String Quartet in E minor, Op 83

composer
begun summer 1918, completed Christmas Eve the same year; first public performance given by Albert Sammons, WH Reed, Raymond Jeremy and Felix Salmond at Wigmore Hall on 21 May 1919

 
The mood of the String Quartet in E minor Op 83 is wry, the sharp rhythmic gestures at odds with the hollow, irresolute harmonies. The first movement is intricate, with subtle internal cross-references. The tonality is fluid. The first two bars are in E minor but rise to a D natural, giving a modal flavour. Elgar often avoids root-position chords, and relates keys by minor thirds rather than by more conventional fifths. The second subject sounds smooth and lyrical but its rhythm turns out to be an expansion of the jerky first subject. When it is developed the viola has it between soaring violin and plunging cello. Recapitulated, it becomes sad and inarticulate, broken by rests. It is extraordinary that this highly strung music should flow so spontaneously. There is a coming to terms with life here, an experienced but undogmatic voice.

The second movement sounds artless. Piacevole, Elgar directed it—‘agreeable, pleasant’. Elgar’s wife likened it to ‘captured sunshine’: perhaps the long spells of drowsy repetitions against pedal points made her think of the ‘sound of bees and insects on a hot summer’s afternoon’. But there are also stabs of pain, and the sound, though sweet, is thin, often in only three parts, sprinkled with harmonics and finally muted. This sunshine is fitful and autumnal.

Lady Elgar wrote that the finale is ‘most fiery & sweeps along like Galloping of Squadrons’. The thrust and resolution of the opening justify that description, as does the breadth of the ending. The second subject allows some relaxation, but a phrase from it is then vigorously propelled, so bringing together the motoric power of the first subject and the lyricism of the second.

from notes by Diana McVeagh © 2011

L’atmosphère du Quatuor à cordes en ré mineur op. 83 est désabusée: les gestes rythmiques tranchés s’opposent aux harmonies vaines, irrésolues. Le premier mouvement, complexe, présente de subtiles références internes. La tonalité est fluide. Les deux premières mesures sont en mi mineur mais se haussent à un ré naturel, d’où une saveur modale. Elgar évite souvent les accords à l’état fondamental et préfère, pour relier les tonalités, les tierces mineures aux quintes, davantage conventionnelles. Le second sujet paraît doux et lyrique, mais son rythme s’avère être un développement du premier sujet saccadé. Une fois développé, il passe à l’alto, entre le violon qui monte en flèche et le violoncelle qui plonge. Réexposé, il devient triste et inarticulé, brisé par des pauses. Il est extraordinaire qu’une musique aussi tendue s’écoule si spontanément. Il y a là un face à face avec la vie, une voix expérimentée mais non dogmatique.

Le second mouvement semble naturel. Piacevole, intime Elgar—«agréable, plaisant». Sa femme apparentait ce passage à «l’éclat du soleil capturé»: peut-être les longs moments de répétitions engourdies, contre des pédales, lui rappelaient-ils «le bruit des abeilles et des insectes par une chaude après-midi d’été». Mais il y a aussi des élancements de douleur et le son, quoique doux, est fluet, souvent à trois parties seulement, saupoudré d’harmoniques et, pour finir, avec sourdine. Il s’agit là d’un soleil intermittent, automnal.

Le finale, écrivit Lady Elgar, est «des plus fougueux, et il entraîne tel un galop d’escadron». Le dynamisme et la résolution de l’ouverture justifient une telle description, tout comme l’ampleur de la conclusion. Le second sujet autorise un brin de détente, mais une de ses phrases, vigoureusement propulsée, réunit ensuite la puissance motorique du premier sujet et le lyrisme du second.

extrait des notes rédigées par Diana McVeagh © 2011
Français: Hypérion

Die Stimmung des Streichquartetts in e-Moll op. 83 ist ironisch, die scharfen rhythmischen Gesten passen nicht zu den hohlen, unentschlossenen Harmonien. Der erste Satz ist komplex gearbeitet und weist subtile innere Querverweise auf. Die Tonalität ist fließend. Die ersten zwei Takte stehen in e-Moll, steigen jedoch dann zu einem D auf und sorgen so für modale Anklänge. Elgar vermeidet oft Grundakkorde und verknüpft Tonarten mit kleinen Terzen anstatt durch konventionellere Quinten. Das zweite Thema klingt weich und lyrisch, doch entpuppt sich der Rhythmus als eine ausgedehnte Version des ruckhaften ersten Themas. In der Durchführung übernimmt die Bratsche es zwischen der emporsteigenden Geige und dem abfallenden Cello. In der Reprise wird es traurig und undeutlich, von Pausen unterbrochen. Es ist außergewöhnlich, dass diese angespannte Musik so spontan fließt. Hier findet eine gewisse Lebensbewältigung statt und es spricht eine erfahrende, aber undogmatische Stimme.

Der zweite Satz klingt arglos. Elgar überschrieb ihn mit Piacevole—„angenehm“, „gefällig“. Elgars Frau verglich ihn mit „festgehaltenem Sonnenschein“: vielleicht erinnerten die langen Passagen schläfriger Wiederholungen gegen Orgelpunkte sie an den „Klang von Bienen und Insekten an einem heißen Sommernachmittag“. Doch kommen auch schmerzvolle Stiche, und der Klang ist bei aller Lieblichkeit dünn, oft nur dreistimmig, mit Flageolett-Tönen gesprenkelt und schließlich gedämpft. Dieser Sonnenschein ist unbeständig und herbstlich.

Lady Elgar schrieb über das Finale, dass es „sehr feurig“ sei und „wie Kavallerie-Galopp“ hinwegfege. Die Schubkraft und Entschlossenheit des Beginns rechtfertigen diese Beschreibung, wie auch die Weite des Endes. Das zweite Thema erlaubt eine gewisse Entspannung, doch wird eine Phrase daraus dann derart heftig vorwärtsgetrieben, dass auf diese Weise die motorische Kraft des ersten Themas und das lyrische Element des zweiten miteinander verbunden werden.

aus dem Begleittext von Diana McVeagh © 2011
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Elgar: String Quartet; Bridge: Idylls; Walton: String Quartet
CDH55218Helios (Hyperion's budget label) Composers of World War I
Elgar: Piano Quintet & String Quartet
CDA67857

Details

Movement 1: Allegro moderato
Track 1 on CDA67857 [8'49]
Track 1 on CDH55218 [9'36] Helios (Hyperion's budget label) Composers of World War I
Movement 2: Piacevole (poco andante)
Track 2 on CDA67857 [9'57]
Track 2 on CDH55218 [9'32] Helios (Hyperion's budget label) Composers of World War I
Movement 3: Allegro molto
Track 3 on CDA67857 [8'55]
Track 3 on CDH55218 [9'59] Helios (Hyperion's budget label) Composers of World War I

Track-specific metadata for CDH55218 track 2

Piacevole (poco andante)
Artists
ISRC
GB-AJY-94-71802
Duration
9'32
Recording date
17 December 1993
Recording venue
St Silas the Martyr, Kentish Town, London, United Kingdom
Recording producer
Gary Cole
Recording engineer
Gary Cole
Hyperion usage
  1. Elgar: String Quartet; Bridge: Idylls; Walton: String Quartet (CDA66718)
    Disc 1 Track 2
    Release date: July 1994
    Deletion date: September 2005
    Superseded by CDH55218
  2. Elgar: String Quartet; Bridge: Idylls; Walton: String Quartet (CDH55218)
    Disc 1 Track 2
    Release date: July 2006
    Helios (Hyperion's budget label) Composers of World War I