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Siciliano for a High Ceremony

composer
1953

 
Herbert Howells was possibly one of the most self-effacing composers of the century, seemingly content to devote his energy to encouraging others through his teaching, in particular at the Royal College of Music and St Paul’s Girls’ School, rather than to promoting his own composing career. And yet he developed a style and language which are intensely personal and immediately identifiable. Although he spent only a short part of his working life as an organist he left a substantial body of music for the instrument, including two sets of Psalm-Preludes, four Rhapsodies and two Sonatas. Siciliano for a High Ceremony was written in 1953 and is one of his last works for the instrument. It has that lilting rhythm so typical of the old dance, but with three beats to the bar rather than the usual two or four. After a brief, harmonically enigmatic preamble the right hand plays a long-breathed melody marked to be played tenderly. This is immediately repeated with the addition of the pedals and subtle alterations in the harmony. From then on the piece takes off in a free-flowing rhapsodic way demonstrating Howells’ ability to spin seemingly endless melody from a few telling shapes. The most curious thing about this piece is that the high ceremony of the title was a wedding, possibly of an old flame, in St Giles Cathedral in Edinburgh. Clearly the composer felt the need to concentrate on the serious aspect of the occasion, rather than provide a piece of musical confetti. In any case, this is one of the composer’s most gravely beautiful and expressive works.

from notes by Stephen Westrop © 2000

Herbert Howells fut peut-être l’un des compositeurs les plus effacés de son siècle, préférant manifestement consacrer son énergie à encourager les autres au travers de son enseignement, notamment au Royal College of Music et à St Paul’s Girls’ School, qu’à promouvoir sa propre carrière. Il n’en développa pas moins un style et un langage intensément personnels et immédiatement identifiables. Même s’il ne passa qu’une brève partie de sa vie active comme organiste, il laissa un substantiel corpus de pièces pour orgue, dont deux ensembles de Psalm-Preludes, quatre Rhapsodies et deux sonates. La Siciliano for a High Ceremony – l’une de ses dernières œuvres pour orgue, écrite en 1953 – affecte ce rythme chantant si typique de la vieille danse, mais avec trois temps (au lieu des deux ou quatre habituels) par mesure. Passé un bref préambule, harmoniquement énigmatique, la main droite exécute une longue mélodie, à jouer tendrement et immédiatement reprise, avec ajout de pédales et d’altérations subtiles dans l’harmonie. Dès lors, la pièce s’envole d’une manière librement rhapsodique, qui démontre la capacité de Howells à filer une mélodie apparemment sans fin à partir de quelques formes éloquentes. Fait le plus curieux, la grande cérémonie du titre fut un mariage (peut-être d’un de ses anciens béguins) célébré à St Giles Cathedral (Édimbourg). De toute évidence, le besoin du compositeur de se concentrer sur l’aspect sérieux de la cérémonie prima sur sa volonté d’offrir des confettis musicaux. Quoi qu’il en soit, cette œuvre est l’une des plus expressives et solennellement splendides qu’il ait jamais composées.

extrait des notes rédigées par Stephen Westrop © 2000
Français: Hypérion

Herbert Howells war möglicherweise einer der bescheidensten Komponisten des Jahrhunderts und offenbar damit zufrieden, seine Kräfte zur Förderung anderer einzusetzen, insbesondere als Lehrer am Royal College of Music und an der Mädchenschule St. Paul’s, statt seine eigene Karriere als Komponist voranzutreiben. Und doch entwickelte er einen Stil und eine Ausdrucksform, die zutiefst persönlich und unverkennbar sind. Obwohl er nur eine kurze Spanne seines Arbeitslebens als Organist tätig war, hinterließ er eine erhebliche Menge Musik für das Instrument, darunter zwei Serien von Psalm-Preludes, vier Rhapsodies und zwei Sonaten. Siciliano for a High Ceremony entstand 1953 und ist eines seiner letzten Orgelwerke. Es hat jenen rhythmischen Schwung, der für den alten Tanz so bezeichnend ist, allerdings mit drei Schlägen pro Takt statt der üblichen zwei oder vier. Nach einer kurzen harmonisch vieldeutigen Präambel erklingt in der rechten Hand eine langatmige Melodie, die laut Anweisung zartfühlend zu spielen ist. Sie wird unmittelbar wiederholt, mit zusätzlichem Pedal und subtilen Veränderungen der Harmonik. Von da ab gewinnt das Werk eine frei fließende Rhapsodik, die Howells Fähigkeit beweist, aus wenigen wirkungsvollen Grundelementen scheinbar endlose Melodien zu spinnen. Das seltsamste an diesem Stück ist, daß es sich bei der ‘high ceremony’ des Titels um eine Hochzeitsfeier handelt, möglicherweise die einer ehemaligen Geliebten in der Edinburger Kathedrale St. Giles. Dem Komponisten war es eindeutig darum zu tun, den ernsthaften Aspekt der Zeremonie herauszukehren, statt bloß musikalisches Konfetti zu liefern. Jedenfalls ist dies eines von Howells’ ernstesten, schönsten und ausdrucksvollsten Werken.

aus dem Begleittext von Stephen Westrop © 2000
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Organ Dreams, Vol. 2
CDA67146

Track-specific metadata for CDA67146 track 12

Artists
ISRC
GB-AJY-00-14612
Duration
7'37
Recording date
14 June 1999
Recording venue
Ripon Cathedral, United Kingdom
Recording producer
Paul Spicer
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Organ Dreams, Vol. 2 (CDA67146)
    Disc 1 Track 12
    Release date: May 2000
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