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Violin Concerto No 3 in B minor, Op 61

composer

 
Sarasate was the dedicatee of Saint-Saëns’ final violin concerto, written in 1880. In the twenty years that had elapsed since the A major Concerto he had produced four further concertos (Nos 2, 3 and 4 for piano, No 1 for cello). He had discovered, too, the ability to write instantly memorable melodies that is a feature of all his best-known music, and developed a colourful, romantic harmonic style, with modal inflections that cloud the tonality, and often substitutes more remote chords and keys for the ones we expect. When, in the first movement, he brings in the sensuously lyrical second subject, not in the key of G major which he has seemed to prepare, but in the more remote E major, we feel transported to a magical world far removed from the passionate directness of the concerto’s opening pages. This intense B minor mood, which surely offered inspiration for the violin concertos of Elgar and Bartók (No 2), is put into even sharper relief by the gentle barcarolle that forms the second movement, set in the extremely remote key of B flat major, with no attempt to effect a tonal transition. As in the C major Concerto’s Andante, Saint-Saëns delights in relating the solo violin to the contrasting individual voices of the woodwind, establishing an intimate chamber-musical atmosphere. The arpeggio passage near the close where the violin, playing harmonics (Sarasate was particularly fond of them), is joined by the clarinet, creates a strikingly original effect.

The finale begins with another abrupt key-switch, not straight back to B minor but to its close relative, E minor. Like Mendelssohn in his violin concerto, Saint-Saëns prefaces his last movement with an introduction—not meditative as in the earlier work, but a boldly dramatic dialogue in the style of a recitative. The main part of the finale has a bright, march-like character, and far from being the conventional lightweight concerto finale, it’s the most extended, complex movement of the three. There’s a wealth of memorable themes—a passionate subsidiary motif, a broad second subject, and a chorale which appears as quiet contrast but returns near the end in triumphal style to set the scene for a brilliant conclusion. One of the most impressive features of this concerto is the way Saint-Saëns integrates the element of virtuosity. No longer is the music divided neatly into cantabile or brilliant passages; instead, the virtuoso character can appear at any time, to add drama, excitement, or a decorative quality to the music. Certainly, Saint-Saëns ‘knows everything’. In this vivid, spirited work he shows more than technical wizardry. He knows how to enthrall and move us.

from notes by Duncan Druce © 1999

Sarasate fut le dédicataire du dernier concerto pour violon de Saint-Saëns, écrit en 1880. Au cours des vingt années écoulées depuis le Concerto en la majeur, le compositeur produisit quatre autres concertos (nos2, 3 et 4 pour piano; no1 pour violoncelle), se découvrit la capacité à écrire instantanément de mémorables mélodies—une caractéristique de l’ensemble de ses plus célèbres pièces—, et développa un style harmonique coloré, romantique, aux inflexions modales embuant la tonalité—nous surprenant par des accords et des tonalités plus reculés que ceux auxquels nous nous attendrions. Quand, dans le premier mouvement, Saint-Saëns amène le second sujet, sensuellement lyrique, dans le mi majeur fort reculé (au lieu du sol majeur qu’il avait semblé préparer), nous nous sentons transportés en un univers magique, bien éloigné de la franchise passionnée des pages d’ouverture. Cette intense atmosphère de si mineur, qui inspira certainement les concertos pour violon d’Elgar et de Bartók (no2), est encore plus âprement soulignée par la douce barcarolle constitutive du deuxième mouvement, sise dans la tonalité extrêmement reculée de si bémol majeur, sans nulle tentative de transition tonale. Comme dans l’Andante du Concerto en ut majeur, Saint-Saëns se plaît à rattacher le violon solo aux voix individuelles, opposées, des bois, instaurant une atmosphère intime de musique de chambre. Le passage en arpèges, près de la fin—où le violon, jouant les harmoniques (dont Sarasate était particulièrement friand), est rejoint par la clarinette—, crée un effet étonnamment original.

Le finale débute par un autre brusque changement de tonalité, qui ne passe pas directement à si mineur, mais à son proche parent, mi mineur. Comme Mendelssohn dans son Concerto pour violon, Saint-Saëns préface son dernier mouvement non avec une introduction médi­tative, comme dans l’œuvre antérieure, mais avec un dialogue hardiment dramatique, dans le style d’un récitatif La partie principale du flnale a un caractère éclatant, alla marcia, et loin du finale de concerto léger, conventionnel, il est le plus vaste et le plus complexe des trois mouvements de l’œuvre. Les thèmes mémorables sont légion—un motif subsidiaire passionné, un second sujet ample, un choral apparaissant en tranquille contraste, mais revenant, près de la fin, dans un style triomphal, pour planter le décor d’une conclusion brillante. L’une des caractéristiques les plus impressionnantes de ce concerto est la manière dont Saint-Saëns intègre la virtuosité. La musique n’est plus nettement divisée en passages cantabile ou brillants: le caractère virtuose peut surgir à tout instant, pour ajouter au drame, à l’excitation, ou pour apporter une qualité décorative à la musique. Certes, Saint-Saëns «sait tout». Mais cette œuvre pleine de vie et d’esprit fait plus que montrer du génie technique. Son auteur sait comment nous captiver, nous émouvoir.

extrait des notes rédigées par Duncan Druce © 1999
Français: Hypérion

Sarasate war Adressat der Widmung des letzten Violinkonzerts von Saint-Saëns, das 1880 entstand. In den zwanzig Jahren, die seit dem A-Dur-Konzert vergangen waren, hatte er vier weitere Konzerte geschaffen (Nr. 2, 3 und 4 für Klavier, Nr. 1 für Cello). Er hatte an sich die Fähigkeit entdeckt, unmittelbar einprägsame Melodien zu schreiben, die seine bekanntesten Stücke auszeichnet; außerdem hatte er eine farbenfrohe, romantische Harmonik entwickelt (mit modalem, die Tonalität verschleierndem Tonfall), die anstelle der erwarteten Töne oft entferntere Akkorde und Tonarten einsetzt. Wenn er im ersten Satz das sinnlich lyrische zweite Thema einführt, nicht in der Tonart G-Dur, die er bis dahin vorzubereiten schien, sondern in weniger naheliegendem E-Dur, fühlen wir uns in eine magische Welt weitab von der leidenschaftlichen Direktheit der ersten Partiturseiten des Konzerts versetzt. Die eindringliche h-Moll-Stimmung, die die Violinkonzerte von Elgar und Bartók (Nr. 2) inspiriert haben muß, wird noch deutlicher herausgearbeitet von der sanften Barcarolle, die als zweiter Satz dient und in der extrem entlegenen Tonart B-Dur steht, ohne daß ein tonaler Übergang versucht worden wäre. Wie im Andante des Konzerts in C-Dur gefällt sich Saint-Saëns darin, die Solovioline zu den kontrastierenden Einzelstimmen der Holzbläser in Beziehung zu setzen und eine intime kammermusikalische Atmosphäre zu schaffen. Die Arpeggiopassage gegen Ende, wo sich der Flageolett-Töne spielenden Geige (Sarasate hatte dafür eine besondere Vorliebe) die Klarinette zugesellt, sorgt für einen verblüffend originellen Effekt.

Das Finale beginnt mit einem weiteren abrupten Tonartwechsel, nicht geradewegs zurück nach h-Moll, sondern ins verwandte e-Moll. Wie Mendelssohn in seinem Violinkonzert stellt Saint-Saëns seinem letzten Satz eine Introduktion voran—sie ist nicht besinnlich wie die des älteren Werks, sondern ein kühn dramatischer Dialog nach Art eines Rezitativs. Der Hauptteil des Finales hat einen strahlenden, marschähnlichen Charakter, und insgesamt ist es keineswegs das übliche leichtgewichtige Konzertfinale, sondern der längste und komplizierteste der drei Sätze. Er enthält eine Fülle unvergeßlicher Melodien—ein leidenschaftliches Seitenthema, ein breites zweites Thema und einen Choral, der als stiller Kontrast in Erscheinung tritt, jedoch gegen Ende in triumphalem Stil wiederkehrt, um die Szene für einen brillanten Abschluß vorzubereiten. Eines der eindrucksvollsten Merkmale dieses Konzerts ist die Art, wie Saint-Saëns das Element der Virtuosität integriert. Die Musik wird nicht mehr sauber in kantabel geführte oder brillante Passagen aufgeteilt; statt dessen kann sich der virtuose Charakter jederzeit bemerkbar machen, um der Musik Dramatik, Spannung und eine dekorative Note zu verleihen. Saint-Saëns, das steht fest, ‘weiß alles’. In Dieses lebendige, temperamentvolle Werk beweist er mehr als nur technische Zauberei. Er weiß, wie er uns entzücken und bewegen kann.

aus dem Begleittext von Duncan Druce © 1999
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Saint-Saëns: Violin Concertos
CDA67074

Track-specific metadata for CDA67074 track 8

Andantino quasi allegretto
Artists
ISRC
GB-AJY-99-07408
Duration
8'31
Recording date
14 November 1998
Recording venue
Greyfriars Church, Edinburgh, Scotland
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Tony Faulkner
Hyperion usage
  1. Saint-Saëns: Violin Concertos (CDA67074)
    Disc 1 Track 8
    Release date: August 1999
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