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Phantasy Quintet

composer
1912

 
The Phantasy Quintet, composed in 1912, arose under the auspices of Walter Wilson Cobbett (1847–1937), a businessman and amateur musician whose dual passion was chamber music and music of the Elizabethan period. He was particularly interested in the instrumental ‘fantasy’ form (or, in his preferred spelling, ‘phantasy’) where several unrelated but varied sections formed the basis for an extended work. In 1905 he established a prize for chamber works in one movement which resulted in many compositions adopting this form by composers such as Bridge, Ireland and Howells. He also commissioned works in his favoured form, among them Vaughan Williams’s Phantasy Quintet where the composer added a second viola to the standard string quartet. The London String Quartet, led by Albert Sammons with James Lockyer as the extra violist, gave the premiere on 23 March 1914 and shared the dedication with Cobbett. It is a work of the composer’s early maturity demonstrating his indebtedness to English music of the sixteenth and seventeenth centuries, and once again to English folksong.

Its four movements are played attacca and share a thematic idea introduced by the first viola in its arching pentatonic solo that begins the first section, Prelude. The viola’s rich but haunting sound appealed to the composer (he played the instrument himself) and it plays a prominent role both here in the quintet and in the Second String Quartet. In the Scherzo the music sweeps along in 7/4 time over a bubbling Holstian ostinato, and is marked by a rhythmic freedom associated with English madrigals. A subtle change of textures is apparent in the third section, ‘Alla Sarabanda’, with the cello absent from the texture and the other instruments muted. The finale, ‘Burlesca’, further reflects the ‘phantasy’ form by being cast in several sections within itself, starting with the reappearance of the cello in a wryly humorous solo whose quirky character is taken up by the other instruments. It develops into a rollicking dance which is interrupted by a return of the Prelude music: the dance starts up again to be stilled only right at the very end as the music finally comes full circle.

from notes by Andrew Burn © 2002

Le Phantasy Quintet (Quintette-Fantaisie), composé en 1912, est né sous les auspices de Walter Wilson Cobbett (1847–1937), homme d’affaires et musicien amateur qui vouait une égale passion à la musique de chambre et à la musique élisabéthaine. Il s’intéressait particulièrement à la forme de la fantasy instrumentale (qu’il préférait orthographier phantasy), œuvre de grandes dimensions fondée sur plusieurs sections non apparentées mais variées. En 1905, il créa un prix récompensant les œuvres de chambre en un seul mouvement qui suscita de nombreuses compositions de ce genre, dont celles de Bridge, Ireland et Howells. Il commanda aussi des œuvres adoptant sa forme favorite, dont le Phantasy Quintet, où le quatuor à cordes traditionnel s’enrichit d’un second alto. La création, le 23 mars 1914, fut assurée par le London String Quartet, avec Albert Sammons au premier violon et James Lockyer au second alto, l’œuvre étant conjointement dédiée au Quatuor et à Cobbett. Cette œuvre du début de la maturité du compositeur témoigne de sa dette à l’égard de la musique anglaise des xvie et xviie siècles, ainsi que des chansons populaires anglaises une fois encore.

Ses quatre mouvements, joués attaca, ont en commun une idée thématique introduite par le premier alto dans son solo pentatonique en arche du début de la première section, «Prélude». Le compositeur aimait la sonorité riche et prenante de l’alto (dont il jouait lui-même) et lui donne un rôle primordial à la fois dans ce quintette et dans le IIe Quatuor à cordes. Le Scherzo s’écoule rapidement dans une mesure à 7/4, sous-tendu par un bouillant ostinato holstien et caractérisé par une liberté rythmique généralement associée aux madrigaux anglais. La texture musicale se modifie subtilement dans la troisième section, «Alla Sarabanda», le violoncelle étant absent et les autres instruments jouant avec sourdine. Le finale, «Burlesca», incarne un peu plus encore la forme de la «phantasy» en se scindant en plusieurs sous-sections, avec tout d’abord la réapparition du violoncelle en un solo ironique dont le caractère excentrique est repris par les autres instruments. Il se transforme en une danse turbulente interrompue par le retour de la musique du «Prélude»; la danse reprend ensuite pour ne se taire qu’à la toute fin, lorsque la musique referme enfin le cercle.

extrait des notes rédigées par Andrew Burn © 2002
Français: Josée Bégaud

Das Phantasy Quintet, im Jahre 1912 komponiert, entstand unter der Schirmherrschaft von Walter Wilson Cobbett (1847–1937), einem Geschäftsmann und Laienmusiker, dessen Leidenschaft der Kammermusik und der elisabethanischen Musik galt. Er interessierte sich besonders für die instrumentale „Fantasy“-Form (oder, in seiner bevorzugten Schreibweise, „Phantasy“), in der mehrere unzusammenhängende und verschiedene Passagen den Ausgangspunkt für ein ausgedehntes Werk bildeten. 1905 setzte er einen Preis für einsätzige kammermusikalische Werke aus, was viele Kompositionen in dieser Form von Komponisten wie Bridge, Ireland und Howells auslöste. Er gab auch Werke in seiner bevorzugten Form in Auftrag, darunter Vaughan Williams’ Phantasy Quintet, in dem der Komponist zu der normalen Streichquartettbesetzung eine zweite Viola hinzugefügt hatte. Das London String Quartet, geleitet von Albert Sammons und mit James Lockyer als zweiten Bratschisten, brachte es am 23. März 1914 zur Uraufführung, und teilte sich die Widmung mit Cobbett. Es ist ein Werk der frühen Reife des Komponisten und demonstriert seine Verbundenheit zu der englischen Musik des 16. und 17. Jahrhunderts und wiederum zum englischen Volkslied.

Die vier Sätze werden attacca gespielt und teilen eine thematische Idee, die zuerst von der ersten Viola in einem pentatonischen Solo realisiert wird. Dieses Solo eröffnet gleichzeitig den ersten Teil, der mit „Prelude“ überschrieben ist. Der warme und gleichzeitig sehnsüchtige Klang der Viola sprach den Komponisten besonders an (er spielte das Instrument selbst) und spielt in diesem Quintett wie auch im Zweiten Streichquartett eine wichtige Rolle. Im Scherzo bewegt sich die Musik im 7/4-Takt über einem Holst’schen Ostinato, und ist durch eine rhythmische Freiheit charakterisiert, die mit englischen Madrigalen assoziiert wird. Eine subtile Veränderung der Textur wird im dritten Teil, „Alla Sarabanda“ deutlich, in dem das Cello aussetzt und die anderen Instrumente mit Dämpfern spielen. Das Finale, „Burlesca“, reflektiert weiterhin die „Phantasy“-Form, indem es selbst unterteilt ist. Es beginnt mit der Wiederkehr des Cellos in einem ironischen Solo, dessen schrulliger Charakter von den anderen Instrumenten übernommen wird. Darauf folgt ein ausgelassener Tanz, der durch das Wiederauftreten der „Prelude“-Musik unterbrochen wird: der Tanz beginnt nochmals und kann erst ganz am Ende zur Ruhe gebracht werden, als die Musik schließlich einen ganzen Kreis beschrieben hat.

aus dem Begleittext von Andrew Burn © 2002
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Vaughan Williams: Chamber Music
CDA67313

Details

Movement 1: Prelude: Lento ma non troppo
Movement 2: Scherzo: Prestissimo
Movement 3: Alla Sarabanda: Lento
Movement 4: Burlesca: Allegro moderato

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