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Quintet for clarinet and strings

composer
1968

 
During the 1960s Robert Simpson produced two of his most compelling scores: the Third Symphony (1962) and the Clarinet Quintet (1968).

Like the Clarinet Quintets of Mozart and Brahms, Simpson’s work is expansive in design, demonstrating the fullest expressive range of his creative powers. It is dedicated to Gervase de Peyer and has subsequently been played by some of Britain’s most celebrated clarinettists, including Bernard Walton, Emma Johnson, and Thea King, who appears here.

The work is not intended as a ‘bravura’ piece for the clarinet, though it demands enormous stamina and intense concentration over large spans, whilst often exploring the extreme registers of the instrument. Due to the predominantly contrapuntal style of the music, the five players are approached more as equals, rather in the manner of the Brahms Quintet. The movements play continuously and correspond to the following types: I: Slow introduction leading to compressed Sonata-Allegro; II: Slow movement 1; III: Scherzo; IV: Slow movement 2; V: Fast finale with coda.

The slow introduction unfolds polyphonically (muted strings and then clarinet) with a subject on first violin which provides the principal motif that influences much of the activity throughout the course of the Quintet. The composer has openly acknowledged the parallel between his idea and the initial fugue subject from Beethoven’s C sharp minor Quartet; though as with the majority of Simpson’s works of this type the model acts merely as a stimulus for a new artistic creation.

The mysterious serenity of these opening bars is suddenly interrupted by the first Allegro which presents two new ideas: a stabbing repeated-note figure; and, at a later stage, a fluttering scalic motif first announced pianissimo on the clarinet. In the Adagio molto (Slow movement 1) Simpson divides his ensemble into two alternating groups: violins with viola, and clarinet with cello, each of which sings plaintively in broadly flowing lines. The central Prestissimo is Simpson’s first fully-fledged one-in-a-bar Scherzo, maintaining a characteristically irrepressible, galloping momentum for nearly eight hundred bars. Again, the presence of Beethoven is clearly detected in the sheer physical power and muscular energy. The second slow movement (Grazioso e tranquillo) is a gentle intermezzo, offering an atmosphere of wistful contemplation throughout, as the music proceeds with effortless contrapuntal ease. The strings are muted during this movement.

This mood is abruptly shattered by the arrival of the Allegro molto which unleashes a fierce development of the second subject from the first movement. Like many of Simpson’s symphonic finales, the argument gathers force by a process of metamorphosis, whereby the original ideas from the first movement and (latterly) the Scherzo are continually transformed; in this sense the movement is ‘doubly recapitulatory’. After a trenchant climax where the texture reaches maximum density, everything evaporates magically into an innocent, simple tune in F sharp major. The closing pages are among the most ethereal in all Simpson, as the music is quietly intoned on the clarinet amidst rising scalic figures which float up to the heights.

from notes by Matthew Taylor © 1997

Au cours des années 1960, Robert Simpson produisit deux de ses oeuvres les plus envoûtantes: la Troisième symphonie (1962) et le Quintette pour clarinette (1968).

A l’instar des quintettes pour clarinette de Mozart et de Brahms, le quintette de Simpson est conçu à grande échelle, démontrant toute la gamme expressive des pouvoirs créatifs du compositeur. Ce morceau, dédié à Gervase de Peyer, a été repris par quelques-uns des plus célèbres clarinettistes de Grande-Bretagne, dont Bernard Walton, Emma Johnson, et Thea King, présente ici.

L’oeuvre ne se veut pas une pièce de «bravoure» ou de démonstration pour la clarinette,mais elle exige une immense résistance et une intense concentration sur de grands laps de temps, tout en explorant souvent les registres extrêmes de l’instrument. Effet du style musical à prédominance contrapuntique, les cinq instrumentistes sont traités en égaux, plutôt à la manière du Quintette de Brahms. Les mouvements, continus, correspondent aux types suivants: I: Introduction lente menant à une Sonate- Allegro condensée; II: Mouvement lent 1; III: Scherzo; IV: Mouvement lent 2; V: Finale rapide avec coda.

L’introduction lente se déploie polyphoniquement (les cordes avec sourdine, puis la clarinette) avec un sujet au premier violon, fournissant le motif principal qui influencera une grande partie de l’activité durant tout le quintette. Le compositeur a ouvertement reconnu l’existence d’un parallèle entre son idée et le sujet de fugue initial du Quatuor en ut dièse majeur de Beethoven, même si, comme dans la majorité des oeuvres simpsoniennes de ce type, le modèle agit comme un simple stimulant pour une création artistique nouvelle.

La sérénité mystérieuse de ces mesures initiales est soudain interrompue par le premier Allegro, qui présente deux idées nouvelles: une lancinante figure de notes répétées et, ultérieurement, un premier motif en gammes, voletant, annoncé pianissimo à la clarinette. Dans l’Adagio molto (mouvement lent 1), Simpson divise son ensemble en deux groupes alternants – violons et alto d’une part, clarinette et violoncelle d’autre part –, qui chantent chacun plaintivement, dans de larges lignes fluides. Le Prestissimo central est le premier scherzo simple et accompli de Simpson, qui maintient un élan galopant, typiquement irrépressible pendant près de huit cents mesures. A nouveau, la présence beethovénienne transparaît nettement dans la puissance physique impressionnante et dans l’énergie musculaire. Le second mouvement lent ( Grazioso e tranquillo) – durant lequel les cordes jouent avec une sourdine – est un doux intermezzo, offrant tout du long une atmosphère de contemplation mélancolique, à mesure que la musique progresse avec une aisance contrapuntique évidente.

L’humeur est brusquement assombrie par l’arrivée de l’Allegro molto, qui déclenche un féroce développement du second sujet du premier mouvement. Comme dans de nombreux finales symphoniques de Simpson, l’argument rassemble des forces grâce à un procédé de métamorphose, par lequel les idées originales du premier movement et (ultérieurement) du scherzo sont continuellement transformées; en ce sens, ce mouvement est «doublement récapitulatif». A l’issue d'un apogée incisif où la texture atteint à une densité maximale, tout s’évapore magiquement en une mélodie en fa dièse majeur, simple et innocente. Les pages conclusives, qui comptent parmi les plus éthérées de toute la production simpsonienne, voient la musique paisiblement entonnée à la clarinette, au cours de figures en gammes ascendants s’envolant dans les hauteurs.

extrait des notes rédigées par Matthew Taylor © 1997
Français: Hypérion

In den 60er Jahren schrieb Robert Simpson zwei seiner eindrucksvollsten Partituren: die Dritte Symphonie (1962) und das Klarinettenquintett (1968).

Ähnlich wie die Klarinettenquintette von Mozart und Brahms ist Simpsons Werk sehr weitläufig angelegt und demonstriert dadurch den Umfang seiner kreativen Ausdrucksstärke. Das Werk wurde Gervase de Peyer gewidmet und ist von einigen der gefeiertsten Klarinettisten Großbritanniens gespielt worden, darunter von Bernard Walton, Emma Johnson und Thea King, die auf der vorliegenden CD zu hören ist.

Das Werk ist weder als Ausstellungs- noch als ‘Bravourstück’ für Klarinette gedacht. Trotzdem sind über weite Strecken enormes Durchhaltevermögen und intensive Konzentration vonnöten, weil die Register des Instrumentes extrem oft eingesetzt werden. Durch den größtenteils kontrapunktischen Kompositionsstil treten sich die fünf Spieler gleichwertiger gegenüber, als dies im Quintett von Brahms der Fall ist. Die Sätze werden durchgängig gespielt und entsprechen den folgenden Schemata: I: Langsame Einleitung, die zu einem komprimierten Sonaten-Allegro überleitet; II: 1. Langsamer Satz; III: Scherzo; IV: 2. Langsamer Satz; V: Schnelles Finale mit Koda.

Die langsame Einleitung entfaltet sich polyphon (gedämpfte Streicher, gefolgt von Klarinette) mit einem ersten Thema auf der Violine, das das Hauptmotiv darstellt und einen Großteil der Aktivitäten im Verlauf des Quintetts beeinflußt. Der Komponist hat die Parallele zwischen seiner Idee und dem einleitenden Fugenthema von Beethovens Quartett in cis-Moll offen eingestanden, obwohl die meisten Werke Simpsons, die zu diesem Typ zählen, die Vorlage lediglich als kreativen Stimulus betrachten.

Die mysteriöse Gelassenheit der Eröffnungstakte wird plötzlich durch das erste Allegro unterbrochen, in dem zwei neue Ideen präsentiert werden: die wie stechend wirkende Figur einer wiederholten Note, die zu einem späteren Zeitpunkt von einem flatternden Tonleitermotiv ergänzt wird, das sich zuerst im pianissimo auf der Klarinette ankündigt. Im Adagio molto (1. langsamer Satz) teilt Simpson sein Ensemble in zwei alternierend spielende Gruppen auf: Violinen mit Viola, und Klarinette mit Cello, wobei alle ihre Stimme schwermütig, in weit fließenden Linien erheben. Das Prestissimo im Mittelteil ist Simpsons erstes, in einem Takt voll entwickeltes Scherzo, das über beinahe 800 weitere Takte immer wieder aufwallt und einen charakteristisch galoppierenden Schwung bewahrt. Auch an dieser Stelle ist Beethoven durch das Stilelement rein physikalischer Stärke und Muskelkraft eindeutig gegenwärtig. Der zweite langsame Satz (Grazioso e tranquillo) ist ein sanftes Intermezzo, das durch den ungezwungenen kontrapunktischen Kompositionsstil eine Atmosphäre schwermütiger Versunkenheit bewahrt. In diesem Satz spielen die Streicher gedämpft.

Mit dem Allegro molto ändert sich die Stimmung abrupt. Hier entfesselt sich das zweite Thema des ersten Satzes auf ungestüme Weise.Wie in vielen anderen Finali von Simpsons Symphonien, gewinnt das Argument durch einen Metamorphoseprozeß an Stärke, wobei die Ausgangsideen des ersten Satzes und (später) des Scherzos kontinuierlich transformiert werden. In dieser Hinsicht ist der Satz ‘doppelt rekapitulierend’. Nach einer einschneidenden Klimax, bei der das Kompositionsgefüge ein Maximun an Dichte erreicht, verflüchtigt sich das Ganze wie magisch in eine unschuldige, einfache Melodie in Fis-Dur. Die Schlußseiten zählen zu den ‘ätherischsten’ des gesamten Werkes von Simpson. Die Musik wird hier leise auf der Klarinette intoniert, inmitten von sich in die Höhe schwingenden Tonleiterfiguren.

aus dem Begleittext von Matthew Taylor © 1997
Deutsch: Inge Schneider

Recordings

Simpson: String Quartet No 13 & String Quintet No 2
CDA66905Archive Service

Details

Movement 1a: Adagio
Movement 1b: Allegro ma non troppo
Movement 2: Adagio molto
Movement 3: Prestissimo
Movement 4: Grazioso e tranquillo
Movement 5a: Allegro molto
Movement 5b: Andantino – Meno mosso, molto sereno

Track-specific metadata for CDA66905 track 6

Movement 5a: Allegro molto
Artists
ISRC
GB-AJY-97-90506
Duration
6'38
Recording date
19 February 1997
Recording venue
Rosslyn Hill Unitarian Chapel, Hampstead, London, United Kingdom
Recording producer
Mark Brown
Recording engineer
Antony Howell & Julian Millard
Hyperion usage
  1. Simpson: String Quartet No 13 & String Quintet No 2 (CDA66905)
    Disc 1 Track 6
    Release date: September 1997
    Deletion date: January 2013
    Archive Service
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