String Quartet in A minor

composer
1947

 
The A minor Quartet had germinated in Walton’s mind since 1939 when the BBC commissioned it; by the end of 1944 he was hard at work on the score which was at last ready for the first performance, a broadcast on the BBC’s then-new Third Programme in May 1947. The public premiere took place the next day. Both performances were by the Blech Quartet. The first performance had been announced for the Wigmore Hall the previous February, but the Quartet was not ready in time.

The first movement has claim to be Walton’s most perfect and original sonata structure, exhibiting a cohesive variety of invention that is immensely resourceful. The cohesion is the clarity of the music, wholly exceptional in immediate post-Second World War art, yet containing a wide range of varied material that is nonetheless organic throughout. The ‘classical’ string-quartet genre caused Walton to adopt ‘classical’ forms, but in ways that are new. We have a double exposition of theme and counterpoint, of lyrical first and gritty second subjects, which is repeated; there then follows a third theme of much rhythmic flexibility, derived from the first and second subjects. The development faces classical precepts head on, nothing less than a four-part fugue on a theme derived from first and second subjects, which flows into a new development, a freer fantasia that modulates beautifully towards the recapitulation, where first and second subjects are compressed. The arrival of the third theme, largely omitted in the development, sets off an original ‘developmental recapitulation’ before the extended coda muses gently on the opening ideas, spaciously and gently arriving at A minor.

The Scherzo (Presto) is placed second, as in the First Symphony, and has a tensile brilliance in contrast to the preceding Allegro, but whose quicksilver ending almost catches us by surprise. The Lento is one of Walton’s finest slow movements—relaxed, yet powerful and hauntingly beautiful, bringing a new character to his instrumental writing. The finale is an outpouring of concentrated energy, reinforcing A minor after the balm of F major in the slow movement, and the Phrygian E (a variant of the classical dominant) of the Scherzo. Structurally it is a rondo which recalls elements from the earlier movements in its varied episodes, which are in turn engulfed in the headlong rush to the breathless final bars.

from notes by Robert Matthew-Walker © 1994

L’idée de ce quatuor naquit et s’épanouit dans l’esprit de Walton après 1939, date à laquelle la BBC lui commisionna cette pièce. À la fin de 1944, il travaillait à la partition. Le morceau fut achevé et diffusé pour la première fois sur la BBC en mai 1947. La première officielle de cette pièce eut lieu le jour suivant. Les deux représentations furent interprétées par le Blech Quartet. Bien que la première publique de cette œuvre avait été initialement programmée au Wigmore Hall en février de la même année, le Quatuor n’était alors pas prêt.

Le premier mouvement peut être considéré à juste titre comme la forme sonate la plus originale et la plus achevée qu’ait composé Walton, offrant en effet une diversité cohésive d’inventions qui témoigne de son extrême habilité en tant que compositeur. Le deuxième mouvement est comme dans la Première Symphonie un Scherzo (Presto). Celui-ci a un brillant et une force souple contrastant avec I’Allegro précédent, mais ces dénouements de vif-argent nous prennent souvent par surprise. Le Lento est un des mouvements lents les plus accomplis qu’ait écrit Walton: modéré, mais vigoureux et d’une beauté obsédante, il apporte une nouvelle lumière sur son talent de compositeur. Le finale est une effusion d’énergie canalisée qui renforce la tonalité en la mineur du mouvement, après la quiétude du fa majeur du mouvement lent et le mi phrygien (une variante de la dominante classique) du Scherzo. Sa structure est un rondo qui fait écho à certains éléments des mouvements précédents dans ses épisodes variés, épisodes qui sont tour à tour engloutis dans le mouvement vertigineux et précipité des dernières mesures fébriles.

extrait des notes rédigées par Robert Matthew-Walker © 1994
Français: Béatrice Lesade

Die Idee zum Quartett in a-moll hatte in Walton seit 1939, dem Jahre, in dem die BBC es in Auftrag gab, gekeimt; am Ende des Jahres 1944 war er in die Arbeit an der Partitur vertieft, die endlich für die Erstaufführung in einer Sendung im damaligen Dritten Programm der BBC im Mai 1947 fertiggestellt wurde. Die öffentliche Premiere fand an folgenden Tage statt. Beide Aufführungen wurden vom Blech-Quartett gegeben. Eigentlich war die Erstaufführung schon im vorangegangenen Februar in der Wigmore Hall geplant worden, doch war das Quartett zu jener Zeit nicht dafür bereit gewesen.

Der erste Satz kann Anspruch darauf erheben, Waltons perfekteste und originalste Sonatenstruktur zu sein, da er eine eng miteinander verbundene Vielzahl äußerst einfallsreicher Erfindungen aufweist.

Das Scherzo (Presto) wurde, wie in der Ersten Sinfonie, auf den zweiten Platz gestellt und besitzt, im Gegensatz zum voraufgehenden Allegro, eine weitgespannte Brillianz, deren lebhafter Schluß uns fast überrascht. Das Lento ist einer von Waltons großartigsten langsamen Sätzen—entspannt und doch kraftvoll und eindringlich schön. Es verleiht seiner Instrumentalmusik einen ganz neuen Charakter. Das Finale ist ein Ausströmen von konzentrierter Energie. Nach dem wohltuenden F-dur des langsamen Satzes und dem phrygischen E (einer Variante der klassischen Dominante) des Scherzos wird im Finale a-moll wieder bestätigt. Strukturell ist es ein Rondo, welches in seinen verschiedenen Episoden Elemente aus früheren Sätzen wieder zurückruft. Diese Elemente wiederum werden fast verschlungen in dem überstürzten Drängen zu den atemlosen Schlußtakten.

aus dem Begleittext von Robert Matthew-Walker © 1994
Deutsch: Angelika Malbert

Recordings

Elgar: String Quartet; Bridge: Idylls; Walton: String Quartet
CDH55218Helios (Hyperion's budget label) Composers of World War I

Details

Movement 1: Allegro
Track 7 on CDH55218 [9'53] Helios (Hyperion's budget label) Composers of World War I
Movement 2: Presto
Track 8 on CDH55218 [3'50] Helios (Hyperion's budget label) Composers of World War I
Movement 3: Lento
Track 9 on CDH55218 [9'47] Helios (Hyperion's budget label) Composers of World War I
Movement 4: Allegro molto
Track 10 on CDH55218 [4'20] Helios (Hyperion's budget label) Composers of World War I

Track-specific metadata for CDH55218 track 8

Presto
Artists
ISRC
GB-AJY-94-71808
Duration
3'50
Recording date
17 December 1993
Recording venue
St Silas the Martyr, Kentish Town, London, United Kingdom
Recording producer
Gary Cole
Recording engineer
Gary Cole
Hyperion usage
  1. Elgar: String Quartet; Bridge: Idylls; Walton: String Quartet (CDA66718)
    Disc 1 Track 8
    Release date: July 1994
    Deletion date: September 2005
    Superseded by CDH55218
  2. Elgar: String Quartet; Bridge: Idylls; Walton: String Quartet (CDH55218)
    Disc 1 Track 8
    Release date: July 2006
    Helios (Hyperion's budget label) Composers of World War I