3'53] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 2: Variations
Track 19 on CDH55225 [6'21] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 3: Tarantella
Track 20 on CDH55225 [3'45] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service

Track-specific metadata for CDH55225 track 20

Tarantella
Artists
ISRC
GB-AJY-96-84520
Duration
3'45
Recording date
22 November 1995
Recording venue
Henry Wood Hall, London, United Kingdom
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Antony Howell & Julian Millard
Hyperion usage
  1. Britten: Phaedra & other works (CDA66845)
    Disc 1 Track 20
    Release date: May 1996
    Deletion date: November 2004
    Superseded by CDH55225
  2. Britten: Phaedra & other works (CDH55225)
    Disc 1 Track 20
    Release date: January 2006
    Deletion date: February 2014
    Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service